想要看看「流浪地球」的目的地?试试 NASA 出品的太空旅行工具

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02-14 18:01

半人马座 α,一个也许听过却不怎么熟悉的名字。不过若指出它其实是由三颗恒星组成的三合星系统,那很容易就会联想到那部著名的《三体》——事实如此。刘慈欣小说中的三体世界便是基于半人马座 α 设想而来的。

事实上,半人马座 α 可能是在科幻作品中登场最多的系外星球:阿西莫夫在上世纪创作的小说《Homo Sol》以及《基地》系列中均提及迁徙到半人马座 α 的人类文明;《阿凡达》故事的发生地潘多拉星则是半人马座 α 星 A 恒星系里的一颗卫星;而最近大热的《流浪地球》设定中,地球流浪的目的地正是半人马座 α 三合星之一的比邻星。

▲比邻星及其行星想象图

当然,这个恒星系统本身在浩瀚宇宙中平平无奇,受到关注更多是基于人类的立场——它是距离太阳最近的恒星系,与我们平均只有 4.37 光年的距离,而比邻星更是「只有」4.24 光年的路程差。这位太空邻居是如此接近,以至于在一半光速下连一只家兔的寿命都足以体验地球与比邻星之间的往返之旅;但以人类目前稚气未脱的深空技术来看,它又是那么可望而不可即,以至于我们只能用想象力来将其殖民。

对我们的艺术而言,这倒不是坏事。

但任凭怎么说,想必你对这个恒星系也只有一些模糊的文字印象,这位太空邻居仍戴着面具行走在道听途说之上。有没有可能一睹它的相貌,为想象增添几分确定性?

也许答案会是 Eyes on Exoplanets。作为 NASA 喷气推进实验室与加州理工大学合作开发的宇宙可视化工具 NASA’s Eyes 的一部分,它让任何人都可以通过简单的拖拽与缩放方式查看目前已观测到的 3912 颗银河系行星的 3D 建模(并且这数字会随着新的发现而持续增加)。

好吧,它可能不太完美,比如建模算不上精细,比如所有同类星球都照搬同一个模型……毕竟这只是公益性科普项目。况且相距甚远,我们也不可能观测到大多数星球的真实外观,因此它显示的只是科学家认为星球们可能的模样。

想要用上 Eyes on Exoplanets,最简便的方法便是直接访问项目官网——它可以直接在浏览器中运行。下载 NASA’s Eyes 客户端可以改善流畅度以及提供更多信息,然而 Web 版拥有更精细的行星模型与最及时的更新,像新近推出的熔岩星球 55 Cancri e 模型在 Web 版就能先睹为快。

一开始,我们会被甩到 1  万光年以外,在这个距离上能直观地看到人类目前的全部观测成果:每个光点都是一颗恒星,其中开普勒项目的观测让恒星构成的光锥朝着某个方向刺入深空。

点击或缩放即可定位到某颗恒星或围绕着它的行星上,用 NASA’s Eyes 客户端能在此时查看星球的发现日期、距离、质量、半径等详细信息,部分较为熟悉的星球在点击时还会显示一段简单的综述。

也可以切换到俯视恒星系的界面。根据「液态水能够存在的温度」为标准,项目给出了每个恒星系的「宜居带」,处于其中的行星会相对适宜有机物的存在,但这并不意味着它们是人类理想的家园。像是比邻星的行星「比邻星 b」尽管位于宜居带,表面却遭受着数百倍于地球所受到的恒星辐射,还时常受到高强度恒星耀斑袭击,对太空殖民时代想要短途旅行的人们来说或许不是个友好的选择。

面对茫茫星海不知道应该去哪?Eyes on Exoplanets 贴心地准备了一份旅游目录,分门别类地列出了各种值得一去的星球。比如 Kepler-16b 的地平线上能看到两个太阳,正如《星球大战》中虚构的塔图因星;又或是遍地岩浆、令人很容易想起某个《星际争霸》任务的 55 Cancri e;还有与地球相似的 OGLE-2016-BLG-1195L b……想要浏览这份目录,点击 Web 版右上角的「BROWSE PLANETS」菜单即可。

这些独特的行星显然最能激发兴趣,于是 NASA 在官网为部分行星策划了「专题展览」,甚至还为它们各自设计了插画海报,公众可以在官网上免费下载超高分辨率海报原图。

Eyes on Exoplanets 也没有忘记那些发现诸多星球的功臣们。通过菜单可以定位到那些用于发现系外行星的望远镜之上,不论是著名的哈勃空间望远镜、开普勒太空望远镜抑或是鲜为人知的「凌日系外行星勘测卫星」(TESS),都有 NASA 为它们准备的高清建模,理所当然地还附有各自的介绍文字。

遗憾的是,当下科学家们掌握的信息有限,而他们手中的资金甚至比信息还要匮乏,这颗「NASA 之眼」所呈现的依然是模糊的、带有许多想象成分的太空图景。但好奇的眼睛不会熄灭,人会老去,会老眼昏花,但总有年轻人会将自己毕生精力投入到探索人类文明也许永远无法触及的系外行星的事业上。随着詹姆斯·韦伯太空望远镜等新设备的投入使用,这趟系外行星探索之旅将变得更为清晰丰富。

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