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新创 2017-04-14 17:29

NASA:地球之外也有生命诞生的条件,但还没发现生命

4 月 14 日凌晨两点,NASA 宣布了一些关于外太空生命探索的消息:他们在土卫二(土星的第六大卫星)发现了生命诞生的条件,不过不是发现了生命。

土卫二冰层海洋里有氢气

近期探测器“卡西尼”回传的数据信息显示,土卫二冰层下喷射出的液态物质里含有数量可观的氢气,这个量级比平衡状态下的氢气大,也就是说,冰层下存在某种化学活动在持续地产生氢气。除了氢气,同时被发现的物质还有二氧化碳。

为什么发现了氢气和二氧化碳就和生命诞生有关?

有科学家们认为,氢气来自于冰层下的海洋和岩石间的化学反应,氢气能和二氧化碳反应得到甲烷,除了甲烷,或者还能产生其他的有机分子。一个已经被证实的信息是,在地球的海底热泉中,在太阳照不到的地方,甲烷能养活地球海底热泉附近的微生物,形成独特的热泉生态系统。

氢气的量级高于平衡状态,意味着能量不均衡,有流动变化;有化学物质如甲烷等可作为生命能源;有冰层下的水,即使生命所需的其他元素如硫、磷没被发现,但生命诞生已经有了不少必备条件。

(土卫二表面 图自:NASA)

虽然这次 NASA 并没有直接找到地外生命存在的证据,但英国开放大学教授 David Rothery 说:“如果太阳系中有两个地方能独立演化出生命,那人类在浩瀚宇宙中寻找其他生命的信心将会大增。”

很早以前,人们以为土卫二只是一块石头,后来在 2009 年,探测器“卡西尼”号就发现“土卫二”南半球的冰层下存在海洋,并且发现含有冰粒和盐分的蒸气从冰层裂缝喷出(羽流现象)。如今,人们再次发现土卫二有目前最适宜生命居住的环境。虽然这些发现都不能直接证明地外生命的存在,但 NASA 依然表示,这已经是一种巨大的进步。

木卫二或也有生命诞生的可能

除了土卫二有好消息外,这边新哈勃太空望远镜在对木卫二的观察任务里发现,木卫二上的羽流现象再现。2014 年时,哈勃太空望远镜曾拍下木卫二表面羽流的照片,这两次羽流现象出现木卫二上的同一块区域。

(木卫二上的羽流现象)

科学家在分析后认为,羽流现象不是偶然,而是出现在了木卫二的热异常地区。当然,科学家还不能完全确定那是否就是羽流现象。科学家还进一步认为,如果有羽流现象,可能是高温海水加热木卫二表面的冰壳所致。有了丰富的水热活动,木卫二就或者有可能和土卫二一样有了生命诞生的环境。

NASA 表示,他们将在 2020 年启动“欧罗巴快帆”任务,新的探测器会近距离接触木卫二,届时它的新发现或能给出一些新答案。

而针对木卫二和土卫二谁更有可能存在生命,科学家选择了木卫二。虽然土卫二现在能给生命诞生的条件更多,但科学家认为,土卫二上发现的大量氢气可能是因为没有生命在消耗它,或者换种说法,如果有生命,土卫二的生命活跃性也是不高的。

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