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被百度抄袭的区块链“吸猫”游戏 CryptoKitties,不做 ICO,照样获利,更要变革全球游戏产业

本文发布于 DeepTech 深科技(微信公众号:mit-tr),转载已获得作者授权。

在 2017 年底有两种动物掳获了许多人的心,一个是四处游玩、寄明信片给你、极具疗愈效果的《旅行青蛙》,另一个就是大眼萌脸又有带点古灵精怪气质,通过以太币交易的聚众云吸猫的游戏《CryptoKitties》。

近来,随着比特币价格大涨大落,区块链这三个字也开始逐渐被一般大众所知晓,除了比特币之外,有人用区块链做钻石生产履历、做数字证据保全、音乐版权管理等各式各样的应用,除此之外,其实还有一个更具庞大潜力的领域,那就是游戏。

去年底以太坊区块链的运作一度出现宕机,没想到却是由一群猫咪所引起的,加拿大的初创公司 Axiom Zen 推出全球首个以区块链技术开发的养猫游戏《CryptoKitties》,成功打中了爱猫玩家的心。

在这个游戏世界里的猫咪是怎么诞生的呢?有两个方式,一是官方每隔 15 分钟就会释出一只新生猫咪(总共限量 5 万只),另外就是靠繁殖(尽管在游戏里的猫是没有性别的)。

每一只猫咪有 265 位元基因组,官方开发一个基因科学合约(genetic science contract)算法,当两只猫咪配对时,系统就会从两只猫身上各取一些基因来生成一个新的代码,培育一只新的猫,而且每一只猫的基因组合都是独一无二,加上算法内容保密,所以玩家无法事前预知新生猫会有什么特征,有可能会遗传上一代,也可能长得完全不一样,甚至出现稀有变种,共有多达 40 亿种的基因组合,这也就是游戏的乐趣之一。

(图|《CryptoKitties》就是一个买卖、饲养虚拟猫咪的游戏)

简单来说,《CryptoKitties》就是一个“买卖”(buy & sell)、“饲养”(breed & sire)虚拟猫咪的游戏,首先,玩家得要有以太币,可以靠挖矿或到交易所购买等方式取得,第二就是要安装一个基于浏览器的以太币钱包 MetaMask,接着就可以在 CryptoKitties 网站上购买小猫,同时玩家也可以把小猫卖给别人,或是把自家的小猫出租给其他玩家,跟别的小猫配对,培育出一只新的小猫,出租者能赚取收益,在这之间所涉及的购买、交易只能通过以太币支付。

以太坊养猫游戏是干嘛的?能赚钱吗?

知乎上就有一条帖子问:“以太坊养猫游戏是干嘛的?能赚钱吗?”,这个问题的答案是也非也。

不可否认,《CryptoKitties》的走红与前阵子比特币、以太币的大涨有正向关系,吸引了许多想投资的人参与,想要靠养猫游戏赚钱的方式就是把你养的猫出售,赚取价差(买入价减掉出售价、付给平台商的手续费),以及比特币本身的价值涨幅。

第一种方式是赚钱方式,就得要有玩家愿意买你的猫,但如果你的猫不是很有独特或特别可爱,也不太吸引到其它玩家愿意用“高价”买入,当然,若是你的猫有很高的代表性或稀有性,自然容易卖得好价钱,例如游戏里的猫有世代(generation)之分,初代猫(Gen 0)的价格就高于其它世代的猫。

第二个方式则是从以太币本身的价值来看,例如买进虚拟猫后,当以太币价格走扬,就把猫咪出售,因此进场出场点就是关键,目前一个以太币大约兑换 800 美元,虽比去年底的价格高出许多,但近一个月来已见下滑,从高点 1400 多美元下跌不少。

(图|史上第一只 CryptoKitties 名字叫做创世喵(Genesis Kitty),Axiom Zen 团队以超过 11 万美元的价格将其卖出。)

当然,人人都想低买高卖,但投资自然有风险,除了以太币价格波动仍偏高,而且在平台市集上的价钱由玩家自行定价,乱挂价的也不少,所以得研究每一只猫的基因稀有性、生育速度等指标。养猫游戏能赚钱吗?是也非也,就看你怎么玩。

累积至今交易金额超过 4200 万美元

《CryptoKitties》的火红连开发此游戏的 Axiom Zen 都始料未及,之所以选择猫,就是看中爱猫的族群广大,不论是视频平台或是 Facebook 都有很多猫明星的视频、图像,往往都能获得很高的观看率,要让一般大众愿意接触并使用区块链技术,可爱的猫应该可以发挥吸引人的能力,所以他们在去年 9 月参加了以太坊最大的黑客松 ETHwaterloo 首度发表了 alpha 版本,而且赠送每个有注册的 ETHWaterloo 参加者两只加密小猫,让他们可以交易和繁殖猫咪,在黑客松活动期间,猫咪的数量从最初的 50 只增加到了 1500 多只,到了去年 12 月已经超过 3.7 万只。

《CryptoKitties》不像一般游戏下载 APP 或是安装软件就可以玩,例如《旅行青蛙》玩家不用做太多事,下载后看蛙儿子到处旅行就好,还需要使用以太币、下载专属钱包等,使得这款游戏的进入门槛有点高,但正是因为搭上了区块链、加密货币的热潮,吸引了原本不是币圈玩家的人群加入,像是游戏推出一周之内,新开通的电子钱包数量至少就有 8.8 万个,而且有超过 100 只猫以高于 1 万美元(约 6.3 万人民币)的金额被卖出,有 7 只猫是高达 10 万美元(约 63.3 万人民币)。

(图|打造《CryptoKitties》背后的公司 Axiom Zen 联合创始人江家俊。图片来源:DT 君)

《CryptoKitties》游戏爆红之后,占据了以太坊区块链多达 25% 的交易流量,而大多数以太坊区块链上的智能合约大约只占 1% 的交易流量,5% 就已经是表现很好的,就可见识到虚拟猫咪的魅力,还因此一度导致以太坊区块链的运作大塞车,就有网友幽默地说:“奉劝各位爱猫人士,请以领养代替购买。”因此,回头看那一个想要让更多人踏入区块链领域的目标,开发团队 Axiom Zen 确实踏出了很成功的第一步。

“现在已经有 50 万只猫咪被创造出来,”AxiomZen 联合创始人江家俊(Benny Giang)在接受 DeepTech 独家专访时这么说,他进一步指出,目前每日大约有 25 万名活跃玩家,至今创造了超过 4200 万美元的交易金额。

解构加密小猫蹿红的三大要素

加密猫咪因为具有宠物的概念,所以有人拿以前流行的电子宠物来相比,但这个类比其实并不准确,《CryptoKitties》涵盖了更复杂的商业模式、底层技术及更多的商业潜力,“CryptoKitties 的构成有三大概念:区块链、游戏及艺术,”实际生活里没有养猫,深入研究区块链才 7 个月,却创造出虚拟猫旋风的江家俊说。

每一只猫从诞生、成长、繁殖、交易的数据全都记录在以太坊区块链上,数据无法被篡改,加上容易进行价值转移的特性,不论是交易、赠送都很容易,搭配区块链强调的安全性,尽管交易金额都不小玩家仍愿意信赖。

另一个核心就是游戏,“《CryptoKitties》做了一个最好的示范:让大家知道区块链的应用绝不只是金融交易,”初创公司 Loom Network 创始人 James Martin Duffy 这么评价。没错,游戏产业市场的商机庞大,根据知名的游戏调研机构 newzoo 的报告显示,游戏产业(软件加硬件)在 2017 年的产值达 1160 亿美元。

(图|游戏产业(软件加硬件)2017 年的产值达 1160 亿美元。数据来源:newzoo)

因此当小猫们成为了“网红”后,或许称为“链红”更恰当,让不少业者发现区块链上的游戏商机惊人,山寨版游戏纷纷出笼,既然喵系市场被做走了,那就攻汪系吧,所以百度推出了《CryptoDogs》(莱茨狗),一样能让玩家购买、交易和繁殖不同品种的数位小狗,只不过百度不是使用以太坊区块链,而是选择中国的区块链项目 Achain,但游戏名称、玩法,连设计风格都几乎一模一样。

不过,仓促上线之后带来的却并非是什么良好的市场反响,大多数玩家都只是感觉这是一个半成品而已。对此,百度官方回应说《CryptoDogs》是百度对区块链技术的一种尝试,目标并非真正打造一款游戏。但不得不说,这种典型的“抄袭+盲目追风口”做法对于一家中国顶尖互联网公司而言还是欠妥的。

而面对山寨游戏,江家俊倒是显得很轻松,“很开心有人山寨我们,百度是一家大型公司,业务众多,我想我们比他们更专注在这个领域,我们认为《CryptoKitties》是数字资产(digital asset),”他说。

(图|百度的《CryptoDogs》,不论是游戏名称、玩法,连设计风格几乎跟《CryptoKitties》极为相似)

第三个核心就是艺术,说得更清楚一点就是艺术收藏品的价值,《Pokémon GO》的火红有一个原因是驱动玩家收集各式各样的怪兽,而《CryptoKitties》有同样的特色,而且每一只猫是独一无二,就代表着独特性,除了让玩家想收集之外,更重要的一点是创造出一种类似艺术品的投资行情,就像是投资名画、古董,甚至是一种传家宝的概念,拥有一个稀有且高价的虚拟小猫,“而且是储存在以太坊区块链上,只要网络存在的一天,这些小猫就可以永远存在,对玩家来说,这是一种真实的拥有。”

另一个层次就是数字艺术逐渐成为趋势,例如有越来越多的博物馆或美术馆展示科技创作的作品,而不只是展示古人的画作或古物,对 Axiom Zen 来说,就是希望将《CryptoKitties》发展成一种虚拟艺术品,能衍生更多的 IP(Intellectual Property)商机,团队计划今年 3 月于美国纽约举行虚拟猫艺术作品展览,后续也计划到巴黎跟柏林举办。

不做 ICO,不发猫咪币

去年在区块链领域,除了加密货币的价格大涨外,另一个风潮就是出现了很多的首次代币发行(ICO)项目,许多人曾询问 Axiom Zen 团队是否要做 ICO,关于这点,江家俊认同 ICO 是一种有效的资金筹措方式,“但被滥用,导致人们对区块链技术产生了不信任感,也影响整个社群的和谐”,“我们是做产品的人,有自信自己可以做出一个很好的产品,而且现在已经有稳定的获利,所以我们不会做 ICO,也不会发行猫咪币。”江家俊说得非常坚定。

而短短成立几个月的 Axiom Zen 已经靠着猫咪产品开始获利,就是因为游戏机制打造一个持续性的收入模式,举例来说,通过出售新猫带来的收入,另外,当玩家出售虚拟猫咪时,Axiom Zen 会依照每一宗的交易金额抽取 3.75% 的手续费,玩家繁殖猫咪时,同样需要支付繁殖费用。就如同以太坊区块链上的博弈平台 FunFair 创始人 Jez San Obe 的观点:“你应该在 ICO 之前做出一个产品,你应该知道如何经营一家公司,而非一个匿名的团队,你应该先发布一个原型产品(prototype)出来再说。”

游戏角色的持久力永远是个大难题

这几年陆续有让全球为之疯狂的游戏诞生,例如早先的《愤怒的小鸟》到后来的《Pokémon GO》,但达到高峰之后,往往因为缺乏持久力而走下坡,人气消退,DT 君询问江家俊是否曾想过《CryptoKitties》也会有这样的一天?

“我认为持久力的问题在于加密猫的拥有权(the ownership of the kitty),这个特点是之前其它游戏所没有的,所以人们不会持续投入游戏,我们也正在从拥有权的角度持续扩大游戏的幅度,而且《CryptoKitties》还有很大的潜力尚未展现,”他说,团队的目标是要做到第一个达到 10 亿用户的区块链游戏。

(图丨《CryptoKitties》数据表现)

但因为先前涌入太多用户而导致以太坊区块链出现壅塞,随着用户增加,是否代表网络拥堵的状况恐怕会持续出现?这一点在许多《CryptoKitties》讨论区上都引起许多玩家的关注,对此江家俊表示,他们已经组成了两个小组专门处理长期性的网络规模化(scaling)问题,也向以太坊成员们谘询可能的解决方案,但这需要几个月的时间持续观察及改善。

农历新年期间开拓亚洲市场

目前游戏市场中,最大块的是手机游戏(mobile gaming),最大市场是亚洲,因此《CryptoKitties》扩大用户的策略很清楚,推出手机移动游戏版本,并且布局亚洲,将在农历新年前于香港、台湾、新加坡推出 iOS 游戏版本,对于何时会进入中国大陆,江家俊表示,因为游戏必须用以太币交易,还需要详细研究中国大陆的法律规范制度,以确保避免出现任何不符合规范的可能性。为了让更多亚洲玩家加入,开发团队已经规划了两只特殊版本的猫,一只是类似日本招财猫的设计,另一只就是以过年幸运词“发发发”谐音而命名的“888”始创级别虚拟猫。

(图|将在农历过年推出特殊版本的小猫,类似日本招财猫的设计,此为手绘稿。图片来源:江家俊提供)

如果公司倒了,电子宠物何去何从?

人类对于电子宠物、虚拟宠物一直带有好感,特别是人工智能技术在近年有些进展,不少初创公司或开发者都希望让宠物更有个性化,创造更拟真的互动体验,目前《CryptoKitties》游戏中的小猫仍是以外型作为主要的差异化,在个性上还没有太多的着墨,也没有与主人互动的功能,DT 君询问江家俊未来是否可能在游戏里加入 AI,让小猫变得更个性化,或是通过与主人的互动,自我学习?

他坦言,目前玩家只能买卖、培育小猫,而小猫的个性只能通过猫咪自我介绍区的几段文字隐约了解,但自我介绍文字是团队设计的,因此团队下一步就是要侧重于加强用户体验,的确有思考要增加一些功能,但因为游戏是基于区块链而设计,所以必须谨慎评估什么样的功能适合放在区块链之上。

而在小说家的作品里,对电子宠物也有诸多的想像,例如,曾有不少作品被搬上大荧幕的知名美国华裔科幻小说家姜峰楠(Ted Chiang),有一部曾获得雨果奖最佳长中篇小说一《The Lifecycle of Software Objects》,描述一家研发 AI 电子宠物的公司倒闭了,便将电子宠物活动的虚拟平台卖给其它公司,但因为这些电子宠物的程序太过老旧,无法移转到其它平台,只能留在某个空间里变成了一个封闭的群体,而参与开发、训练电子宠物的软件设计师和动画师因为跟具有意识的电子宠物相处多年,累积了深厚感情,为了想要电子宠物们继续存活,只好不断想方法、找资源……..

(图丨美国华裔科幻小说家姜峰楠 Ted Chiang)

在采访过程,DT 君想起了这段故事,问了江家俊:如果 Axiom Zen 倒闭了,那加密小猫会何去何从?他很理性的回答:“我们有想过这个问题”,如果 Axiom Zen 在下周倒闭,《CryptoKitties》网站的确就会消失,因为 Axiom Zen 的角色是建立并运营网站,但是主人还是可以永远拥有小猫,因为小猫是在 MetaMask 钱包里,而且玩家还是可以持续玩游戏,只是过程会有一点难,要使用以太币钱包执行一些设定,需要处理一些技术性的问题,另一方面就是关于小猫的图像档,目前是储存在 Axiom Zen 的服务器里,但是 Axiom Zen 计划在未来将其去中心化,所以在未来几年后假设 Axiom Zen 倒闭了,主人还是可以拥有这些小猫的图像。

虽然现在的我们无法知道加密小猫未来的命运几何,不过相当喜欢《CryptoKitties》的以太坊创办人 Vitalik Buterin 曾经在推特放了一张蒙娜丽莎的画像,比喻 CryptoKitties 会是“当代的蒙娜丽莎”,贴不贴切呢?我们不得而知,但不如就姑且先这样相信吧。

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