【专访】上春晚、进驻苹果店、虏获亚马逊,“独角兽”优必选究竟做对了什么? 

公司

2017-03-25 09:00

2016 年春晚,广东的两家科技企业带着无人机和机器人登上广东分会场的舞台,让不少人记住了大疆和优必选这两个名字。

(动图截自 CCTV

但对于优必选来说,2016 年的里程碑事件远不止春晚亮相。同年 7 月,他们获得了鼎晖资本领投 1 亿美元融资,估值 10 亿美元,跻身“独角兽”行列。

同年年底,优必选成为苹果在推广 STEAM 教育方面的合作伙伴(STEAM 为科学、技术、工程、艺术和数学融合的综合教育),推出的可编程 Jimu 机器人登录全球部分 Apple Store 零售店,再次和大疆“相会”,成为了为数不多可进驻 Apple Store 的中国品牌。

而在 2016 年结束之时,CEO 周剑宣布优必选完成了当年的销售目标,成功从 2015 年的 5000 万元销售额跃升至 3 亿元,并为 2017 年设下了 10-15 亿元的销售目标。而在接受爱范儿(微信号 ifanr)采访的过程中,周剑也多次强调了“双腿行走”的经营策略——左腿商业化,右腿为前沿布局:

我们必须要养活自己。我从来坚持一个道理:(如果)一个公司活不下去,没有自己的销售,不要谈什么融资,都是虚的。

第一天起,商业化就已是目标

(优必选 Jimu 机器人所使用的舵机)

2008 年,周剑辞去高薪工作,建立团队研发自己的智能机器人。但没料到,单是一台小的伺服舵机,就耗费了 4 年才成功做出来。期间,周剑曾多次面临资金问题,不得不卖掉了自己的豪车豪宅以支持研发费用。

虽然机器人在部分计算、逻辑方面的能力早已远超人类,但在行动能力上,行走或站立对于机器人来说都并不容易,因此,不少研究人员会采用滑轮作为机器人的移动方式,因为要做好行走能力实属不易。但周剑却没有选择滑轮,因为:

轮式机器人,从某种意义上来说,我认为是一种过渡产物。从长期来讲,双足机器人更符合我们人类环境,因为我们不需要再专门为机器人设计一个专门的使用环境。

舵机,就是机器人可像人类般灵活移动的突破口。它的作用类似于人类的关节,可让机器人按指令,在 0 至 180 度之间任意角度精准地停下来,但单个舵机的成本却高达 500-1000 元

曾在春晚亮相的机器人阿尔法 1 虽然只有 40 厘米高,但却用了 16 个舵机,才能支持如此灵活的动作能力,折算后舵机成本就要去到 8000 元以上,根本不是一般人消费得起的。

(阿尔法 1 机器人为春晚演出做准备,图自腾讯

但经过 4 年的“死磕”,周剑终究把舵机的成本控制在几十元人民币左右,并于 2012 年成立了优必选公司,第一台的阿尔法机器人也于同年诞生。

借力苹果、亚马逊、“曼城”来“养活自己”

虽然优必选终极目标是制造出一般人亦可消费得起的智能人形机器人,但现有阶段与目标状态之间,仍隔着世界上许多公司都在尝试解决的两大难题:硬件上,如何制造出可灵活且稳定行动的机器人;软件上,如何创造真正可以“帮上忙”的人工智能技术。

而在尝试实现目标的路上,优必选还是要先想办法养活自己。而周剑在接受采访时亦坦言,在机器人和人工智能现有发展阶段中,能真正做到的就是一些教育、娱乐或是陪伴方面的产品化工作。

目前为止,优必选的产品线主要包括三个部分:阿尔法人形机器人(1 代定位为“陪伴学习”类机器人,2 代“平台型”机器人具备一定人工智能技术,未来将以开源方式纳入更多技能);Jimu 类可编程积木机器人主攻 STEAM 教育;Cruzr 商用机器人,主要为银行、博物馆类商家承担咨询类交互功能。

虽然市场上大部分机器人公司也在做同样的事情,但由于优必选比别人多投入了几年来打基础——控制舵机成本、完善量产生产线、提高产品稳定性,这为他们带来了硬件上的优势。

除此以外,优必选在推广上也是可圈可点。

从娱乐方面来看,优必选除了成功登上了春晚外,还在 2016 年 10 月和曼彻斯特城足球俱乐部达成了合作协议,成功将阿尔法和 Jimu 系列机器人带到曼城官网、社交媒体甚至是阿提哈德球场上亮相。

(图自网易

除此以外,优必选还将联手某 IP 巨头,将以机器人作为 IP 的载体推出市场。周剑表示,在 IP 合作这方面,优必选最大的优势在价格、量产能力和稳定性三方面,而且认为 IP 将会是一个销售突破口:

以 BB-8 为例,只是绑定了一个 IP 而已,在全球已经卖 10 亿美金以上。如果我们可以生产这样一个产品,销量应该不是问题。

如果有一两款产品销售收入能达到 10 亿美金、20 亿美金的话,那我相信优必选这个体量已经很大了。

而且,基于 IP 的产品多样化,更多是“以换壳为本”的处理方式,研发成本不高,却能带来很好的营收。

BB-8

在教育方面,优必选从去年起就为 Apple Store 定制了好几款只供苹果商店的 Jimu 机器人。和其它非专供的机器人相比,苹果商店内的产品价格会更低,价位在 540-1200 元之间,主要是由于舵机和积木部件数量上的差别。

(图自苹果

目前为止,优必选在苹果商店中国官网上有 4 款不同机器人,周剑透露在在未来还会上架 6-8 款新产品。

(图自 Prnasia

相比之下,国内的 STEAM 教育可算是尚未起步,虽然零散会有一些机器人培训班,但暂时未见有能够做大的,这也为在国外已获取部分经验与在国内积累了一定声誉的优必选创造了机会。

周剑介绍,优必选在内部已经成立“优必选教育”项目,而且已经“和几个城市、一些省市教育机构、学校开展了全方位的合作”,并和北师大联手成立了一家合资公司,专门培训机器人编程的师资:

我们在从头到尾地布局。我觉得只有把课程、师资、人员、硬件、材料全部都融合在一个体系里面的时候,才有可能真正把校内的教育做好,我觉得校内做好,然后再是校外。

至于和亚马逊合作推出的 Lyxn 机器人,简单来说,就是把亚马逊的人工智能语音助手 Alexa 装载到阿尔法 2 中,以人形机器人优势填补了“对着音响说话”的尴尬感,借助亚马逊影响力促进海外销售。

(图自 CNET

但实际销售效果仍有待观察,因为搭载了 Alexa 的 Echo 音箱售价为 180 美元,而 Lynx 的价格虽然还未公布,但鉴于阿尔法 2 售价为 2 万元,估计价格也会比较高。

秉着“要想着尽可能的方式方法给公司带来营收”的精神,优必选也推出了面对 B 端的 Cruzr 机器人,并和机场、银行、博物馆等机构落实了价值数亿元的 5000 台的订单,预计将于今年 6-7 月交付。

布局人工智能,突破硬件瓶颈,任重而道远

除了以上提及的几个大合作方之外,周剑在采访中透露,接下来还会有好几个如雷贯耳的公司出现。但这些合作资源,都是优必选基于硬件优势争取的合作资源,可以算是过去坚持攻破硬件瓶颈的决策与投入带来的“战利品”。在相对优势未被竞争对手突破之前,仍可享受市场带来的盈利。

但未来呢?

正如前面提到,这家公司正在向全球多家根本“不差钱”的公司也未能解决的两大难题发起挑战——人工智能与双足机器人技术问题,要以人形机器人替代手机成为下一代消费级的人机交互中心。

因为我是硬件起家的,我这个不用讳言,我们公司之前在(人工智能)这一块是比较弱,但是我们作为一个初创公司,我们不光是想把目前的产品做好,所以我们在这方面进行了很大的布局。

周剑在采访中坦言道,而且表示,优必选并不会自己做完所有的研究部分,而是会通过融资、收购等方式纳入其它公司的长处。但在三个关键方面,优必选仍然希望通过自己来掌握:第一是驱动技术,大型的伺服舵机关键技术;第二是更好的平台算法;第三是人工智能中的视觉识别与语音识别部分。

同时,他也透露,下一轮融资基本已经确认,在不久以后就会公布。

在 2016 年 12 月,优必选召开人工智能战略发布会,宣布前 IEEE 主席霍华德博士、欧洲科学院院士陶大程教授、清华大学赵明国教授等学者加盟。

而在硬件方面,优必选将于 2017 年在美国成立 X-Lab,试验完成微型伺服舵机研发商业化。在未来 3 年里,他们计划完成大扭矩高爆发力伺服舵机研发商业化,并计划于 2019 年左右推出全球首款基于商业化目的开发的类人家庭服务机器人。

采访当天,优必选也向爱范儿(微信号 ifanr)展示了实验室里一款超一米高的双足机器人原型,实验室中还设有楼梯和不同平面用于训练,但出于保密原因暂未能拍照展示。

在周剑在 2017 年春节后致员工的内部信中,他曾坦言“我们仍然是在悬崖边上跳舞,表面风光的背后潜隐着巨大的风险”,但同时,也引用了美国总统罗斯福的一句话:

尝试伟大的事情,赢取光荣的胜利,即使遭遇失败,也远胜过与那些既不享受多少东西、也不承受多少痛苦的可怜虫为伍——因为他们活在不知战胜和败退为何物的灰色朦胧地带。

题图来自 ShenZhen 100

后评论

评论在审核通过后将对所有人可见

正在加载中