Google X 的大实验,绕地球一圈的气球基站

公司

2013-06-15 19:20

在我们周围,大部分地区都可以很方便的接入网络,费用也在承受范围之内。当你以为接入网络很方便时,其实我们属于幸运的一波。纵观整个地球,仍然有三分之二的人没有网络连接,由于缺乏网络,他们享受不到平等的信息沟通、良好的教育资料、医疗信息等。

这群人大部分集中在不发达国家,阻碍他们连接网络的原因有很多:高山、岛屿、沙漠、丛林以及贫穷。在很多南半球的国家,一个月的网络费用可以超过月收入。

这个问题很复杂,人们期待靠经济发展、时间的推进来解决。但 Google 展现了一种全新的视角,跳开复杂的地面情况,不可思议的采用高空气球作为基站来传输数据。它利用无线的形式将信号发送到地面,地面设备接收信号连接网络。整个过程跳过了复杂的地理因素,大大减轻成本,以免费的形式提供。

Youku

该项目的原理是这样的。“气球基站” 搭载了发射装置,机身附有一块篮球板大小的太阳能电池,装置里面包含了计算机、GPS 等设备。气球将这个装置带到 2 万米的高空(约为商业飞行高度的两倍),悬停在该高度。利用当地预留的空白电视频段,将信号发到地面的接收器,接收器再将信号转到终端设备上。

Google 打算发射上千个高空气球,在同一个纬度上绕地球一周。这些气球之间可以互相通信,从而使得整个网络运转起来。

这个项目的困难之处在于气流的涌动很容易让气球位置移动,如何让气球在需要的时候出现在恰当的位置?由于气球携带有太阳能电池,且有动力系统,地面可进行操控位置。Google 还借助分析美国海洋和大气管理局的数据系统,指导气球的移动。这一切都得益于 Google 一套复杂的算法和强劲的计算能力,

另外 Google 还借助气流来控制气球的位置。2 万米高空属于平流层,气温上高下低,下方的气流方向跟随对流层的移动,上方的气流方向则相反。气球顺着其中一个气流运动,当你需要往反方向运动时,只需要调整高度切换到另一个气流即可。你不得不惊叹 Google 的想象力,你有见过跟着风跑,通过风来控制位置的基站吗?

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如此富有创意、大胆的想法当然是来自 Google X 部门,这个项目被称为 Loon,试验开始于 2 年前,Rich DeVaul 是该项目的负责人。Google X 为了保证项目落地,奉行的原则是尽快砍掉不可行的项目,Loon 几次涉险过关,在 2012 年初立项。

目前 Loon 项目已经得到了新西兰政府的支持,双方在本周举行的发布会上揭开了这一项目。看过电影《魔戒》的人了解,新西兰不少地方被高山环绕,网络设施无法触及,Loon 可以连接到这些人群。Google 已经在最近几天发射了数个气球升空,并计划本周发射 30 个气球,雇佣 50 名测试员来调试提高技术。在新西兰本地,已经有不少人成功连接到了网络。

Loon 项目还将覆盖撒哈拉以南、东南亚等地区,以使得更多不发达地区连接网络。对于那些长期处于信息闭塞的人群来说,这一项目将改变他们一生。

Loon 项目即复杂又耗时耗力,新西兰只是一个开始,更广阔的地区还有待拓展。Google 建设网络设施目的无非是推广自己的网络服务,但将商业和推动人类文明结合在一起,这背后体现的某种精神,正是不少人喜欢 Google 的原因。

 

题图来自 Wired

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