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公司 2016-7-19 20:08

英国 ARM:如何用设计定义移动时代的故事

王 飞 王 飞 高级编辑
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软银历史上最大的收购案已经产生了:日本软银将斥资 243 亿英镑(约合 320 亿美元)收购英国芯片设计公司 ARM。

softbank

相较于更熟悉的软银,英国 ARM 这次也被推上舆论中心。如果你稍微了解这家公司,就知道 ARM 已经将触手到达科技产业的几乎每一个角落。

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官方数据显示,全世界 95% 的智能手机和 80% 的数码相机都在使用 ARM 技术。在一些新兴领域,如增强现实头盔、自动驾驶汽车、智能手表以及无人机中也不会缺少这家技术公司的身影。

分析认为,软银正是看中了这点:在即将爆发的物联网时代,ARM 架构其可以作为一个通用接口连接一切。

ARM 崛起

1978 年底,物理学家 Hermann Hauser 与工程师 Chris Curry,在英国剑桥创办了 CPU(Cambridge Processing Unit)公司,公司的主要业务是为当地市场供应电子设备。

一年后,这家 CPU 公司更名为 Acorn 计算机公司。

不久后,这家公司推出了第一款产品是 Acorn System 1。这款产品主要面向大学市场,售价 80 磅,只配备了一个小的 LED 显示屏、一个按键和盒式磁带接口。

在 Acorn System 1 后,它陆续生产了 System 2,3 和 4,还有消费者导向的 Acorn Atom。

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1981 年跟随英国广播公司 BBC 联合推广——他们与 Acorn 合作推出了 BBC Micro 计算机。BBC Micro 采用的计算机处理器(CPU),架构采用的是效能相对较低,但也相对省电、低成本的“精简指令集”(RISC)架构。

尽管这款产品引热了英国的计算机市场,但好景并没有持续太长:除了作为 BBC Micro 的产品持续输出到广播局和学校外,这些产品在英国以外几乎毫无市场。这家公司在接下来的几年也并没找到更好的策略,濒临破产。

随后 Acorn 公司一度被当时的 IT 巨头 Olivetti 收购,尔后又被 Andy Hopper 提议分拆单独成立商业运作公司。

这时候苹果出现了,原因正是因为苹果正在开发新的 PDA 设备“Newton”,Acorn 芯片符合低功耗的特性,Acorn 为苹果开发了专门设计的 ARM 610 芯片。

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1990 年 11 月 27 日,Acorn 公司正式被改组为 ARM ( Advanced Risc Machine)计算机公司:苹果出资了 150 万英镑,Acorn 本身则以 150 万英镑的知识产权和 12 名芯片工程师技术入股,另一个芯片厂商 VLSI 出资 25 万英镑。

正是在这个时期团队初期缺乏资金,ARM 做出了影响时代的决定:ARM 不制造芯片,只将芯片的设计方案授权给其他公司,由它们来生产。

从这里开始这个正式被改组为 ARM 的公司在商业上开启了设计授权之路。

这之后就是 ARM 的一些成绩了:一年后,ARM 最先将产品授权给英国 GEC Plessey。两年后,另一家知名公司德州仪器也加入合作,再后来半导体行业的巨头三星随后也加入了 ARM 授权行列,这开始了 ARM 设计授权的模式。

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21 世纪开始移动互联网大潮涌来。ARM 进入苹果的几代手机、Android 阵营中众多手机厂商,甚至知名芯片厂商高通、联发科的芯片都站在了 ARM 身后。

与英特尔的架构之争

现在人们习惯于将高通和英特尔做对比,高通代表了移动市场的芯片王者,英特尔则是活跃在 PC 市场为主的芯片霸主。

其实不然。

手机与 PC 时代之争的背后更应该是 ARM 与英特尔,探讨两家宿敌之争就需要提到长达几十年的技术架构之争。

CPU 芯片内部写满了命令集,也可叫做指令集。指令集之争可以追溯到 40 年前,我们熟悉的英特尔公司通过复杂指令集 CISC(complex instruction set computing)设计出 X86 架构;ARM 公司则是通过简单指令集 RISC(reduced instruction set computing)设计出了 ARM 架构。

两套指令集从字面上理解就是指令多寡的区别——复杂指令集兼容更多指令方便开发适配更多应用,而简单指令集效率更高,两家公司用自己认为“正确”的两套理论继续开发、优化自己的架构,孰优孰劣的问题也被长期探讨。

arm

另外一个不同的是,英特尔通过自研、自造、自销的逻辑生产 CPU 进入 PC 市场的笔记本、台式机、一体机产品;ARM 公司则只负责 CPU 内指令集以及自研 ARM 架构授权给芯片设计、制造厂——三星、高通以及苹果们都会使用 ARM 的标准技术进行定制,或制造芯片,ARM 则收取一定的授权费用。

或者可以说,英特尔的真正对手已不是 ARM,而是 ARM 技术架构背后的那些芯片制造商,这是一个庞大的世界。

从其在设计思路就走出的不同风格,英特尔用自家高性能 CPU 称霸 PC 市场,反而 ARM 设计出的低功耗 CPU 更适合在手机等小型的智能设备中,看似两者互不相干。

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时间点来到 2007 年移动互联网起步时期,其爆发增长的速度超出所有人预期,这也让英特尔始料未及——这家公司曾在 1999 年首度通过并购进军通讯市场,但几年后又宣布出售了相关业务。

英特尔开始再次宣布将要将 Atom 处理器搬进手机,进攻移动市场;这引起了 ARM 的注意,作为反击,ARM 也开始试水进入 PC 领域——推出上网本、宣布进攻服务器市场等。

这差不多是两家公司的“彻底反目”的开始。一个有趣的事情是,两家公司的对立还让微软——这个我们熟悉的、和英特尔组成几十年 PC 领域的 Wintel 联盟中的一员变成了“双面角色”——PC 领域的好伙伴要继续合作,但 ARM 架构技术也要尝试:Surface 产品中也有 ARM 技术架构的产品出现。

伙伴苹果的羁绊

intel & apple

虽然在 2006 年的时候,苹果开始将 Mac 产品线上的电脑换为 X86 架构的 Intel CPU。但在一年后苹果与 ARM 重新建立合作推出了划时代的产品——iPhone,这个 CPU 由三星制造,使用 ARM 架构。

在继续推出的 iPhone 新机上,苹果也在持续绑定与 ARM 的合作关系——一方面继续使用 ARM 架构的处理器,另外也在自行设计处理器的架构。

从第四代 iPhone 开始,苹果就开始给自己的 CPU 打上了标志 A4,这其实也是一款基于 ARMv7 指令集、Cortex-A8 架构设计的 CPU;而第五代的 iPhone 开始,苹果自己设计了代号 Swift 的核心。

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苹果对供应链控制一向重视,也所以在一年之前早就有媒体传出过苹果将要收购 ARM。

对于苹果来说,收购 ARM 可以加强苹果对自家核心产品 iPhone 供应链的控制权;再有,毕竟 ARM 架构授权遍布全球,这里是否也存在着可能被竞争对手恶意并购的隐忧。

不过这件事情至今没成,但今天的英国科技圈也再次涌现出了这样的传言:在软银宣布收购 ARM 后,称苹果或考虑高价竞购 ARM

美联社还报道,“在被收购之前,ARM 并没有咨询过包括苹果在内的合作伙伴的意见,同意软银收购完全是 ARM 自己的决定。

英国科技

然而,这起收购案仍有不少值得玩味的地方。

ARM 创始人 Hermann Hauser 在接受 BBC 采访表示,ARM 被软银收购的当天将成为“英国科技行业最令人难过的一天”。Hermann 还表示,当他听说软银将斥资 240 亿英镑收购 ARM 时,感觉“非常难过”

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可见 ARM 被收购一案确实令人瞩目,因为这家公司也代表了英国的科技技术。

网络上媒体盘点《英国最有前途的高科技创业公司盘点》也有谈到 ARM 公司,甚至在英国公投脱欧后媒体也有议论《英国 ARM 公司对于科技的影响》。

英国卫报也曾撰文《ARM: Britain’s most successful tech company you’ve never heard of》将其称为英国最成功的科技公司。

 

题图插图来自:ARM,Google,apple,

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