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特稿 2012-8-01 07:15

Email 发明人:“@”是键盘上唯一的介词

如果你是重度邮件服务用户,那么你得记住这个人——Ray Tomlinson,将“@”符号引入 Email 地址的人。事实上,他正是电子邮件的发明者。

连线杂志报道,在今年早些时候,为表彰 Ray Tomlinson 在 1971 年创造的的电子邮件系统,Tomlinson 入选了由被互联网协会(ISOC)评选的首届互联网名人堂,共获此殊荣的还包括互联网三位奠基人 Vint Cerf、Tim Berners-Lee 以及 Van Jacobson。

1965 年,Ray Tomlinson 毕业于美国麻省理工学院,两年后又拿到了电脑工程的博士学位。后来他来到麻省理工学院附近一家名为 Bolt Beranek and Newman(BBN)的公司工作,这家位于波士顿的公司在互联网兴起中扮演了重要的角色。在 60 年代末 70 年代初,BBN 参与了 Internet 的 前身——Arpanet(阿帕网)的建设和维护工作。Tomlinson 与另一位同事 Jerry Burchfiel 负责为大型电脑主机开发操作系统。

Jerry Burchfiel 回忆称:“我们的工作是在那些简陋的硬件设备上面搞一个操作系统。而 Ray 搞出了一个‘传播讯息’的程序。起初这个程序只能在当地使用,但很快他让它走得更远了,最后甚至可以跨越整个 Arpanet 来发送邮件。”

事实上,在 Tomlinson 捣腾出邮件之前,Arpanet 这个小局域网通过名为 RFC 的文件进行沟通,直到有一天 Tomlinson 看到了一个的 RFC 文件,这个小组建议开发出在网络上收发邮件的协议。在阅读完 RFC 之后,Tomlinson 对此并没有太大兴趣,但他以老的分享通讯程序为起点继续研发自己的通讯系统。

“RFC 看起来太复杂了,”Tomlinson 说,“我认为我可以做出更加简单而且更好的。”这就是 Arpanet 的“SNDMSG”命令(send message 的缩写)。它使用的地址依赖于“@”这个符号。就像现实中,这个符号位于联系人姓名和地址之间。

“我盯着键盘,思索:我要在这里加点什么才会把用户名搞混淆?如果每个人名字后都有个‘@’的符号,看起来不太好。他们曾尝试过逗号、斜线和括号,在剩下的三四个符号中,只有‘@’最有意义。”Tomlinson 回忆说道。

Tomlinson 称“@”这个符号是“键盘上唯一的介词。”

至于第一封电子邮件的内容,Tomlinson 表示不记得了,只知道这封邮件是由他从一台电脑发到另一台电脑上的。Jerry Burchfiel 回忆说:“他一边向我展示成果,一边叮嘱我说‘千万不要告别其他人,我们拿钱可不是为了做这个的。’ ”

直到 1972 年,Tomlinson 和 BBN 将“SNDMSG”项目推广到其他 Arpanet 站点。“@”这个符号开始遍布全球。

现如今,“@”这个“介词”已不仅仅是电子邮件通讯时代独有的标记,还作为关联好友 ID 的超链接符号广泛用于社交网络中。此外,杂志上、公告牌上甚至艺术作品中,“@” 的身影也随时可见,对我们生活、思维方式带来深刻的影响。

如同许多科技界的时代先锋一样,Tomlinson 用技术改变了商业沟通的方式,但自己却未曾从中获取一丝利润,他自嘲道:“创新有时候确实能够带来巨大回报,但我的这项不属此列。”

此前,外界关于电子邮件的发明者究竟是 Van Vleck 还是 Tomlinson 一直争论不休。不过,Tomlinson 是“@”的引入者,则是铁打的事实。

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