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公司 2015-11-07 17:16

在遥远的太空中,一门新的生意正在逐渐膨胀

9 月 20 日,长征六号运载火箭在太原卫星发射中心升空。长征六号运载火箭的首秀代表着中国在无毒无污染运载火箭研发中取得了重大的突破。然而,业界更多将目光放在了长征六号发射的那 20 颗卫星。

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(长征六号运载火箭 图片来自:星球网

长征六号火箭的副总设计师周遇仁一语道破了国家为何钟情于“一箭多星”技术:

将来,商用图片、纪念品、超高空气球、区域通讯中继等都将成为我们火箭服务的对象。

虽然中国航天技术的发展比美俄晚了不少,但是由于国家的积极推进和投资,也赶在 21 世纪第二个十年开始了大规模商用化的尝试。而在国家监管相对开放的美国,一些企业已经开始通过高精度卫星图像和基于人工智能的分析技术,为政府机构、企业提供基于地理数据的咨询顾问服务。

根据《快公司》的报道,设立在硅谷 Palo Alto 的数据分析公司 Orbital Insight 正在与世界银行在斯里兰卡进行一项测试,通过卫星图像以及人工智能分析技术,提高贫困数据调查的精度,以便更好地为各国政府提供解决贫困问题的建议。

Orbital Insight

在过往的几十年里,受限于贫困地区的基础设施建设,研究人员大多要进行实地调研,才能形成对这些贫困地区的全面了解,但是这样的调研方式很难做到精准。世界银行的一项调查发现,世界上有超过 50 个国家缺少合理的贫困评估机制。地方政府出于政治诉求刻意隐瞒数据也可能会阻止国际组织提供贫困问题的解决方案。

借助高精度卫星图像和自主研发的人工智能分析系统,Orbital Insight 可以从建筑物高度、建筑物材质等实地调研很难获得的精准“大数据”中,发现一个地区陷入贫困的原因。如果双方的实验被证实是有效可行的,世界银行将会在全世界范围内推行 Orbital Insight 的卫星图像分析技术。

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(Orbital Insight 拍摄的卫星图片 图片来自:Forbes

2015 年 3 月份,Orbital Insight 获得了红杉资本领投,Bloomberg Beta, Google Ventures 等知名投资公司参与的 870 万美元 A 轮融资。曾为 NASA 打造 AI 系统的公司创始人 James Crawford 带领团队推动自家的深层学习程序有目的地从卫星图像中寻找并分析兴趣点数据,比如在学会计算汽车数量后,预测零售商营收情况。

Orbital Insight 的成长离不开微型卫星数量的迅速增长。航天工程咨询公司 SpaceWorks 的《2015 微型卫星市场观察报告》指出,在 2014 年,全世界发射了 158 颗重量介于 1-50 千克的微型卫星,比 2013 年的 92 颗上升了 72%,其中 107 颗为商用卫星。而目前已知有数以千计的小型商用卫星(重量介于 101-500 千克)计划在接下来的 15 年中发射。

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资本市场的动向也可以表明,商用卫星的应用正在逐渐为资本家们所青睐。

2013 年 2 月 1 日,DigitalGlobe 以 4.53 亿美元并购 GeoEye 公司,成为世界上最大的商业卫星图像提供商,后者曾发射了黑白分辨率高达 0.41 米的 GeoEye-1 卫星。在今年 2 月 26 日,DigitalGlobe 宣布全面提供 30cm 卫星影像产品,能够深化卫星影像在政府、能源、矿业等领域的多样化应用。

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(GeoEye-1 卫星及其拍摄的迪拜塔照片)

2014 年 6 月 11 日,Google 宣布以 5 亿美元现金收购卫星公司 Skybox Imaging。Skybox 的加入可以提高 Google 地图的服务质量,Google 还表示:“我们希望 Skybox 团队的技术将能帮助人们改善互联网的接入方式和灾难救援等方面的问题。”在被收购之前,Skybox 已经面向企业用户和投资人,提供一米以下分辨率的地面高清图片,并开发了照片数据分析平台和工具。

随着越来越多的公司将曾经要倾尽国家之力才能得到的高分辨率卫星图像运用到触手可得的商业领域,除了军事用途外,这些行业对于地理数据的分析和使用将会得到极大变革:

  • 零售业:更加精确的门店选址、零售额预测、物流行程规划
  • 房地产业:居民对建筑高度密度的偏好测算、更加科学的城市规划、城市居住环境评估
  • 农业:农作物产量测算、病虫害防治、技术密集型农业生产管理
  • 矿业:油气管道安全监测、矿场产量预测、污染预警 ……

虽然这些领域似乎跟我们普通消费者并不会有太直接的关联,但是从人类社会的长远发展来说,商用卫星提供的数据,可以让企业、政府清晰地了解自己掌握的资源多寡,行为决策对社会、自然环境产生的或潜在的影响,告别以往为了收益而不顾一切的粗放型增长。

 

题图来自:wallpapervortex

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