Surface 开发背后的故事

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2012-06-26 07:30

当 iPad 首次出现的时候,许多人可能都没有预见到它将要产生的革命性影响。即使在 iPad 热销的时候,一些分析师们仍然认为苹果只是开辟了一个新的平板市场。但随着形势的发展,iPad 对于 PC 市场的影响逐渐显现,新生的平板看起来要彻底改变人们使用计算机的方式,使 PC 逐渐成为专业人士手中的工具。

乔布斯所说的 “后 PC 时代” 正在到来。两年前,在 AllthingsD 的一次采访中,乔布斯曾做过一个有趣的比喻。他说平板是汽车,PC 是卡车。大多数人将只需要平板,而其中一部分人仍然需要 PC 的功能。这个比喻非常贴切。汽车的确没有卡车能干,但是它漂亮、轻便、舒服,是真正的大众消费品。

对于 “后 PC 时代 “的说法,微软的副总裁曾提出反驳,认为平板只是 PC 的一种补充。不过,从事实来看,微软对于平板市场其实是重视的。Windows8 是一个偏向于平板的操作系统,整个界面采用了为触控而优化的 Metro 风格,传统的开始菜单也被取消。在 Windows8 中,传统的 PC 界面被弱化了。虽然这种将卡车功能添加到汽车之上的做法引起了一些质疑,但毫无疑问的是,微软的确是要以自己的方式去抢夺平板市场。为此,微软甚至不惜得罪自己的硬件合作商,推出了自身的平板 Surface。

Surface 使得微软与 PC 硬件商成为竞争者。这一切是如何发生的?莫非真的如同 John Gruber 所说,微软意识到以前的授权方式行不通,必须成为硬件商吗?事情的经过其实并非如此简单,而是充满了曲折。纽约时报的一篇文章为我们揭示了 Surface 开发背后的一些故事。

在 iPad 发布之后,微软的高管看到了苹果能够在打造产品上所能做到的程度。他们了解到,苹果为了打造 iPad 的特别外壳,从澳大利亚的一个矿场那里购买了大量的高质量铝。苹果从全球供应链上保证 iPad 能够采用创新性材料,并且垄断这些材料市场。对此,微软的高管们感到震惊,他们担心 PC 生产商不会下同样的赌注。

PC 市场缺乏创新的勇气,并非完全是生产商的过错。在 PC 行业,由于微软和英特尔已经抽取了大量的利润,PC 制造商只能在其它方面节约成本。他们使用尽量便宜的材料,制造廉价的 PC 产品,而这最终限制了在硬件商上创新的能力;另一方面,iPad 的成功证明了软硬件结合的优势,但是 PC 硬件商和系统提供商的分离,使得这种结合非常困难。

在 iPad 发布之前,微软的高管们已经意识到计算机正处于变革的边缘,键鼠将要被触控所取代。iPad 即将发布的谣言兴起时,微软和惠普决定开发一个新的平板电脑,这个平板的原型在 2010 年 CES 大会上曾亮过相。不过,当惠普的平板(H.P. Slate 500)即将完成的时候,情况开始变得很糟糕。根据两个公司前高管的说法,尽管早期的设计使两公司的许多人留下了很深的印象,但是惠普的制造部门彻底毁掉了产品。因为他们开始寻求自己认为足以驱动设备的部件。结果是,平板很厚、发热、触控延迟。一位惠普的高管说 “这就好像你在开车,当你转动方向盘的时候,汽车不转弯”。

微软和惠普的合作可以说是一个典型的案例。它和其它硬件商的合作中,同样出现了在设计和价格上的争论。根据微软前高管的说法,微软对于它的硬件合作商已经失去了信心,这包括微软 Windows 部门的主管 Steven Sinofsky。

惠普对于微软同样恼火。高管们抱怨 Windows7 的虚拟键盘运行不好,而且图标太小,不适合手指点触。微软拒绝给惠普提供足够的帮助,部分原因是因为公司正在全力开发 Windows8,一个为触屏设备的全新操作系统。

2010 年 4 月的时候,惠普做出了一个大胆的决定,花费了 12 亿美元收购 Palm。惠普希望以此实现自己对软件的控制。根据惠普一位前雇员的说法,这个决定的一个重要原因是,微软迟迟没有为智能手机发布新的操作系统。惠普的这次尝试最终以失败告终。

在这次事件之后,微软开始更加投入地开发自己的平板,但是在 2010 年底的时候,它仍然没有决定是自己销售这个设备,还是授权给其它硬件商。Surface 的发布,证明微软已经做出了决定。不过,对于这件事情,仍然存在不同的解读。有些人仍然认为微软的 Surface 是一个激励措施,一旦说服其他硬件商制造出色的设备后,微软会退出硬件制造。

从 Surface 开发背后的故事来看,微软只所以开发自己的平板,是在失去对硬件商的信心之后,不得已迈出的重要一步。不过,由于微软在 PC 行业的重要地位,这次举动很可能会带来难以估量的影响。Surface 会是一场产业变革的前奏吗?

图片来自 techwireasia

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