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董车会 2013-11-20 09:26

近距离接触神秘的 Google 无人驾驶汽车团队

积木 积木 编辑
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在 Google X 实验室里,工程师们酝酿着改变世界的计划,其中一项就是自动驾驶汽车。与 Google Glass、气球上的互联网相比,这是一个耗时更长、影响更广,也更为疯狂的项目。让人们确信机器的智能并不容易 ,而且,自动驾驶汽车还面临着各种法律上的问题。不过,在 Google 的工程师看来,自动驾驶汽车能够带来一个更加美好的未来。到时候,交通事故能够降到最低,道路更加安全。人们甚至不再需要拥有汽车,自动驾驶汽车能够随时听候召唤,将人们带到任何想要去的地方。

Google 的自动驾驶汽车已经不是什么秘密,但是,开发团队的工作场所执行严格的保密措施。外人很难进入其中。近日,纽约客的编辑 Burkhard Bilger 终于得到准许,对该项目进行了参观。他见到了 Google 的联合创始人 Sergery Brin,并重点采访了自动驾驶汽车团队的工程师 Anthony Levandowski。

Anthony Levandowski 总想做一些很酷的事情。在伯克利大学一年级的时候,他在公寓内提供一种内联网上的服务,每年获得 5 万美元的收入。大二的时候,他用乐高做出的机器获得全国机器人竞赛大奖。加入 Google 之后,他担任过街景和地图数据库的架构师。如今,他的主要工作则是自动驾驶汽车。

如果你对 Google 自动驾驶汽车项目有所了解,或许会知道 Sebastian Thrun 的关键作用。他在 DAPRA 自动车辆驾驶大赛中的出色表现,引起了 Google 的注意。随后,他成为 Google 自动驾驶汽车项目的负责人,并促成了 Google X 实验室的诞生。其实,DAPRA 自动车辆驾驶大赛共举办了两场,Sebastian Thrun 参与的是第二场。

Anthony Levandowski 参与了两场比赛,而且他的自动驾驶车辆并不是汽车,而是一辆摩托车。DAPRA 的大赛计划于 2002 年宣布,举办的时间定为 2004 年。它给出的奖金是 100 万美元。参赛者要完成一件看似简单的事情,在没有人类干预的情况下,汽车能够行驶 142 英里。“如今,我们能够在几小时内完成它,”Sebastian Thrun 说,“但是那时候,就像是穿着运动鞋去登月。”

由于 DAPRA 对车辆没有明确规定,Levandowski 决定造出世界上第一个自动驾驶摩托。他觉得,摩托车行动更为敏捷,而且速度也不慢。问题是,维持摩托车的平衡并不容易。当他把自己的想法告诉导师 Ken Goldberg 的时候,Goldberg 坦白地告诉他,根本没有赢的希望。“Anthony 或许我在近 20 年里见过的最有创造力的学生,”他说,“但是这个想法也太离谱了。”

Levandowski 没有退缩。在接下来的两年里,他给潜在的资助者们打了二百多个电话,最终获得 3 万美元的投资。与此同时,他开始召集学校的毕业生,直到有一天,Goldberg 发现,他的研究生中,一半人都参与了 Levandowski 的项目。

在项目进行一年之后,一位俄国工程师 Alex Krasnov 解决了车子如何保持平衡的问题。他们把车子称作是幽灵车神。

第一次大赛中,所有的车辆都表现不佳。最终入围的 15 辆车,没有一辆坚持到 10 英里,其中 7 辆在一英里内就倒下了。Levandowski 的幽灵车神同样失败了。它曾在资格赛中战胜了 90 辆汽车,但是在决赛的时候,Levandowski 忘了打开平衡系统,它只跑了三英尺就倒地了。

三个月后,DAPRA 宣布在十月份举办第二场比赛,并且把奖金增加到 200 万美元。在这次比赛中,Sebastian Thrun 带领的斯坦福团队取得了胜利。他们的车辆 Stanley 后来被 Smithsonian 收藏。Levandowski 的幽灵车神在半决赛中被淘汰了。虽然如此,幽灵车神仍然是一个工程上的奇迹,它战胜了 78 辆汽车。两年后,Smithsonian 博物馆将这辆摩托加入了收藏品之中。

2007 年,Thrun 和 Levandowski 都来到了 Google。他们的第一个任务是帮助街景团队。Levandowski 很快发现,街景中获得的数据,能够使电子地图更加准确,比如街道和出口的名称可以直接从图片中获取,而不必依赖有错漏的政府记录。在随后的两年里,Levandowski 穿梭在印度的 Hyderabad。他的 2000 台数据处理器不断修正着地图。因此,当苹果的地图软件出现问题的时候,Levandowski 知道原因在那里。那时候,他的团队已经花费了五年的时间修正地图,每天都会有上百万个修正。

自动驾驶汽车项目本来不在计划之中。Sebastian Thrun 并不认为无人驾驶车辆能够在街道上行驶,因为变数太多了。但是,2008 年 2 月的时候,Levandowski 接到了发现频道“Prototype this!”制片人的电话。这位制片人问他,是否能够做一个自动驾驶的比萨递送车。

在接下来的五周里,Levandowski 和同事们改造了一辆 Prius,并且说服了加州骑警,允许车辆穿越海湾大桥。这是无人驾驶汽车第一次在街道上合法行驶。这是一次成功的演出。不久,Page 和 Brin 让 Thrun 启动无人驾驶汽车项目。

“他们甚至没有提到预算”,Thrun 说,“他们只是问,我需要多少人,如何找到他们。我说,‘我知道他们是谁。’”

Thrun 挑选了参与过自动驾驶大赛的技术高手:Chris Urmson 负责软件,Levandowski 负责硬件,Mike Montemerlo 负责电子地图。他还挑选了其它的人:律师、界面设计师等等。每周,都会有几十位 Google 员工参与自动驾驶汽车的测试,填写用户调查。

计划开始的时候,他们使用了 Levandowski 的比萨递送车,以及斯坦福的开源软件。但是他们很快发现,一切都要从头开始。Page 和 Brin 给团队定下了一个挑战,完成 10 段 100 英里的路线。团队花费了一年半的时间才完成这项挑战。

如今,Google 的自动驾驶汽车已经行驶百万公里,并未出现任何事故。不过,在困难的路况下,仍然需要司机的介入。Thrun 说,如果完全自动驾驶,它只能保证在 5 万英里内不出现重大事故。

对于 Levandowski 来说,自动驾驶汽车项目还有着特别的意义。三年前,他的未婚妻 Stefanie Olsen 驾车穿越金门大桥的时候,遭遇了一次事故。当时,前面一辆汽车突然停车,Olsen 紧踩刹车,将车停了下来,却被后面一辆车撞上了。幸运的是,她并没有受伤,腹中的胎儿也安然无恙。

“那次事故根本就不应该发生,”Levandowski 说。如果 Olsen 后面的那辆车是自动驾驶的话,应该能够快速判断情况,紧急刹车的。Google 的汽车行驶更加谨慎,不会跟前面的车辆距离太近。

在 Levandowski 看来,我们对无人驾驶汽车的恐惧是没有道理的。“当你制造的车辆比司机更好的时候,让司机开车是不负责任的,”他说,“我们每耽误一年,更多的人就会死去。”

 

图片来自 canada

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