百度风投的“处女投”,让 AR 公司 8i 成为人工智能布局的首个受益者

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2017-02-14 13:25

自从把人工智能、VR、AR 当做战略布局方向之后,百度一直动作不断。

2 月 14 日,由百度创始人李彦宏亲自带队的百度风险投资公司(简称百度风投,Baidu Venture)对外公布了成立后的第一个投资项目,将参与美国虚拟现实/增强现实公司 8i 总计约 2700 万美元的 B 轮融资。

8i 这家公司定了个“小目标”,要让 VR/AR 成为智能手机的标配

2014 年成立于新西兰的 8i 公司专注于 VR/AR/MR 领域,通过 3D 成像技术实现人物图像的捕捉、追踪,并致力于将虚拟现实和增强现实技术与移动设备和个人体验进行有机的结合。

在 8i 公司即将上线的移动应用 Holo 中,8i 将把以往只能通过 VR 头显设备实现的全息影像放在了智能手机上。通过手机中内置的摄像头和传感器,Holo app 将对周围的环境和景深进行扫描探测,用户可以从已提前制作好的全息影像中选择出自己喜欢的形象,在镜头中与其互动。比如,你可以让一只背着吉他的黑猩猩站在你的手上唱歌。

(Holo 使用效果图,图片来自:Google Play

目前,Holo 的开发还处在一个比较初级的阶段,仅支持在搭载了 Google Tango 软件和特制传感器的联想 Phab 2 Pro 上运行。不过 8i 的 CEO Steve Raymond 表示,未来 Holo 将会适配更多仅具备基础摄像识别功能的设备。

对 8i 来说,尽管在技术和内容生产方面还处在不断摸索的过程中,但将 VR/AR 内容从特制设备中“解放”出来,使其成为每个人通过手机就能体验的产品,这将是一个很有潜力的市场。

根据 IDC 的统计数据,到 2020 年,VR 设备的出货量预计将跃升至 6480 万台,AR 设备的出货量则将要从去年的 40 万台攀升至 4500 万台。如果 8i 的“混合现实”技术真的能在智能手机上实现,这个市场规模还将变得更大。

市场对 VR/AR 的期待是有目共睹的。苹果公司 CEO Tim Cook 曾不吝自己对 AR 的赞美,认为这是一个令他兴奋的技术创新。近年来,苹果公司也在不断通过收购和技术研发在广泛布局 VR/AR 领域。

(图片来自:Business Insider

此前,曾有传言称苹果将推出 AR 眼镜,但 Cook 在近期做出回应称:“在我看来,AR 就像是 iPhone 中的芯片一样,并不属于独立产品——而是一项核心技术。”他还表示

AR 还需要一段时间才能发展成熟,眼下还面临着大量相当困难的技术挑战,但它的影响力势必将非常深远。我们会高度关注其何时实现、如何将其深层融入生活。我们将依赖于 AR 技术,正如我们已经很难想象当初没有手机的日子一样。

可以见得,VR/AR 的“平民化”,将是未来的发展趋势。对此,Raymond 表示

现在就是处在一个‘先有鸡还是先有蛋’的阶段,这个市场上现在最缺的是创造力,所以我们需要打造一些更方便操作的、性价比高的工具,让更多有创造力的人去共同生产内容。

在本轮融资中,包括时代华纳、百度风投、Hearst 风投、Verizon 风投等机构纷纷出资,将为 8i 的 VR/AR “平民化”之梦增加更多的可能性。

百度不愿错过的人工智能,科研投资“两手都要硬”

在百度首席科学家吴恩达看来,智能手机将成为 AR 技术发展的重要推动力量。他认为,中国是一个“手机优先”的社会,极高的智能手机普及率和应用频率将使得 AR 在中国有更快的发展。因此,百度非常看好 AR 的前景和商机。

(图片来自:科学中国- 中国网

去年 8 月,百度在智能营销解决方案大会上发布了一款针对智能手机开发的 AR 平台 DuSee。它能够利用现有的智能手机硬件去“认知”真实世界的 3D 环境,从而实现手机中的虚拟图像与真实世界的互动。

百度表示,相比于市面上现有的、仅把计算机生成的图像简单叠加在现实世界的画面中的 AR 应用,DuSee用到了复杂的计算机视觉和深度学习技术,能更加智地实现虚拟和现实的实时互动。而坐拥海量活跃用户数的百度,也将把 DuSee 与旗下的应用进行整合,为各行业提供智能的营销解决方案。目前,欧莱雅和梅赛德斯·奔驰都已成为百度的合作伙伴。

(百度 DuSee 测试效果,图片来自:MIT Technology Review

去年 9 月 13 日,百度宣布正式成立独立的风险投资公司,将专注于人工智能、VR、AR 等下一代科技创新项目,集中投资于早期项目,第一期基金规模将达到 2 亿美元。

今年 1 月,百度宣布成立增强现实实验室 AR Lab,成为继百度硅谷人工智能实验室、深度学习实验室和大数据实验室之后的第四个人工智能实验室。AR Lab 主任吴中勤表示,未来将迎来人机互动的全新图像时代,百度将首先从电商领域发力。

2 月 6 日,百度宣布前联想之星合伙人刘维作为副总裁正式加盟百度,担任百度风投 CEO,全面负责各项工作。刘维在加入百度之前,一直负责 TMT、人工智能领域的投资工作,而与刘维一同加入的齐玉杰和蔡薇,也都在科技创投领域有丰富的投资经验。

(百度风投 CEO 刘维,图片来自:香港硅谷

如今,百度风投终于献出了首秀,开始为百度人工智能的布局开拓战场。消息,百度这次不仅会参与投资,还将与 8i 展开更多的合作。

一度错过创新风口又负面新闻缠身的百度,渴望重回辉煌的愿望是迫切的。李彦宏曾在百度世界大会上表示,人工智能是百度核心中的核心。从百度的动作来看,如今不仅挖来吴恩达、陆奇这样的人工智能大牛,加大对自主研发的投入,还不断通过资本手段布局未来的科技,相当于为人工智能战略买了份双保险。

题图来自:Forbes

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