人类一小步:3D 打印机走进天空

公司

2014-09-24 00:42

Elon Musk 不经意间又创造了历史,他执掌的 SpaceX 公司近日又成功完成了一次飞船发射,飞船里载着一位特殊的 “旅客”——3D 打印机,这是首台进入太空的 3D 打印机,也可以称之为人类历史上,第一台离地空间的制造装置,设计者为 Made In Space 公司。

看到这,你可能会第一时间联想到红色警戒、帝国时代、魔兽争霸,因为在这些游戏里,玩家正是通过建设一栋栋建筑,来完成整个系统的搭建。当然,这台 3D 打印机还远远做不到这些,它只能使用塑料材质。

这台 3D 打印机重达 2.5 吨,由 Made In Space 公司设计制造,Made In Space 是一家 2010 年成立的公司,和美国 NASA 合作打造太空 3D 打印机。这台打印机的实用性很高,根据 CTO Jason Dunn 介绍,它可以打印出 NASA 所需 30% 的零件。

也就是说,当宇航员需要某个工具的时候,它可以不再依赖地面上运上来,本地就可以生产,这确实是太空探索的一大飞跃。

太空中的 3D 打印机和地面上的有很大不同,使用环境和技术原理上都大相径庭。首先,在发射过程中它需要承受数倍重力的高压,进入太空后又进入零重力状态,考验的是机器的稳固性。很多零件他们都重新进行了设计,包括地面使用的皮带、齿轮都进行了更换。

另外,安全性是一个问题,3D 打印机在运行过程中会产生 “废气”,这些气体在地面上会被净化,而处于封闭的太空站可不行,所以他们设计了环境控制单元,过滤有害气体。

技术上,3D 打印的原理在于材料的堆砌,通过极细的液体集结在一起,然后冷却成型,这在地球上是行得通的。但在太空中,这些材料喷出来后不会乖乖的黏在一起,很有可能会四处飞溅,根本做不成一块物品。

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为保万无一失,发射前 Made In Space 公司总共测试了 3 万个小时,因为发射之后是无法更改的。

Made In Space 的第一台太空 3D 打印机只为 NASA 打造的,等到第二款推出,它将会用做更广泛的商业用途,比如服务于国际空间站。第二台机器会设计的更大,功能更强大,

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