比 SpaceX 更早实现火箭回收的公司,要在这样的工厂里建造新火箭

公司

2016-03-10 15:00

人人都知道亚马逊的创始人杰夫·贝索斯亲手打造了一个电子商务的奇迹,但是除了亚马逊以外,他所参与的其他创业工作却仍然有很多神秘之处,比如赶在 SpaceX 之前完成火箭回收的 Blue Origin 公司。

3 月 8 日,Blue Origin 邀请了 11 位媒体记者,参观了位于美国华盛顿州肯特市的公司总部。这次参观活动可谓是诚意满满,因为带领各位记者花 3 小时游览总部的,正是大名鼎鼎的杰夫·贝索斯。

不起眼的办公大楼,却是少数有能力 “上天” 的地方

十年以前,Blue Origin 从波音公司买下了位于华盛顿州肯特市一个工业园区里的这座建筑。从外面看起来,这座建筑顶多就是个面积达 2.7 万平方米的朴素办公大楼。

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(图片来自:GeekWire

从大门进入后,可以看见一艘飞船的复制品填满了大楼二层和三层之间的天井,这个飞船来源于 1865 年儒勒·凡尔纳的小说《从地球到月球》。在《星际迷航》电影拍摄中使用过的 “企业号” 飞船模型也成为了 Blue Origin 引以为荣的藏品。

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除了两个充满历史感的收藏品,Blue Origin 接待厅里的巨幅公司标志也非常复古。标志中央的两只乌龟预示着工程师要有条不紊地开发火箭;长了翅膀的沙漏代表着正在飞逝的时间;拉丁文座右铭 “Gradatim Ferociter” 的意思是脚踏实地,保持勇气。

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Blue Origin 的生产车间和办公室紧密相联。Ars Technica 的编辑 Eric Berger 参观时发现车间里正在组装一台载人飞船的座舱,贝索斯透露这个座舱将被用在 Blue Origin 的宇宙旅行服务中,Blue Origin 将会在 2018 年把首批旅客送上太空。

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生产车间里放满了大大小小的车床、铣削机等用来制造火箭和飞船部件的机器,其中最庞大的是四台日本山崎马扎克公司制造的机床,每台售价大约 100 万美元,能够从 4 个方向对部件进行加工。

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同行的一位记者问到,生产完毕的火箭和飞船部件是怎样被运输到德克萨斯州西部的发射场?贝索斯打趣地回答 “亚马逊 Prime 次日达快递”。当然,这只是一句玩笑话,实际上这些部件都是通过卡车运送的。

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贝索斯想直接与国会竞争

当 Blue Origin 宣布完成火箭回收实验后,很多人都会很自觉地联想到 SpaceX。的确,SpaceX 还有 Blue Origin 都是目前少有的掌握了火箭回收技术的民营公司,但是在带领媒体参观工厂时,贝索斯却透露了一些不太为人所知的发展规划。

当我们访问 Blue Origin 的官网时就可以发现,BE-4 引擎才是目前 Blue Origin 的头号项目。

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(BE-4 引擎模型,图片来自:Satellite Today

BE-4 引擎之所以如此重要,是因为它将会作为 Blue Origin 两个核心项目的关键部件。

第一个是联合发射同盟(United Launch Alliance)的 Vulcan 火箭项目。目前 ULA 使用洛克希德·马丁公司的阿特拉斯-5 型运载火箭完成了超过 60 次发射任务,不过因为美俄政治问题,ULA 希望使用美国本土生产的火箭引擎,代替阿特拉斯-5 型火箭的俄产 RD-180 引擎。

(阿特拉斯-5 型火箭,图片来自:Wired4Space

如果 Blue Origin 能够获得这笔订单,就意味着它成为了美国政府的客户。

不过 Blue Origin 还需要面对来自 Aerojet Rocketdyne 的挑战。据 Ars Technica 报道,后者与美国国会维持着良好的关系,将会获得来自美国政府的 5 亿美元投资,用以开发和 BE-4 竞争的 AR1 引擎。

BE-4 的推力达到 55 万磅,是前辈 BE-3 的五倍,设计寿命为至少 25 次飞行任务,贝索斯相信有理由说服大众和政府使用 BE-4,这也是他为什么邀请媒体前往参观自己的神秘工厂。

Blue Origin 要在今年大爆发

我们现在有 600 人,在接下来一年里,这个数量还会增长至 1000 人以上。我们雇用的很多员工都会为 BE-4 和轨道飞机项目服务。(贝索斯补充到,这个具体数字可能接近 1200 人。)

贝索斯向 SpaceNews 透露了 Blue Origin 轨道飞机的研发计划,这台飞机有一个响亮的绰号——“Very Big Brother”,计划在 2019 年完成处女飞。

这个项目已经开始了至少 3 年时间,Blue Origin 将在今年晚些时候公布飞船的详细信息。

相比 BE-4 和轨道飞机等尚未成型的项目,可回收火箭的持续研究也在 Blue Origin 的待办清单之内。

Blue Origin 生产车间会在接下来的 9-12 个月里继续建造 6 台可回收火箭,完成大量试飞后,交给要上太空的那些人以及客观的研究结果决定他们还需要生产多少台这样的火箭。

除了每天都要关注的个人主业以外,很多硅谷科技大佬们都有一些有意思的副业,比如贝索斯的 Blue Origin 和马斯克的 SpaceX。

目前看来,贝索斯主导的 Blue Origin 和马斯克的 SpaceX 有着不太一样的理念,前者偏向务实,满足当前和未来数年的一些航天需求,后者有更浓烈的理想主义,直奔 “移民火星”。

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虽然在邀请媒体参观工厂时,贝索斯似乎没有谈到和 SpaceX 的竞争问题,但这位有着爽朗笑声的电商元老很难避免外界将其与 SpaceX 进行对比。Blue Origin 的生产车间有必要产生更多的实际成果,让外界意识到自己的长远未来。

题图来自:Popular Science

配图来自:Blue Origin

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