Peel——不追随智能外设风潮的第二屏

公司

2012-09-17 06:55

走进硅谷创业公司 Peel 的办公室很容易被墙上挂着的东西所吸引,当中最醒目的是一排巨大而详尽的企业号飞船内部结构蓝图,《星际迷航》的爱好者应该都能一眼认出来。其次是一篇被嵌入相框的《华尔街日报》报道。

这篇题为 《“梨子” 让苹果设备轻松控制电视》的文章来自知名科技记者沃尔特·莫斯伯格(Walt Mossberg)的 “个人科技” 专栏。文中,莫斯伯格就着 Peel 的谐音(Pear,梨)介绍了这款产品的用途——通过应用和外设将没有红外功能的 iPhone 变成万能影音设备遥控器。

登上莫斯伯格的专栏让 Peel 收益良多,Peel CEO Thiru Arunachalam 告诉我说,首轮融资时往往不用他亲口介绍,投资人就知道 Peel 在做什么。Peel 在产品发布两个月后成功获得 1670 万美元 B 轮融资。

不过一年半后的现在,长相酷似梨子的 Peel 外设已经不在苹果实体店销售,它的主要用户群也转移至 Android 平台。

通过 Peel 点播变形金刚动画版,看片时可以签到、评论或者推荐给朋友。

Peel 全名为 “Peel 个性化电视体验”,它的目标是用智能手机和平板代替客厅里各种布满按钮遥控器。万能遥控器的概念早已有之,从早年 Palm、Pocket PC 掌上电脑的遥控器软件到后来的罗技 Harmony 万能遥控器都在做同样的事。Peel 的不同之处在于它最早将节目单和遥控功能结合在一起,取代遥控器只是提供个性化电视体验的开始。

在手机上打开 Peel 应用首先会看到所有电视节目的缩略图,就像在线选购 DVD 一样,点一下屏幕就能直接在电视上播放节目。这完全抛弃了传统电视频道的概念,并且使用时间长了以后 Peel 还会自动根据用户喜好推荐更具个性化的节目单。

除了主流有线电视和卫星电视服务商带来的数百个电视频道的内容以外,Peel 还将 iTunes、IP 电视以及网络视频服务(Netflix、亚马逊在线视频、Hulu Plus)所提供的电影和电视节目汇集的同一个库里。

 

左图是 Peel 的节目单,右上的 N 表示内容来自 Netflix;右图是来源选择。

举个例子,用户在 HBO 上看到提示说一小时后会放《变形金刚 2》,他可以选择干等一小时,也可以拿起电视遥控器将信号源切换至 Google TV、Roku 等支持 Netflix 网络视频服务的网络机顶盒设备,再拿起键盘搜索 Transformers 同时还得祈祷 Netflix 买了这片子的版权。

换成 Peel,用户需要做的只是点一下手机或者平板屏幕上的电影封面,如果 Netflix 或者亚马逊提供了相同的片子,再点一次屏幕就可以调用这些服务直接播放视频。在不同遥控器上切换信号源、搜索之类的步骤被简化为点两次屏幕。

Peel 能够提供如此体验主要是因为它采用 IP 网络控制,安装 Peel 应用的 Android 和 iOS 设备不需要任何外设就能控制同一个 WiFi 网络下的设备,甚至在办公室也能远程控制 DVR 录制节目。至于打动莫斯伯格的梨子外设,那只是一个内置电池供电的红外信号发射器,iOS 设备通过 WiFi 无线连接它。它外形设计外包给一位前苹果设计师完成,主要用于遥控尚不支持 IP 控制的电视和功放设备。

 

左图是 Peel 的播放控制,滑动手势比照搬遥控器按钮更适合触屏;右图是社交电视模块的信息流,配色风格统一。

考虑到有些支持 IP 控制的电视只能通过红外信号开关机,红外功能依然不可缺少。但 Peel 的 Android 平台总监吴宏表示,那颗梨子不是最合适的选择。电池供电意味着它必须经常进入休眠模式节省电力,此时指令通过 WiFi 到达以后再通过红外发射出去就会产生延时,影响用户体验。

解决延时的办法是让手机或者平板直接发射红外线。在可以遇见的未来,苹果不会为 iOS 设备增设红外发射器。开发音频口或者 8 针接口红外发射器虽然可行,但吴宏说 Peel 内部讨论后觉得这只会降低服务的使用率,因为用户不会一回家就主动给手机或者平板接上红外发射器。他们并有继续推出新的 iOS 配件,而是将目光放在硬件功能更可塑的 Android 平板,正好这些设备的厂商也需要通过 iPad 所缺乏的功能增加产品吸引力。

最先找上门的是三星,他们在硅谷有多个团队负责寻找可以集成的新技术。三星将 Peel 应用集成进自己在美国销售的平板,从第二代 Galaxy Tab 7.0 到最新的 Galaxy Note 10.1 都不需要任何外设,依靠 WiFi 以及机内集成的红外发射器实现比 iOS 设备加梨子更好的遥控体验。

Thiru 说目前公司内 Android 开发者数量已经与 iOS 平齐,而且 Peel 的大部分活跃用户都来自预装,换句话说 Peel 的大部分用户都在用三星平板。此外现在另有数家大牌 Android 手机厂商正在和 Peel 讨论预装事宜,我在办公室里见到了两台测试中的非三星 Android 平板。

但长远来看,家庭娱乐设备彻底摆脱过时的红外遥控,全部联网才是 Peel 这样的服务真正崛起的时候,毕竟我们不能指望手机也回头内置红外发射器。

Thiru 和吴宏,爱范儿的老读者应该都知道 LordHong 吧。

融了一千多万美元的 Peel 目前还没有明确的盈利计划,但它的盈利思路和大体 Google 等网络公司差不多,都是利用出色的体验吸引尽可能多的用户,再根据用户收看电视的数据帮助广告商投放精确广告。

谈到最近开始升温的社交电视,虽然 Peel 也提供了这样的平台,但 Thiru 对创业公司依靠社交电视为主的做法并不乐观,他说:

“社交电视市场发展太慢,我已经在硅谷见过好几起创业公司靠投资做社交电视,烧完钱关门的例子。电视就是一个缓慢的行业,网络运营商慢、电视台慢,创业公司需要活到市场成形才有希望走下去。”

部分测试设备,包括 DirectTV 和 Dish 的机顶盒、罗技 Google TV、三星 DVD 和雅马哈功放。

三星希望在美国以外的 Galaxy 平板也能提供更好的电视体验,双方正在协调如何进入更多市场,其中也包括中国。不过我怀疑他们在中国的进展会很艰难,因为 Peel 带来出色用户体验的基础是开放环境。

在美国,不但 Google TV、Apple TV、Roku 等直接为互联网而生的网络机顶盒支持 IP 控制,甚至连 Comcast、AT&T、Verzion、时代华纳等美国前六大电视服务提供商都有五家的机顶盒支持 IP 控制,时代华纳是唯一例外。甚至这些的点播服务也可以完全跳过原生菜单,在 Peel 应用里点一次按钮瞬间到达。

作为对比,很多国内电视台甚至做不到提供准确的数字节目单,导致国内创业公司不得不花大量人力校对节目内容和播出时间信息。墨子科技创始人蒋泊聿曾抱怨说公司仅在上海地区就需要二十人的团队校对信息,这还没考虑国内电视台和网络视频提供商是否有意愿在同一个平台下进行更深入的合作。想要更好的电视体验?慢慢等吧。

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