苹果堵住了 iPhone 7 的耳机孔,却引发了一场新的战争

公司

2016-09-10 14:26

北京时间 9 月 8 日凌晨,苹果秋季发布会结束了。

库克带着一台没有 3.5mm 耳机接口的 iPhone 7,微笑地走下了发布会舞台。

这个微笑,代表着他的自信。因为他知道,这次不仅仅只是一个接口的取消。这个举动代表的是苹果音乐体验 “主心骨” 的转移,同时也将引发一场名为 “手机外置音频解码” 的战争。

无线,将是 iPhone 音乐体验的下一条 “主心骨”

和爱范儿(微信号:ifanr)之前报道的一致,苹果在这场发布会上带来了三款无线耳机产品。

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这里包括搭载苹果 W1 无线芯片的耳机新品 AirPods,以及 Beats 的三款新品:

  • Solo³ Wireless
  • Powerbeats³ Wireless
  • Beats X

单从这一点看,苹果有这举动其实并不让人意外。毕竟,要在手机上接一个分线器,其实是一件不现实的事。如果要让用户实现 “边听歌、边连数据线” 的需求,蓝牙耳机会是最好的选择。

将数据传输、充电这些较为重要的任务交给数据线,而将通话、音乐播放等一些系列与声音相关的 “轻量” 需求转移到无线连接上,这就是苹果现在的策略。

苹果在发布会上谈无线耳机时也提到,希望通过 “无线” 简化和整合用户需求当中较为 “轻量” 的部分。

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现时,大部分用户已经将数据传输量较低的任务转移到无线上,如穿戴设备的数据交换、外置输入设备等等,这些基本上都是通过蓝牙连接来手机的。

音乐方面,鉴于 iTunes Store、Apple Music 上的 Apple Loseless 的音频并不多,也很少用户会用 iPhone、iPad 用户会去处理 DSD 这一类大型的音乐文件。面对体积较小的普通 AAC 音乐,蓝牙以及苹果最新发布的这块 W1 芯片还是足以应付的。

所以就这个层面而言,“无线” 将会成为承载 iPhone 声音体验的下一条主心骨。

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结合 AirPods 或 3 款 Beats 新品之后,iPhone 绝大部分的声音体验已经被蓝牙承包了。而主要且唯一的 Lightning 接口便能空出更多的余量,则需要去完成充电、数据传输和数字音频输出等更为重要的任务。

耳机,将成为下一个解码大战的战场

鉴于 iPhone 7 取消了 3.5mm 音频接口,所以苹果这次在硬件配置方面也起了变化。

iPhone 7 这次将会附属一款用 Lightning 接口的 EarPods 耳塞,同时也会附属一个 “3.5mm-Lightning” 的接口转换器。给用户送上 “新” 配件的同时,也能够让他们继续使用自己的 3.5mm 耳机。

谈到这里,或许会有用户认为苹果这么做只是为了更好地销售其新品 AirPods。取消耳机接口,用户为了避免接口占用而被逼选择无线方案。走上此路的他们,便成为了 AirPods 受众……. 这个假象中的 “如意算盘” 就能够打通了。

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事实上并没有这么简单。苹果这么做,是在推动另外一种东西——数字音频 (Digital Audio)。

苹果在这里谈到的 “数字音频”,其实是指手机在输出音频信号时用的数字信号,而非现在 3.5mm 接口所用的模拟信号。

与模拟信号相比,数字信号还需要继续加工。而加工步骤也需要一系列的芯片、处理模块去完成,输出的质量也和这些模块的性能、结构等因素有关。要是这些模块没有较好的处理能力,那肯定会影响声音的质量,从而影响到听感。

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而苹果打算将这些模块 “外放” 到耳机上,其实也是出于对机身的考虑。

这些与声学相关的结构是需要摆放一定量的处理模块,同时每个模块之间也要做好好相关的屏蔽工作。而这些设置会占用大量的机内空间,面对需要日益变薄的 iPhone,这些东西基本上就是一个矛盾的存在。

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历代 iPhone 音频芯片测试数据,图源:数码多

同时,iPhone 的音频解码能出现下降,这也是一个事实。

爱范儿(微信号:ifanr)在文章 《苹果用一个新名字告诉你,EarPods 到底是去还是留》中就提出了这个问题。当时,文章就列举出科技媒体数码多的测试数据,以说明苹果在 iPhone 上运用的音频解码方案也有 “日渐缩水” 的状况。

在这种状态下,苹果打算将 “解码” 等音频处理交给耳机、外置 DAC 解码设备去做,这是利益权衡下的结果。

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毕竟,苹果手上的两大音频资源 Beats 和 Cirrus Logic 都没有做外置解码耳机或外置解码模块的先例,现在就盲目推出一款带 DAC 的进阶版 EarPods 肯定不是明智之举。将这些需求交由专业的厂商去处理,这便能满足更多用户的需求。

所以,从音频的角度来看,苹果改用数字接口输出音频是最好的选择,也是必须的选择。

而经过苹果 iPhone 7 这样一役,各大音频厂商也会有所变动。

这些厂商旗下针对手机音频的产品,也会有相应的条件。在未来,他们一定会针对解码耳机、小型 DAC 模块等相关领域推出大量新品,这个领域也将会成为下一个被争夺的战场。

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同时,这个领域的准入门槛也在不断降低。

根据爱范儿(微信号:ifanr)之前的报道,Cirrus Logic 曾推出一套完整的 Lightning 耳机开发方案,包括了一些外观设计上的参考方案、耳机用的 iOS app 的模板,以及一些开发 MFi 授权的 Lighting 接口的耳机所需的其它资源。这套方案能够帮助一些没有相关经验的耳机厂商设计 Lightning 耳机,让他们也能够进入该市场去。

门槛降低再加上苹果在市场当中的影响力,再加上技术大厂英特尔的加入,手机音频数字化的进程将会变得更加快。今后,数字耳机将会成为一种新标配。

同时,Cirrus Logic 等方案供应商的加入也会加速市场的细分化。这些通用方案出现后,让数字音频、外置解码方案不再是一个只面对高端用户层的产品。面向入门观众的产品出现后,市场就会细分各个不同的模块,从而形成一种稳定的状态。

这就是本次 3.5mm 接口取消背后的另一个影响。

在这场大战当中,苹果也是受益者

毫无疑问,这场数据耳机的市场争夺战肯定会打响的。但在这场战役当中,作为 “起爆点” 之一的苹果,它应该是站在怎样的位置,同时也能够从哪个地方获取利益?

答案很简单,那就是配件的控制和授权。

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相信在座各位应该能够回想起 iOS 7 刚刚推出的时候,大量没有 MFi 授权的数据线出现无法使用的状况。苹果能够通过 MFi 这种专属的授权方式,来控制 iPhone 的周边市场。

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而当耳机从模拟信号转移转变成数字信号之后,MFi 认证的可控性就会增加。即便 Cirrus Logic 推出的方案降低了厂商开发的成本,但苹果 MFi 认证的成本并没有因此降低。所有厂商在推出数字耳机、外置解码模块等用 Lightning 接口的产品时,还是需要经过这个认证。

正因为这一点,苹果就能够获得一个很好的控制权和利益点。MFi 的授权费用是一个因素,而通过这个授权来控制市场的周边数量、种类、品牌,这就是另外一个因素。

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同时,苹果也能够通过数字接口来实现更好的数字版权控制(DRM)。

媒体 Fast Company 在相关文章中提到,苹果在更换音频接口之后或许会调整他们的数字版权管理政策,用加密等方式来保证高质量音频的输出,这或许会成为苹果今后另一种笼络版权上商的手段。

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毕竟,在 Apple Music 服务开通后,苹果需要与媒体制作商、唱片公司进行一些平台独享的资源合作,这样才能够留住 Apple Music 现时的用户。而在加强数字版权控制之后,苹果对这方面也有较好的控制权,和这些厂商谈判的时候就会有更多的筹码。

所以,从消费内容的聚集、统筹上,或者是设备的更新、周边的控制方面,苹果本次的借口更换也是具备一定的经济意义的。或许改变初期会有阵痛,但这些都只是暂时的。

但只要苹果能够忍住现时的阵痛,那这场 “大战”、这次变革绝对能让他们笑到最后。

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