Marc Andreesen 其人其事(三):世界上最早的云服务

公司

2012-06-06 15:00

硅谷有很多传奇,因为这里聚集着天才、欲望、理想与财富。有的公司经历短短几年便成为了某个领域的大鳄,也有公司如流星般在短短几年内就消失,真是“其兴也勃焉,其亡也忽焉”。在这里脱颖而出的人,都可以称为硅谷英雄,他们所做的事情确确实实影响到了世界,从前硅谷英雄的典范有乔布斯、比尔·盖茨,如今有马克·扎克伯格、杰克·多西等等。

我们不得不提 Marc Andreessen,他是一个极富远见的人,是他第一个让全世界知道了浏览器这个东西,让人们领略网络的美好。没有他,网络行业不可能像现在这般兴旺发达。这是一系列文章的第三篇,着重讲述他第二次创业,成立世界上第一家提供云服务的公司 Loudcloud。

网景(Netscape)以高价出售给 AOL 后不到一年,Marc Andreessen 就按捺不住,与朋友们开始第二次创业。虽然在浏览器大战中落败,但这没能打击到他的信心。

在 1999 年,他召开了一个发布会,公布了自己创立 Loudcloud 的消息。在会上,他指出“所有网络公司都不得一遍又一遍地重复发明轮子。”他认为, Loudcloud 将解决这个问题。但媒体对此抱有疑虑,Wired 在报道中发问“但是要怎么做,Marc?你能不能给点细节?”

在“第一次互联网浪潮”中,Marc 看到很多公司刚刚获得了 2000 万的融资,就不得不给 Oracle、Sun、EMC 以及 Cisco 等公司送上一张 500 万的支票,用于购买服务器,然后在自己的服务器上搭建网站。而 Loudcloud,为公司提供网站托管服务,公司不必购置服务器,也不必学习如何创建一个网站,更不必学习如何维护它。 Marc 在接受 Wired 访谈时称,Loudcloud 提供的服务,能够让公司将时间和精力花在“打造真正的产品上”。他还说,“我们是第一个云服务提供商。”

2000 年,Loudcloud 发展顺利,很快获得 Benchmark Captal 以及摩根士丹利 6800 万美元的投资。而后,由 Capital Research and Management 领投,公司又融资 1.2 亿美元。 Loudcloud 之所以获得风投青睐,除了想法符合风投的胃口外,还因为公司聚集了很多人才——除了 Marc 外,公司其他三位创始人都是能够独当一面的人物:Ben Horowitz,曾领导 AOL 公司的电子商务平台部门,并开发 Shop@AOL;Tim Howes,是 LDAP(轻型目录访问协议)的发明者之一;Sik Rhee,Kiva 应用服务器的设计者。

然而到了 2001 年,在 Loudcloud 上市后,公司的发展状况开始有喜有忧。这一年 Loudcloud 客户数量在不断增加,比如成为 Qwest Communications International 合作伙伴,又获得英国政府运营 UK Online 的合同。但由于 2000 年纳斯达克大崩盘给人们留下了阴影,投资者们开始异常关心公司的财务问题。Loudcloud 上一个财年的财报并不好看,运营亏损达 1.648 亿美元,收入仅 1550 万美元,股价应声下挫 18% 到 12%。2001 年一年,公司的股价最低时甚至低于 2 美元。

2002 年下半年, Loudcloud 突然宣布将旗下的管理服务以及服务器业务以 6350 万美元卖给 EDS,包括公司以往积累下来的客户关系,从而获得 EDS 未来三年支付 5200 万美元的承诺,以及 EDS 的软件授权,这几乎是把公司整个卖掉。

为什么?

Ben 在 Quora 上解释了原因——避免公司破产。当时市场环境不好,Loudcloud 这类为公司提供基础服务的云服务公司不可避免走向破产:在市场规模达 500 亿的时候,Exodus 破产;在市场规模达 1500 亿的时候,Worldcomm 走向破产。其次,因为市场对互联网公司的不信任,让 Loudcloud 难以融资。Marc 说,“2002 年到 2006 年,由于信任危机,所有人都过得很艰难。来回去 Sand Hill Roud(美国一条聚集大量风险投资机构的街道),投资者就是拒绝投资客户导向型互联网公司,因为他们简单的认为这类公司是没有前途的。”

因此,为了避免破产的命运,公司决定将不产生利润的业务卖掉,对公司旗下的网络自动化管理工具 Opsware(运行在云端的一个软件) 进行投资,让它成为公司未来营收的主力。自此,Loudcloud 的商业模式发生了转变,从云服务走向 SaaS(软件即服务)。同一年,公司更名为 Opsware。到 2007 年,惠普(HP)以 16 亿美元收购公司,与惠普 Data Center Automation Center 合并,成为惠普软件部门的一部分。

作为回顾,Macr 又是如何看待自己创立的 Loudcloud 的呢?

回忆当年,我们提早了五六年的时间(创立 Loudcloud)。创业经济的反弹暂且不论,这些年服务器领域有两处发展很快。首先是商品化:当年我们的服务基于昂贵的 Sun 服务器,而现在,只要花上几分之一的钱,你就可以买一个 Linux 服务器。第二是虚拟化:它让客户们管理服务器、分配服务更容易,而在 1999 年,这仅仅是可能性。这就是为什么亚马逊(Amazon)的云服务如此吸引人。它实际上是同样的概念——但由于超级便宜的硬件,经济上的合算产生了极大的吸引力,又由于虚拟化,让整个服务器环境变得更加灵活。

在《软件会吞噬世界》这篇文章中,他也提到这一点:

Loudcloud 的用户每月支付要基本网络应用的费用大概是 15 万美元。而今天,在亚马逊的云服务上运行同样的应用,每月的支出是 1500 美元。

“起了个大早,赶了个晚集”,这应该是 Marc 对自己第二次创业的评价吧。

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