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公司 2011-5-31 08:55

移动触屏的另一种选择——Neonode zForce 的故事

黄俊杰 黄俊杰
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从牛顿和 Palm Pilot 算起,触屏已经进入移动设备已有十余年。今天的中高端手持设备所采用的触屏基本上都一样:依靠人体电流感应的电容触屏、表面采用硬质保护层,靠谱的都采用康宁或者 Asahi 的玻璃面板。有点单调不是么?其实在触屏技术上动脑子的公司很多,比如微软 Surface 2 采用的 PixelSense 技术和我们之前专访过的 TeslaTouch 触觉反馈技术都非常有趣,但它们离消费类移动产品都还非常遥远。

幸好我们还有红外触屏,一周前发布的两款 E Ink 阅读器 Kobo 和新版 Nook 都采用了瑞典公司 Neonode 的 zForce 红外触控技术。根据 Neonode 官网的描述,zForce 在显示屏上放了一个边框,其中两条边上排布着 LED 灯,它们对面的两条边则排布着感光器。边框所采用的材质会过滤掉可见光,LED 射出的光线穿过之后会变成红外光,在显示屏上方构成红外线矩阵。当手指触碰屏幕时就会阻断红外光,zForce 的控制器根据阻隔情况判断触碰位置的坐标。

Neonode zForce 的描述和我们之前专访过的 PQ Labs 如出一辙,都是利用红外矩阵判断触碰。这种技术的硬件原理很简单,很多公司和爱好者都在用,Neonode 的厉害之处在于它很早就将这种技术搬到小屏幕上。

曾经的手机厂商

2001 年,两位志趣相投的好友 Magnus Goertz 和 Thomas Eriksson 成立了 Neonode 公司,开始研发采用红外矩阵触控技术的触屏手机,并在 2002 年 CeBIT 上展出原型机,引来广泛关注。当时的其它触控手机基本都是砖头,小巧的 Neonode 颇为抢眼,有两万人预定,对于一家北欧小国的创业公司来说算是不错的成绩。

上图就是第一款 Neonode 手机 N1,直到 2004 年才成功上市,是当时罕见的为手指触控进行优化的手机。Neonode 的全系列手机都是在 WinCE 的基础上定制界面,之后还推出过 N1m 和 N2

下面这段视频是 N2 的真机演示,它对触控的优化比当时的 WinMo 手机强一些,但此时已经是 2007 年——iPhone 来了。N2 的销量肯定非常不理想,公司很快陷入了财政危机,后续的 N2.5 手机胎死腹中、负责手机生产的全资子公司也在 2008 年年底宣布破产。Neonode 放弃手机业务后将精力全部放在专利技术 zForce 的研发上,改为向其它公司提供技术授权。

Youtube | Youku

搭上电子书

刚开始的一年里 Neonode 试图说服 MID、手机和显示器厂商采用 zForce 技术,小有斩获,但没能钓到大鱼。与此同时电子书市场开始升温,索尼开始在为自己的电子书产品线增加触控功能,先后推出 PRS-700/600/900 三款触屏 E Ink 阅读器,反响却不怎么好,有很多人抱怨显示效果不佳。

我怀疑这些阅读器的反响和整个平台有关,索尼一直没能像亚马逊一样为自己的阅读器建立起强大的内容消费平台,它的阅读器用户被局限在玩家市场。这样的小众市场对技术细节非常挑剔,换成没尝试过其它阅读器、不留意媒体评测的普通用户,未必会注意到电阻屏的负面影响。不过不管怎么说,技术因素确实存在,Neonode 也看到了这一点。

2010 年 1 月,PRS-600 上市几个月后,Neonode 发布自己的电子阅读器解决方案。特别强调了自己的 zForce 触控技术完全不需要在屏幕表面加装触控层或面板,不会阻碍光线传播也不会带来反光,100% 不影响屏幕现实效果。从后来的发展来看,索尼和 Neonode 很可能就在那几个月建立了联系。同年 9 月推出的全系列 E Ink 阅读器 PRS-350/650/950 全部采用了 zForce 触控技术,这次再也没人抱怨触屏影响显示效果。PRS-650 的操作视频

缺乏有力的平台支持、定价过高的索尼 E Ink 阅读器自然没有因为一款兼顾显示效果的触屏而扭转乾坤,但对 Neonode 来说,这三款阅读器的表现是 zForce 技术最好的广告,B&N 上周发布的新款 Nook 也采用了 zForce 触控技术。

更宽广的应用

Neonode 已经凭借电子书迎来中兴,不过对红外矩阵触屏感兴趣的厂商不局限于阅读器厂商,目前华硕已经宣布将在未来的一系列平板产品上采用 Neonode 的 zForce 触屏,首款产品会在今年晚些时候上市。此外,根据 Neonode 官网的信息,目前他们已经与两家全球性的 OEM 厂商展开合作,zForce 触屏将会被用于其中一家公司的 Android 手机上。

本月初 Neonode 与德州仪器宣布的合作也值得一提,德州仪器方面强调说 zForce 技术与 MSP430 低功耗控制器可以带来成本和功耗只有市面上同类方案几分之一的触屏。从前面的演示来看,zForce 的响应延时已经很小,再加上低成本、不限定人手和不影响显示效果的先天特性,肯定可以分到自己的一块市场,过去一年里的进展就是证明。这对期待技术多元化的玩家来说是个好消息,新品发布的规格表里终于不再是千篇一律的电容屏。


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