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汽车 2013-12-09 23:00

新材料和车联网——通用汽车的创新思考

杜会堂 杜会堂
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Tesla 诞生后引起的电动汽车和燃油汽车的讨论至今仍未停歇,这款新型汽车因为 Tesla 创始人埃隆·穆斯克(Elon Musk)的创奇经历而持续升温。有人认为汽车行业未来会像互联网与媒体一样遭遇洗牌,因循守旧的汽车制造商将快速倒闭。

很难说这样的感性判断是否准确,不过眼下这种事似乎不会发生在老牌厂商通用汽车(General Motors)身上。我在今天连续拜访了通用中国研究院的电池、材料和概念整车等四个实验室,发现这家传统制造商对新内容的拓展依旧积极,而他们对车联网的看法更值得思考。

电池与材料

通用在国内的电池实验室和位于美国沃伦以及德国 Mainz-Kastel 的实验室一起,成为通用全球三个主要的电池实验室。它们拥有相同的软、硬件设备,但测试内容有点区别。国内实验室的测试内容包括电池的耐受温度和充、放电检测,更强烈的碰撞和跌落试验在美国实验室进行。

负责材料的通用工程师告诉我,即便在大力推广镁合金等轻量化材料的同时,目前汽车车身和电池外层依旧采用钢合金材料。尽管他没有说明原因,我还是能猜出这项举措的背后因由。

这大概出于此前 Tesla 频繁起火激起的安全忧虑——Model S 在今年 10-11 月内发生三次起火事故。虽然埃隆·穆斯克在博客里解释说,Model S 的起火系外力所致,但这依旧没有阻止人们的质疑。今年 11 月 Model S 第三次起火后,一位愤怒的股民将 Tesla 告上法庭,指控对方发布错误和误导性描述,同时隐瞒产品的安全隐患,构成证券欺诈。

这不免让其它汽车制造商有所警觉,我在通用实验室内听到的最多字眼就是“安全”。这种情况下,我甚至怀疑通用未来推出的凯迪拉克 ELR 电动汽车是否会因为安全因素而沿用过去的合金材料,即便这会增加汽车的整车重量。

车联网

通用中国科学研究院院长杜江凌说,过去人们认为手机只是通话工具,而苹果认为手机更应该是移动终端,所以 iPhone 颠覆了传统生态。事实上,汽车也应如此。现在多数人认为它只是代步工具,如果能扭转汽车的既有形象,创新者将迎来广阔的市场。

车联网就是一次机遇。

想象一下,桌面电脑和手机上没有完成的任务可以在车上继续——直接通过汽车编辑文档和消费内容,汽车从交通工具变身为生产力工具和消费工具。等到无人驾驶成为现实,人们要做的只是专注于内容生产和消费,不用担心会因此分散注意力。

但问题是,即便是最缜密的尝试,从开始到完善依旧需要时间——07 年发布的 iPhone 通过每年一次的硬件迭代和系统更新才让产品和生态逐渐成熟完善。汽车显然无法像手机一样频繁地更新硬件。在硬件短板的情况下,只通过系统和应用来实现车联网明显是个不切实际的梦。

通用该如何破题?

通用全球研发实验室执行总监盖瑞·史密斯(Gary Smyth)对我说,成本和材料限制让汽车注定成不了手机式的终端。未来通用的车联网尝试将尽量地赋予汽车更多的前沿硬件,同时增加设备的可拓展性。在保证系统基础功能的时候,利用手机和平板进行功能补充。

史密斯的回答似乎暗示了通用车联网项目的未来尝试——通过开放软、硬件来实现更多可能。这似乎会让一些人感到失望,车联网项目恐怕是看不到苹果式的“封闭花园”了。但反过来讲,对于汽车这样的大型工具,价格和渠道让它很难复制类似 iPhone 的疯狂成功,开发平台其实是最好的选择。

 

注:由于内容涉密,通用禁止拍照

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