x86 手机之死

公司

2016-05-19 11:00

早前,爱范儿(微信号:ifanr)曾报道指英特尔 (Intel) 将会显著缩减在移动 SoC(手机用的系统整合单芯片)领域的投入,接下来的一段时间里不会再看到 Intel 移动平台新的 SoC 产品。但在传媒广泛报道后,英特尔的新任高层,Venkata “Murthy” Renduchintala,出言表示

我们没有退出移动市场,反而是在拓展它的定义,使其成为与超过 500 亿设备相互关联的代名词。

顺道一提,他离开高通后所担任的新职务很不好译,那叫做:“客户端与物联网事业及系统架构组总裁”(President, Client and Internet of Things Businesses and Systems Architecture Group),对,这不像是个主理移动设备职务的职衔。

一失足成千古恨

我听你的,我不会反对我最优秀的员工。

英特尔的命运,就在乔布斯说出上面的一句时扭转。

在 iPhone 和 iPad 初推出之时,一直有传言指苹果将采用英特尔的 x86 芯片作为处理器,而英特尔的 Moorestown 亦据说是冲着当 iPhone 的处理来来设计的。然而,乔布斯打算为第一代 iPad 配上英特尔的芯片之际,当时还是苹果员工、被视为 iPod 之父的 Tony Fadell,指 ARM 远比 x86 更简单、更省电,并很激动的以辞职作威胁,阻止乔布斯采用 x86。

最终,英特尔与 iOS 擦身而过,然后给他们留下一个世代的遗憾。

Woman searching on Google website using iPad tablet computer

英特尔是目前芯片业当中技术水平最高的公司,没有之一。问题是在智能手机世代出现之前,差不多绝大部的 PC 都采用英特尔的 x86 处理器,让他们一开始靠 x86 轻松的赚钱,导致英特尔处理器的命运,也同时被绑在 “x86” 这条船上。

x86 的先天原罪

x86 是英特尔芯片基于 “复杂指令集”(CISC),相比起他们的宿敌、ARM 所采用的 “精简指令集”(RISC) 来说,x86 在功耗上先天就陷于劣势之中。尽管英特尔本身在芯片技术上领导群雄,但他们就像一个象棋国手,让了 “车马炮” 再来跟 ARM 下棋:英特尔需要比别人花更多的时间、成本和精力,才能在移动领域接近 ARM 的水平──这也许就是为什么 Fadell 当年强烈反对采用 x86 芯片。

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事实上,英特尔本来也有一条 ARM 芯片线:XScale但他们在 2006 年把 XScale 卖掉后,他们就把整个移动芯片业务,押注在 “事倍功半” 的 x86 凌动芯片 (Atom) 上。但当他们错过了 iPad 的快车后,再被 Android 的移动快车推下深坑──当英特尔被 iPad 抛弃后,只能转头使用开放的 Android;但一众手机生产商宁愿使用三星、高通、德仪甚至是英伟达 (Nvidia) 的 ARM 芯片,也不愿考虑 x86 芯片。

落后在起跑线上

直到 2012 年英特尔推出 Medfield 芯片后,在市场上才首度推出了第一款 Intel Inside 的智能手机:Xolo X900,然后再与智能手机市占率甚低的华硕 (Asus) 一起抱团取暖,推出英持尔芯片的智能手机。但当在英特尔开始力追之时的 2013 年 ,Android 的应用数字已经超越 iOS但这一堆应用绝大部份都是基于 ARM 指令集设计,理论上不能在 x86 的手机上跑。

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不过,在英特尔致力于在智能手机上发力之际,其实已考虑到 Android 的兼容性问题而与 Android 合作推出优化(上图)。他们曾向 Inquirer 表示,英特尔的 x86 手机芯片能兼容 95% 的 Android 应用;但是,一般只用虚拟机的小型应用当然没问题,但在跑原生应用时就会显得很麻烦。不少开发者就指出:跑原生应用时,不是开发者要主动支持 x86,就是 x86 要牺牲效能去转换兼容代码,结果在他们在开发上一样是 “事倍功半”。

除了开发者事倍功半之外,英特尔的开发也变得更辛苦。本来是英特尔 “好基友” 的华硕,在早前传出减少采购英特尔芯片,分析指原因是英特尔芯片的更新速度,追不上高通以至联发科的速度。如果说技术强悍的英特尔居然落后了,原因是他们老早就在在起跑线上落后,使他们的开发芯片速度也赶不上别人。

屋漏兼逢连夜雨

亦因为此缘故,英特尔在移动市场的推广上,要比其他芯片公司做得更多,但回报仍然很少。

爱范儿并不知道英特尔有没有提供优惠让华硕使用 x86 芯片,但华硕的智能手机销量平平,故此对 x86 手机平台也没能带来太大的帮助。所以,英特尔最后甚至向深圳的山寨公司寻求出路:根据 WSJ 指出,英特尔在 2013 年沦落得要给中国的白牌 (White-box) 平板生产商,提供折扣、甚至是财政援助。这些白牌厂商表示:

英特尔给他们提供的优惠,完全不像英特尔这样的大公司所会提供的。

Samsung Semiconductor

即使英特尔做到没逼格,仍然难以力挽狂澜。因为在 2015 年起,全球经济环境变差,手机市场正在萎缩,高通和三星(上图)两个芯片业巨人,在半导体业绩上因为手机增长放缓而举步为艰。英特尔呢?虽然数据、物联网部门的营收继续大幅度增长,伴随的却是客户端部门营收下滑 14%。

以后没有 x86 手机?

回到最初英特尔这个新总裁的说法,我们可以留意到在他的演辞里有一段很重要的说法:

在革命之后,价值观显得不同。我们从以往的 SoC 取向,改为拥抱 500 亿台设备下的智能和连线的世界。这会为我们的客户和股东,带来巨大的价值。

也许,他们没有放弃移动市场,但是他们一改 “以往的 SoC 取向”,放弃了 Broxton 和 SoFIA(下图),等于在 2016 年放弃了 x86 的移动市场。

故此,他们从来没有像以往一样在智能家居或 VR 上高举 x86 的旗帜,也尽管我们曾向英特尔投资的 Yuneec,查询有关其无人机是否使用 x86 时,他们都不愿正面回应。

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然而,当他们放弃在移动市场采用 x86,未来的重点将会放于以下两方面:

但当 PC 市场日渐萎缩,智能手机的重要性远超过 PC 时,这是否代表 x86 行将就木?在伺服器和专业市场的加持下,x86 应该还能撑下去,但可能会在一般消费者面前慢慢淡出。那未来英特尔还会生产消费级处理器吗?

英特尔不会想 x86 死掉,但他们很可能早就为 x86 淡出消费市场,而做好了最坏打算。

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