David Bunnell 去世,他或许是 PC 历史上最重要的媒体人

人物

2016-10-22 14:34

没有互联网的年代,一本杂志可以满足很多年轻人探索世界的求知欲。

1975 年,保罗·艾伦拿着一本《大众电子》(Popular Electronics)杂志闯入比尔·盖茨的房间,刊登在杂志封面的 Altair 8800 电脑吸引两人开始编程赚钱,并于同年创办了微软。我们有足够理由认为,这本《大众电子》杂志参与到了改变人类历史的进程中。

保罗·艾伦与比尔·盖茨在创办微软之前服务的这家公司名为 MITS(Micro Instrumentation and Telemetry Systems),而他们的一位同事日后也在个人电脑(PC)的历史上留下了浓墨重彩的一笔,他就是 David Hugh Bunnell,计算机杂志 PCWorldMacworld 联合创始人。

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(一张 PC 行业人士聚会的合影,比尔·盖茨右边的是保罗·艾伦,上排左四就是 Bunnell,图片来自:Bunnell 博客

美国加州当地时间本周四,David Bunnell 在家中因胰腺癌辞世,享年 69 岁。

曾经对电子产品一窍不通,却创办了最知名的计算机杂志

耶茨先生,有个傻子认为自己可以成为我们公司的科技作家,你有时间来和他谈谈吗?或者我直接让他离开?

这个对话发生在 1973 年,当时的 David Bunnell 正站在 MITS 公司,希望能够成为 MITS 的一名文职员工。在一篇缅怀 PC 之父爱德华·罗伯茨的文章中,他回忆了当年面试时的细节。

Bunnell 坦言自己当时对于计算机了解并不多,还为了获得这份职业而编造了自己在英特尔工作的经历。不过幸运的是 Bunnell 先后与 MITS 首席工程师比尔·耶茨和爱德华·罗伯茨面谈后,成功获得了这份周薪 110 美元的工作。

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(年轻的爱德华·罗伯茨,图片来自:Bunnell 博客

Bunnell 在 MITS 负责的工作和我们今天常见的企业公关有点类似——撰写新产品新闻稿等各种文档,当时 Bunnell 撰写的新闻稿命名为“Computer Notes”,他还在 1976 年参与策划了首个面向 PC 用户的专业展会“世界 Altair 计算机大会(World Altair Computer Convention)”。

或许是由于他在 MITS 的丰富经历超越了一般的编辑,也与该公司两位重要人物比尔·耶茨和爱德华·罗伯茨保持着不错的个人关系,David 很快就不再是当年那个计算机行业的小白。1977 年,Bunnell 说服一位波士顿出版人 Benwill 一起创办了计算机杂志 Personal Computing,还找到了曾经在 MITS 与自己一起共事的盖茨和艾伦为新杂志撰写软件专栏。不过 Bunnell 在 Personal Computing 的事业并不顺利,由于 Benwill 不想与 Bunnell 共享这本杂志的股权,Bunnell 在这本杂志仅仅出版几期后就离开了。

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(Altair 8800 电脑,图片来自:维基百科

Bunnell 计算机行业生涯的另一个转折点也来自于一台重要的电脑——IBM PC。IBM PC 在 1981 年 8 月 12 日正式发布,是 IBM PC 兼容机硬件平台的前身,也是 IBM 历史上首款个人电脑。这台 PC 启发了 Bunnell,使其联合自己在麦格劳-希尔集团的同事 Cheryl Woodard, Jim Edlin, Jacqueline Poitier(也是 Bunnell 的妻子)等人再度创办了计算机杂志 PC Magazine。该杂志的初始资本为 15 万美元,部分资金来自于 Bunnell 一位在纽约从事金融行业的朋友。

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(第一期 PC Magazine 的封面,图片来自:Photos

联合创始人 Cheryl Woodard 在 2008 年一篇回忆录中解释了当初创办 PC Magazine 的愿景。IBM PC 代表着开放与兼容,给 PC 行业创造了巨大的发展空间,也意味着普通消费者可以更加轻松地组装自己的计算机。但是组装计算机有一个巨大的门槛——如何从名目繁多的品牌中选择最适合自己的配件?如何利用好这些元件的性能?于是 PC Magazine 的初期愿景就是向消费者提供电脑元件购买建议,收入策略也顺理成章地变成了向有新产品想推销的厂商出售广告页。

Woodard 回忆称,PC Magazine 创办第一年就卖出了 300 个广告页,触及约 5 万读者。

尽管 PC Magazine 曾经因为广告收入的到账期问题经历过资金短缺的困境,但是 PC Magazine 的发行规模足以算得上成功,后来美国出版业巨头 Ziff Davis 买下了 PC Magazine,将其进一步发展成为一个覆盖百万读者,能够一期获得 2000 万美元广告收入的杂志。

PC Magazine 因为收购而步步高升,但是 Bunnell 和当时 45 位 PC Magazine 的员工并没有加入 Ziff Davis,而是被帕特里克·麦戈文邀请,来到了他名下的美国国际数据集团(IDG)。可惜的是麦戈文已经于 2014 年因病辞世

在 IDG 集团的支持下,Bunnell 等人先后创办了 PC World、Macworld 等影响了一代 PC 爱好者的杂志,还有 Macworld Expo 这个让无数 Mac 用户期待的展会。根据维基百科介绍,PCWorld 的版图在巅峰时期共计拓展到了 51 个国家。

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(第一期 Macworld 封面,图片来自:Macworld

在 IDG 旗下,Bunnell 度过了相对稳定的 6 年,随后离开了 IDG,成立了自己的出版业风投公司。

PCWorld 早已停刊,PC 文化何去何从?

2013 年,PCWorld 迎来了一次重要的变革。IDG 集团在 2013 年 7 月 10 日宣布,PCWorld 美国版将从当年 8 月份开始停刊,全面转型为纯数字媒体。PCWorld 的停刊风波相对还是比较和平的,根据统计当时美国版 PCWorld 仍然有 33.9 万订阅读者,这些读者在杂志停刊后可以成为 PCWorld 网站的订阅读者,IDG 也承诺不会因停刊裁员。

创刊 30 多年,要说以 PCWorld 为代表的一系列 PC 杂志塑造了整个 PC 时代的舆论文化也并不为过,毕竟在新闻历史上,杂志一直是很重要的内容载体,Bunnell 创办的一系列杂志都对 PC 产业产生了或多或少的影响。然而与罗伯茨、麦戈文乃至 Bunnell 自己的相继离世或许也可以从一定层面上象征着 PC 文化的逐渐式微。

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(现在的 PCWorld 首页)

PC 文化逐渐消逝的原因非常复杂,但说到底,还是因为 PC 产业不景气,随着智能手机的发展,PC 不再人们工作、娱乐、获取资讯的唯一线上渠道。10 月中上旬,市场研究公司 Gartner 发布了一份关于 2016 年第三季度全球 PC 销量的报告。报告显示,2016 年第三季度的 PC 销量约为 6895 万台,比去年同期下降了 5.7%,这也是全球 PC 销量连续 8 个季度下降。

终端设备的销量下降,也会影响到 PC 供应链上的其他公司,比如硬盘、显卡、CPU。随着 PC 销量的下降,这些厂商也不得不另谋出路,寻找转型机遇,非常典型的例子有正在致力于无人驾驶汽车发展的英伟达,以及希望在人工智能、物联网领域找到新增长点的英特尔。

在上文中我们提到,PC Magazine 在成立初期的收入来源于那些希望向消费者出售 PC 部件的厂商,这些厂商在很长一段时间里,都和戴尔、苹果等厂商构成了行业媒体的核心广告主,然而 PC 行业的不景气降低了这些企业的收入水平,也顺带影响了 PCWorld 等杂志可能得到的广告收入。在确保内容质量的前提下砍掉成本高昂的纸质杂志业务,未尝不是一种适应时代的做法。

PCWorld 早已不是那个时刻谈论 PC 的杂志、网站,Bunnell 作为其联合创始人,最应该得到称赞的也并不一定是他对 PC 产业的理解,而是他作为一个出版业者能够看清 PC 产业发展时对于媒体资源和优质内容的巨大需求,并借此机会在厂商和消费者中间搭建一个渠道。

题图来自:维基百科

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