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公司 2009-5-28 01:41

财富杂志:Palm向Apple发起反击,侏儒大卫打倒巨人格里亚?

这家处境窘困的手持制造商说自己的新款智能机Pre是iPhone杀手,Apple却笑不出来。

By Adam Lashinsky From Fortune

S.A.F.L@iFanr译(由于Fordchao的加入,译稿作者由S.A.L变成了S.A.F.L)

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Apple寡言,总是内敛专注于自己优雅的产品,很少屈尊去议论竞争对手。然而Tim Cook(Apple的首席运营官,被指定代行CEO乔布斯因病离职所空缺的职权)在1月份的一个营收电话会议上提到了一个不起眼的竞争对手。

他提到的祸害是Palm,这个曾经的PDA先驱,在两周前发布了Palm Pre,好评如潮。Pre不仅仅拥有iPhone无法比拟的功能——热门的多任务,全局搜索,下滑键盘,它还搭载了和Apple iPhone大受欢迎的多点触屏技术。Cook没有掩盖他的恼火,他说:“我们将追究任何窃取Apple技术的人”,“我们绝不善罢干休。”

Palm在移动领域的经年耕耘创造了大量自己的专利,对于它来说,世界上最火的科技公司公开的敌视态度有利有弊。好的方面是,Apple充分Pre的关注让人觉得这个小公司胜券在握。(Apple的市值25倍于Palm,2008年的营收达到13亿美元)

另一方面,对于一个将自己未来完全押宝在一款产品上的公司来说,没有比Apple可能的诉讼更严峻的了。何况诉讼还不是Apple的唯一武器。Palm的泥菩萨伙伴Sprint Nextel 准备在6月6日以200美元的合约价开始销售。几天后我们将看到Apple会以软件升级甚至是更低价的新iPhone来还击,那将会触到Palm的痛处。这也阻碍着来势汹汹的Palm在智能手机市场成长为Apple, RIM(黑莓的制造商)这样的重量级选手。根据Gartner的报告,去年全球共售出智能手机1.39亿部,比2007年上升了14%。【参考本新闻,RIM在08年共售出智能机2600万部】

硅谷版的“侏儒大卫打倒巨人格里亚”?这出戏可复杂着呢。没错,如果Pre大获成功,Palm就能够咸鱼反生——从09年1月Pre揭开面纱到现在,公司股价已经从3美元上升到最近的12美元;如果Pre一败涂地,Palm便会彻底完蛋。但打赢这场仗对Palm最大的投资商,老谋深算、备受瞩目的私募基金Elevation Partners同样至关重要,该公司的投资组合业已遭受了些许挫折。

screen-capture-3确实,这场对抗已经超越了公司和产品间的竞争,染上了浓烈的个人色彩。Elevation的一位合伙创始人,Fred Anderson,在2004年退休前担任Apple的首席财务官。任职Apple期间,他被卷入期权回溯丑闻,并于2007年和美国证券交易委员会(SEC)达成谅解,谅解协议中他没有承认任何过错。Anderson公开指责乔布斯,Apple董事会却坚持乔布斯没有不当行为。也就在签订和解协议的那段时间,他想出了绝妙的主意——邀请Rubinstein加入Palm。Rubinstein是乔布斯近20年来的得力助手,被誉为Macintosh的救世主和iPod之父。

且慢,还没说完呢。正如苹果多年来对Palm所做的那样,Palm已开始挖苹果的工程师和高管队伍的墙角。一个摇滚巨星也卷入其中——U2的Bono,也是Elevation的合伙创始人之一(“Elevation”就来源于U2的一首歌)。Bono是乔布斯的朋友,在2003年苹果推出iTunes音乐商店时曾经帮助乔布斯和唱片公司牵线搭桥。

即便没有这些个人纠纷,Palm Pre和Apple iPhone之间的对抗也会成为公司竞争的经典战役。累积的仇恨、痛苦以及复仇的可能,这将成为手机业里一个异常戏剧化的故事。哦,故事中还有一个无可辩驳的炫酷产品!如果Pre真的像预览版演示的那样出色,它真有可能将已经竞争激烈、增长迅猛的智能手机业搞个天翻地覆。

***

Palm全盛时期也有iPhone般的拳头产品——Palm Pilot。这款革命性的产品于1996年发售并在Apple Newton倒下的领域大获成功。2003年Palm并购Handspring的时候,已凭借Treo这款集手机/管理软件/电子邮件服务为一体的智能手机成为了市场领导者。到2007年,苹果发布iPhone的那年,Palm却迷失了自己。最新的次笔记型电脑Foleo出师未捷身先死,尽管它是目前疯狂热卖的上网本的先驱。

Palm不得不为下一步打算。它开始进行全新智能手机操作系统的开发,但他也知道这个开发过程最多能支撑两年。Palm CEO Ed Colligan曾经是Handspring的市场主管,他想让公司更加私营化,这样才能在利润持续下降的情况下,为开发新产品创造 更好的条件。当时私募股权的热潮横扫市场,Colligan便找来了他的熟人,同时也是私募股权公司Elevation Partners 创办人之一的Roger McNamee ,两人的协商持续到2007年6月,Elevation宣布注资3.25亿美元购买Palm 25%的股权。

作为资本市场的玩家,McNamee在科技产业前线摸爬滚打了30年。他曾任T. Rowe Price的共有基金经理,后来成立了风险投资/对冲基金公司Integral Capital Partners,对高科技公司来说他就像拉拉队长,还是格外出色的一个。他不仅组建了自己的摇滚乐队,还曾在办公室摆着与真人同等大小的Grateful Dead乐队主唱Jerry Gacia的塑像。他1999年离开Integral,成立了第一家专注科技领域并购的投资公司Silver Lake——这家公司曾因收购硬盘厂商Seagate使其私有化,然后助其重回资本市场而名噪一时。

2003年,McNamee突然被Silver Lake公司扫地出门,不久后便与U2主唱Bono一起创办了Elevation。他们组建了一支兼容并蓄的团队,包括Electronic Arts的高管John Riccitiello和两个年纪不大但很有私募股权经验的合伙人。最初的想法是,把科技产业的运作技巧应用到媒体和娱乐公司中去,重新将这一领域披上数字化外衣,以期带来独特的投资机会。

Elevation筹集到了19亿美元,但不幸的是生不逢时,投资选择也不对。第一批三个投资的前两个都失败了,Elevation在2005年的投资了深陷房地产丑闻的Homestore.com(由Move.com更名而来),此后不久,房地产市场便进入冬天。

2006年,Elevation购买了商业出版商福布斯媒体( Forbes Media) 40%的股份。Elevation试图重资投入该公司的网站来盈利,但是在线广告和纸媒广告都增长缓慢。McNamee说:“近期网络广告状况的恶化带来新的挑战,但我确信福布斯能应付。”他最近退出了福布斯董事会。

Elevation也曾有过小胜。它合并了BioWare和Pandemic Studios这两家电子游戏公司,并在2007年把它卖给了游戏巨头EA。有趣的是,当Elevation买下BioWare和Pandemic后,合伙人Riccitiello离开了Elevation,加入了EA成为CEO。他集买家、卖家于一体。EA向自己的股东及时披露了这个情况。

与此同时,Elevation也在紧锣密鼓地酝酿投资Palm的计划。起先它试图把Palm完全买下来。由于筹集不了足够的资金,最终它选择了投资于Rubinstein。Elevation把他称为重塑Palm的关键。2007年4月,Anderson和McNamee签下了Rubinstein(那时他已经退休了),那时这位前Apple硬件主监和Apple的竞业禁止协议已经失效了。

52岁,骨瘦如柴的Rubinstein,每天坐火车往返于Palm在Sunnyvale的办公室和他在San Francisco的家中。他早年是惠普的一位计算机工程师,1990年加入了Jobs在被踢出Apple后所创建的Next公司。Rubinstein早于Jobs回到Apple,是Macintosh复兴和iPod面世的关键人物。

用Rubinstein的话说,他是在六月末才和Palm的人混在一起的。他不喜欢他看到的Pre原型机,觉得Pre的硬件设计应该从头再来。原型机使用过时的电阻触控屏,而不是更新型的可以响应生物电流的电容式触控屏。Rubinstein抛弃了旧的硬件设计,花了15个月时间重新制造了一个新的。“基本上我们就是跑了一个马拉松,还边跑边进行心脏移植。”Rubinstein说。

当Palm正在竭力准备新产品的时候,它遇到了另一个难题:钱用完了。随着整个市场状况的恶化, Palm的股价进一步下降,08年12月一度几乎触及每股1美元,而同年早些时候是5美元。Elevation几乎下跌了一半,那时它同意在圣诞节前给Palm注资1亿美元。Colligan先生说,注入现金目的在于向客户、投资者、特别是供应商显示Palm有必要的资源来发布Pre。他们有足够的理由担忧,毕竟Palm的财务状况已接近崩溃。甚至在包括圣诞节热卖所在季度, Palm的亏损都达9800万美元。该公司甚至看上去还被坏运气拖累着。它报告了一项500万美元的费用是分销商的“仓库库存盗损”。 (Palm说自己保了失窃险)

与此同时,显然,苹果又是胜利的一年。当时,它正向售出2100万部iPhone的目标前进。08年7月,Apple开设了 App Store,这是一个在线下载软件到iPhone和iPod Touch的服务。用户的下载量很快达到了10亿次,App Store成了Apple的一个新收入来源,也让越来越多的非Mac用户成为狂热Apple迷。

然而,在2009年初,Palm的运气终于回来了。苹果被乔布斯的健康状况困扰,他退出Macworld年度展会,并在1月宣布了一项为期6个月的病假。严峻的经济状况,性感新品的稀缺,一个不寻常地沉默着的Apple公司,让1月在拉斯维加斯举行的CES消费电子展成为了Palm的舞台。Pre在这次展览中让人惊喜,Palm的股价立马上扬。Palm利用股价的上扬从市场又筹集了1.03亿美元。这是在这一背景下,大家开始明白为什么Apple的Cook会对Palm如此愤怒。老鼠已经开始咆哮。

***

Palm Pre即将面世,这将为Palm带来希望之光。同时公司面临的困难也不容小视。Pre的一些特性是iPhone和黑莓都不具备的,然而Palm不愿意为《财富》提供评测资料——这从侧面说明,Pre仍有一些悬而未决的问题(四月的营收会议上,Apple首席运营官Cook也将矛头对准Palm,他说,“不好评论还没出货的产品”,也就是对Pre暂时不发表意见)。

运营商方面,Palm毫无悬念地选择了Sprint。AT&T和Verizon分别有重量级产品iPhone和黑莓Storm,Palm已经越来越离不开Sprint。 去年4月Palm财年结束时,包括智能手机在内的41%的销售额都来自Sprint。这对苦命鸳鸯的资金和客户都在流失,就好象长期垫底的棒球队一样倒霉。但双方都认为Pre将改变困境,“Palm Pre 将得到我们的全力关照 ”Sprint高管Kevin Packingham这样评论Pre。

Palm另一个短板是,它是一个全球化产业中的本土玩家,它约80%的销售都集中在美国本土,就算Pre能成功,Palm目前尚未打算向自己没有影响力的亚洲市场推广。(译注:Palm香港官方网站早已把Pre挂在首页)。

它还面临着Apple的潜在竞争。3月初,McNamee曾告诉媒体,他认为Pre太优秀了,能吸引iPhone用户在AT&T合约过期后转向Pre。Palm为此被迫向美国证监会发文声明McNamee的说法是“不成熟的,夸大了对用户行为的预期”。虽然此后McNamee收敛了一点,但也只是一点。他现在把和苹果的关系称作“非对称”,暗示Apple的计划和市场表现对Palm没有影响。Rubinstein补充说,“这是Palm的家务事,无关Apple。”

Palm和它的投资者们无疑面临着一个艰巨的Pre发售任务,和Apple相比它的资源太有限了。但Palm有一个明显优势:它似乎从来不缺信心和决心。深入解读:http://bit.ly/z4sbA

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