RSS 二十年

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03-18 14:51

本文来自微信公众号「即刻」(ID:jikeapp),作者 kyth,爱范儿经授权发布。

今天的这篇文章来自即刻的产品经理 kyth,对 RSS 二十年来的发展回顾和一些他的理解。

RSS 即简易信息分发,是一种互联网信息协议,可以帮助我们高效地获取信息。包括即刻早期的机器人,也是 RSS 的一种呈现形式。

相信很多即友,也是因此了解到即刻的。或许现在早已不是 RSS 的时代了,但不可否认它依然有着其独特的魅力。

今天写一下关于 RSS 的理解,其实是快两年前的一句承诺,后来有个同事催了两年,干脆写一下吧。

RSS 的诞生和发展

RSS 的缘起

本文无意对 RSS 这一协议起源的故事展开太多,本身无非也是查资料翻译过来的过程,大家可以自行到维基百科查找,或者阅读 Aaron Schwartz的故事。

RSS 的全称有三种说法,RDF Site Summary, Rich Site Summary 和 Really Simple Syndication,这些说法概括了它是什么东西:它是一种对网站内容的简要总结,而使用 RSS,能让人做到真正简单的「聚合发行」。这里就不再对 syndication 一词的翻译作过多展开,但它确实是一个没有最好的中文翻译的词。

RSS 协议的 1.0 版本是在 2000 年上线的,距今 20 年了。

为什么会有 RSS?其实,这是互联网发展的必然。

在智能手机时代之前的所有时期,桌面互联网的使用者一直都是人类中的相对精英阶层(尤其在美国),大家浏览网站时始终需要提升效率。每天都打开你要去的所有网站看有没有更新,是低效的,需要一种办法利用技术(即爬虫技术),来把大部分会更新的网页标准格式化,从而可以在日后收到网页更新的提醒,聚在同一处浏览。

换句话说,正如搜索是 pull 模式提升效率的解法,RSS 就是 push 模式的解法。我们知道,这两种模式最终各产生了一家互联网时代的超级霸主:Google 和 Facebook。

RSS 的主要应用

RSS 算不上是一个特别酷的东西,也没有一个代言人像中本聪一样写白皮书。它更多是基于开放互联网(Open Web)理念塑造的一种效率工具,而我们后来逐渐知道,开发互联网基本只是一小部分地球人能接受和热爱的东西,大多数人最后拥抱的是围墙内的花园模式(walled garden)。后面会继续展开。

RSS 的热潮持续时间很短。这一时期,基于上文所说的 RSS 的特性,人们最主要想到的能把 RSS 用起来的场景,主要只有两种:新闻和 blog。后者其实是个人网站的变种:当个人网站的主要更新只是站长写的文字时,有人就把它抽象出来,变成一种公开的网络日志服务,blog(博客)也成了席卷全球并活到今天的一种东西。最有名的因此获得财务自由的人是 Blogger 的创始人 Ev Williams,他把 Blogger 卖给 Google 之后继续参与创建了 Twitter 和 Medium,这两者其实都和 RSS 的精神紧密相关。

无论什么展现形式,利用 RSS 收取信息都需要至少两步:在目标网站上找到 RSS 链接,并把它添加到自己选择的一个内容收取服务(软件)里。这注定了 RSS 的小众。我最早使用的 RSS 阅读器是 Bloglines,而最终阅读器之战的赢家是 Google Reader。Google 不差钱,因此当 2013 年 Google 宣布关停 Google Reader时,所有喜欢 RSS 的人都知道,这是代表 RSS 没有明天了。

RSS 的掘墓人

社交网络:RSS 的掘墓人

RSS 最火的时候大概是 2002-2005 年,当时有另一个词很火,叫 Web2.0,两者牵涉到的概念和思想各有交叉,也有许多创业者投身进来,包括在中国。

Web 2.0 的核心思想是 UGC:用户创造内容。互联网人做出了许多好用的工具和平台,期待当所有人都来创造内容后,互联网能达到极大繁荣。但到 2006-2007 年后,无论是 RSS 还是 Web2.0,这两个名词不再热乎了,因为它们遇到了究极的对手:社交网络

2006 年 9 月 6 日是互联网历史上极其重要的一天,这一天 Facebook 推出了 News Feed 功能。在推出的头一个月,Facebook 的老用户甚至还持续到公司门口抗议,但很快大家就没那么在乎隐私了,全球人民都上瘾了。

RSS 的重点在推送和聚合,社交网络是究极的推送和聚合。Web2.0 的重点是 UGC,社交网络是究极的 UGC。RSS 产品无法做到的触达用户群和方便好用,社交网络帮你做到了极致。

Facebook 和 Twitter 覆盖了社交网络更偏关系和更偏信息的两个层面,各有受众。我还记得我在 2007 年用诺基亚 E71 手机上的塞班版 Gravity 看推特上瘾到边吃饭边看,虽然仅仅是个很小的屏幕,身边的人都无法理解。十年后大家都是这样了。进入社交网络时代之后,RSS 领域再无重大创新,一直到 2013 年 Google Reader 宣布关停。

RSS 的历史局限

2000 年网络泡沫破裂,意味着大多数创业者把「互联网可以赚钱」这件事放下了,但小部分人还记着。而互联网真正开始有大钱可以赚,得等到大多数人都上网,都来用网络服务。都得感谢乔布斯,如果没有 iPhone 给出智能手机的可能性,全民上网不会到来。

在这个意义上,古典 RSS 设计的核心问题在于,它没有商业模式,甚至它是反商业的。内容方的网站上本来有广告的,当读者借助科技的力量在 RSS 阅读器里实现了所谓的干净的文章阅读后,广告没有人看了。RSS 是一个在商业上无人获益的生态,因此也没有人有足够的动力去把它完善下去,开拓下去。

所以当你发现内容方突然有一天停止更新时,也不要抱怨,这是我们选的。也不要总抱怨一些新闻网站不支持 RSS,或者支持得不够好,不够完整。先问一句,凭什么呢?巨婴互联网时代结束了,没有人买单,生意就会倒闭。张一鸣有篇 为佩奇关闭 Google Reader 的魄力叫好!,用来做这一段的注脚大概是最合适的吧。

RSS 的今天和明天

今天的一些 RSS 服务

Google Reader 关停是一个标志,之后几乎可以称为后 RSS 时代。

今天还活着的一些 RSS 服务,都很有理想主义精神了。其中最重要的一家公司应该是Feedly,它起到的作用是接过 Google Reader 的大旗,做 RSS 源的总目录。它也有客户端,但你也可以用别的客户端去接入你保存在 Feedly 的订阅数据。

移动客户端呢?

其实 RSS,尤其是以「阅读文章」为核心的 RSS,并不是一个在移动互联网上足够好的生态。因为在手机上,RSS 最有可能的呈现方式,就是一个文章标题的列表。而点击进一篇文章,再返回,是很麻烦的体验。当一个效率更高的体验(例如推特、微博或抖音)出现时,旧体验就会被抛弃。

▲ Reeder

口碑最好的 iOS 端的 RSS 阅读器是Reeder。此外还有 NetNewsWire等一些产品在持续更新。此外知名度很高的还有 InoReader₁₀,但我没有用过,实际上我目前基本也很少用 RSS 阅读器,类似的需求其实是用社交网络和 newsletter 来满足的。

Newsletter 和 RSS 在技术上没有什么关联,但精神内核上其实差不多。在写长文的这一领域,最近十年来发生的变化是,创作者变少了,创作者也不太有精力去适配 RSS 格式了。Newsletter 吸引了更多人的注意,因为作者能直接获取读者的邮箱信息,并有 Email 这个通用协议来保证触达。Substack₁₁这样的创业公司也让更多人看到了赚钱的希望。

最后不得不提一句的是微信公众号,这个产品的精神内核就是 RSS,并且产品架构设计和执行得极其出色。它的创造者们,是把 RSS 的一切都理解透彻了。

当然,再简单说说即刻

即刻其实从第一天开始就很清楚 RSS 是什么,RSS 的局限性,以及即刻比古典 RSS 更有意思的地方在哪里。

在即刻早期我曾经发过一条微博说,其实即刻才是真正的 Really Simple Syndication,甚至是 Really Smart Syndication,因为传统 RSS 只是机械地订阅一个信息源(其假设是相信一个信息源、人或者机构,能稳定、持续地生产出符合自己预期的内容),但比信息源更原始、更本质的需求,是想订阅一个信息,对一个未来可能发生的事情感兴趣。订阅未来。

▲ 即刻 1.0 与 2.0

「利物浦输球提醒」、「现在 Twitter 上在流行什么」、「Kindle 降价提醒」,这些东西在公开的、老旧的互联网和 RSS 的基础目录里,是缺失的,或者说至少是分散的,以及更多主题,是没有人想到过的。这些需要技术、品味、灵感和洞察。这些是没法抄的。从这种意义上,我们其实是可以很坦率地承认,即刻的早期版本是一个比后面的版本更酷的产品——当然,也更为小众。

此外,RSS 时代的所有产品,几乎都没有做社交和互动环节,这是即刻有意加深的部分,甚至是后来的即刻迭代的基础:你和与你有相近的信息爱好的人应该有的聊,至少你们可以收取同一个信息的时候获得共鸣。在我看来,Google Reader 没有做好这件事,是很可惜的,尤其是当 Facebook 和 Twitter 的启示如此明显的时候。

一个还在 RSS 治下的角落

目前,RSS 在 blog、新闻网站等领域成了一个不起眼的基础设施,不再带有什么波澜。但有一个行业至今还在依赖着 RSS 协议发展,并且 RSS 是它最重要的生态之一。

这就是播客,一个苹果公司发明的东西。苹果在做播客之初,就决定不做托管,只做目录,因此,一个播客的地址既然放在网上了,就既可以被苹果收录,在苹果播客 app 里收听,也可以在其他的第三方(所谓的泛用型)播客客户端里通过 RSS 地址来分发。

播客的特殊点在于:这个行业看起来是赚不到钱了,这么多年了。尤其是移动互联网时代之后,只要玩手机就要用眼睛,视频是绝对的主角。因此,也没有多少人(尤其是资本)冲进来迭代播客这个行业里最基础的那些东西:玩法、收听软件、协议等等。直到今天,播客的分发仍然是以 RSS 为最主要的分发方式。

播客客户端 Overcast 的开发者 Marco Arment 非常享受播客行业的现状,并对 Spotify 这些 new money 嗤之以鼻。他向来的观点就是:播客这个花园之所以实现了一定程度上的长尾、繁荣、大家自得其乐,就是因为苹果不作为。当最大的收听渠道在运营和行业发展上很「佛系」时,反而在内容层面促成了一定程度上的百花齐放。

未来会有什么变化呢?不知道。但至少我可以确定,越来越多的年轻人开始听播客了。

▲ 图为正在内测中的小宇宙 app

附录:记忆中的那些 RSS 服务

最早的 RSS 阅读器既有 Web 端的,也有 PC 本地端的,前者最著名的两家是 BloglinesNewsgator,后者比较有名的是 GreatNews

Newsgator 是今天的 NetNewsWire 的前身,而 Bloglines 是在中国早期 Web2.0 爱好者中市场占有率最高的产品。Google Reader 的推出时间是 2005 年 10 月,它改进了 Bloglines 在交互上的很多不便之处,后来在大约两年之间内,基本宣告了在所有 RSS 阅读器中的最佳体验,确立了完全胜利。

另外一种服务是 RSS 烧制器。它的原理是能把几个 RSS 源烧制在一起,定制一个自己的 RSS feed,给别人订阅。

这个服务是 Feedburner 发明的,2007 年,Feedburner 被 Google 收购,一直维护到 2012 年关闭。例如当年的 keso 把自己在 DoNews 托管的 blog「对牛乱弹琴」与自己在 365key(一个国内的网摘服务,模仿原型是美国的 del.icio.us)的每日网摘用 Feedburner 烧制在一个 RSS 里,这样他的读者只需订阅一个 RSS 地址就行了。「个人网摘」这类工作今天国内也有不少极客在做,只是换了个名字叫 newsletter

RSS 领域的创新产品还很多,这里只再提另一个很少有人注意过的:FriendFeed。这个产品利用 RSS 协议,让人把自己在各种服务里的状态更新聚合到同一个 Feed 流里。你可能猜到了,它的结局是被 Facebook 收购,创始人 Bret Taylor 曾是 Google 工程师,被收购后做了 Facebook 的 CTO,现在是 Salesforce 的总裁兼 COO。

国外的 RSS 产品在国内基本都有人跟进,抓虾鲜果分别是国内先后出现的类似 Bloglines 和 Google Reader 的阅读器。抓虾创始人徐易容把抓虾卖给豆瓣后,二次创业做了美丽说。豆瓣其实也做过站内的 RSS 抓取业务,产品的名字叫豆瓣九点。Feedburner 在国内的模仿者叫 Feedsky,创始人吕欣欣后来把公司卖给腾信广告,2014 年上市。

相关链接

① RSS 协议起源:https://en.wikipedia.org/wiki/RSS

② Aaron Schwartz 的故事:https://harvardmagazine.com/2013/01/rss-creator-aaron-swartz-dead-at-26

③ Ev Williams:https://medium.com/@ev

④ Google 宣布关停 Google:Readerhttps://www.theverge.com/2013/3/13/4101144/google-shuts-down-reader-rss-aggregation-service

⑤ Web2.0:https://en.wikipedia.org/wiki/Web_2.0

⑥《为佩奇关闭 Google Reader 的魄力叫好!》:

http://m.techweb.com.cn/article/2013-03-14/1283033.shtml

⑦ Feedly:https://feedly.com/i/welcome

⑧ Reeder:https://reederapp.com/

⑨ NetNewsWire:https://ranchero.com/netnewswire/

⑩ InoReader:https://www.inoreader.com/

⑪ Substack:https://substack.com/

题图来自:ymcgraphic (Shutterstock)

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