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产品 2017-7-08 07:50

乔布斯最痛恨的手写笔,却陪苹果度过漫长岁月

谁想要手写笔 (Stylus)?用的时候要拿起来,不用的时候放起来,一不小心还会弄丢。太麻烦了。没人想用手写笔。

乔布斯对手写笔的厌恶人尽皆知,以至于当蒂姆·库克在 2015 年推出为 iPad Pro 量身定制的 Apple Pencil 时,立即陷于巨大的争议中,不少人认为这是对乔布斯的「背叛」。

实际上,不论乔布斯说得对不对,也不管 Apple Pencil 是否真的好用,Apple Pencil 其实并不是苹果第一次在产品中使用手写笔,在第一代 iPad 推出近 20 年前,苹果在一系列平板电脑的原型机上,就已经用上了手写笔,但这一切确实和乔布斯关系不大。

起源

尽管乔布斯对手写笔嗤之以鼻,也正因为当年对微软带笔平板电脑的不满,间接促进了 iPhone 的诞生。实际上苹果涉足平板电脑的历史却要早很多,伴随而来的,还有那根手写笔。

早在 1979 年,苹果就发布了一款苹果绘图板( Apple Graphics Tablet),苹果在 1981年春季的苹果产品目录中称之为「可以把 Apple II 电脑变成艺术家的画布」,而手写笔自然成了这款苹果绘图板的「画笔」。

(图自:APPLE2.ORG.ZA

如果说这个绘画板是苹果平板电脑的雏形。那么在绘画功能强大的 Apple Pencil 身上,是不是也有些苹果绘图板手写笔的血统呢?

可苹果绘图板始终距离真正的平板电脑相去甚远,之后几年苹果也没有停下研究平板电脑的脚步。苹果在 1983 年引入 frog design 公司参与苹果电脑的设计,以白色或浅灰位主色调的「白雪公主」设计风格成为了苹果在 80 年代的主流风格。

(bashful,图自:wired 

就在这一年,第一款接近平板电脑的可触控产品原型 bashful 也诞生了,并配备一根手写笔和一个外接键盘。但这仅仅是一个概念,并未实际生产。不过乔布斯在当年的一次演讲中就预言了 iPad 这种类型的产品:

我们要将一台非常棒的电脑放到一本书里,以便你能随时带着它,而且 20 分钟就能学会如何使用。用「无线链路」(radio link),人们无需通过任何设备来连接到「庞大的数据库」和其他电脑。

(乔布斯 1983 年在国际设计研讨会上演讲,图自:9to5mac

不过乔布斯并没透露这种「可随身携带的电脑」是否需要一根手写笔,但他参与了「平板电脑」的研究,还为苹果引入了一种具有便携性和低功耗的平板显示技术,并制定了一个平板设计方案,在 1985 年乔布斯就向董事会展示了一款 4×4 英寸的平板显示器,并称要在 1986 年下半年达到 2 万台的的月产量。

但一切未能如愿,乔布斯就在这一年被赶出了苹果。此时乔布斯还不知道,在若干年后,他会重回苹果帝国的宝座,高调发表他对平板电脑手写笔的憎恨。

把苹果手写笔黑得最恨的,不是乔布斯

「谢天谢地,乔布斯终于走了。」这应该是时任苹果 CEO John Sculley 的心里话。John Sculley 显然对于手写笔一点也不排斥,并组织了一个研发 PDA(Personal Digital Assistant )的竞赛。

( 乔布斯与 John Sculley,图自:Macerkopf

按照 John Sculley 的要求, 工程师们需要设计一款支持手写笔输入的手持式平板电脑。在这个过程中,苹果设计了一系列平板电脑的原型设备,有的只存在与图纸上,有的在研发过程中被腰斩,有的成为了苹果最失败的产品之一。

尽管如此,这些原型机并不是没有可取之处,科技网站 Motherboard 这样评价它们:

苹果在推出平板前近 20 年研发了一系列原型设备,在某种程度上比 2010 年发布的 iPad 更接近我们现在看到的 iPad Pro。

而在这批原型设备当中,有两款值得注意,一个是 PenLite,另一个就是 Newton,这两款产品都配备了手写笔,具备笔式触摸屏,一度在苹果内部争得你死我活,最后都被遗忘在历史的角落。

( Pen Mac ,图自:fireballed )

PenLite 来源于苹果的 Pen Mac 项目,开始于 90 年代初,该项目由后来为三星开发了 MP3 的 Paul Mercer 负责,顾名思义,这是一台可以用光笔或数字笔在触摸屏上进行手写存储的无线个人电脑。

PenLite 搭载的是经典的 Mac OS 操作系统,尽管 PenLite 支持手写笔输入,但实际上当时的手写识别技术并不成熟,在 2012 年曝光的一段视频中,可以看到当年苹果工程师 Thomas Gilley 在 PenLite 上对手写笔进行的测试。

(图自:Youtube

Thomas Gilley 使用手写笔在 PenLite 上输入文本信息「this is a test」,但屏幕上显示的却是「* hisis_test」,同时在视频中也能看到用手写笔拖动菜单也不是那么灵活。

Paul Merce 在 90 年代初曾向苹果高管们演示过在 PenLite 上运行 Mac OS 系统的情况,这比 Newton、Palm Pilot 或 General Magic 等产品诞生还要早很多,但显然当时的黑白屏幕上无法充分发挥 Mac OS 系统的潜力,前任 Mac OS 用户界面首席工程师 Arno Gourdol 在 2010 年的一篇博客文章说道:

在黑白屏幕的平板电脑上运行一个为桌面电脑设计的 UI 就像用叉子喝汤。

最终苹果还是决定放弃这款产品。时任 CEO John Sculley 在电话中告诉 Paul Mercer

我们刚刚跟夏普苹夏普电子签订了协议,准备合作开发 Newton 技术,所以现在没有空间来开发手持计算机项目。

苹果历史最接近生产上市的一个平板电脑概念产品就此夭折。取而代之的则是另一款应用手写识别技术的  Newton PDA ,据时任 CEO John Sculley 透露,苹果投入了约 1 亿美元来开发 Newton 项目,并预计掌上电脑的产业会在 10 年内达到 30 亿美元的规模。

(Newton MessagePad 100,图自:Wikipedia

苹果从 1987 年开始开发 Newton ,在 1993 年发布了掌上电脑 Newton MessagePad 100,这也是苹果第一款正式上市的 PDA 产品。Newton MessagePad 100 搭载的是 Newton OS ,其外壳和配备的书写笔也比此前的概念产品的更为扁平,这是为了达到 Sculley 「可以放入口袋」的要求。

也正是由于这个要求,Newton 的开发团队在产品正式上市前 5 个月还在不断地调整包括手写笔在内的多个细节,在《AppleDesign, The Work of the Apple Industrial Design Group》一书中描述了当时的情景:

由于大小的限制,一些小细节仍然需要整改,例如使用一只扁笔的触感。另外还有些人体工程学的问题也需要解决。设计师们只能挥汗如雨地为了零点几个毫米将设计改来改去。

尽管开发团队殚精竭虑,但 Newton MessagePad 的手写功能却成为了不少美国人的笑柄,当时的美国政治漫画《杜恩斯比利》(Doonesbury )和动画《辛普森一家》都在作品中采用了 Newton 产品手写识别失误闹笑话的梗,在《辛普森一家》中 Newton 手写识别将 「Beat up Martin」读成「Eat up Martha」的桥段还出现在了 2015 年上映的电影《史蒂夫·乔布斯》中。

(MessagePad 2100)

此后,苹果还推出了5个版本的 Newton MessagePad ,最后一款机型名为 MessagePad 2100,售价为 999  美元。但过高的价格以及糟糕的手写识别体验都让 Newton 的销量一直低迷,而在 1997 年上市的另一款掌上电脑 Palm Pilot 更让 Newton 的市场份额一降再降。

在乔布斯 1997 年重返苹果后,他第一时间砍掉了 Newton 项目,在当年的 WWDC 苹果开发者大会上,乔布斯直言 Newton 是「垃圾」 ,尤其鄙视 Newton 上的手写笔,甚至在第一代 iPhone 发布时也不忘再补一次刀,于是就有了那句被无数人引用的「名言」

上帝给了我们最好的十根手写笔,我们为什么还要再加一根呢?

当时也有不少人认为这是乔布斯对把自己赶出公司的前任 CEO John Sculley 的报复, 因为 Newton 项目一直 John Sculley 的宠儿,在苹果内部的地位一度相当于乔布斯领导下的 Macintosh 项目。但无论真相如何,作为一款无法为苹果带来盈利的产品,被砍掉也是无可厚非。

(图自:wikipedia

John Sculley 此后也多次为 Newton 项目辩解,但他可能也后悔为 Newton 配备手写识别功能了,把 Newton 失败的锅甩向了手写功能:

Newton 本应被视为一个基于无线通讯平台的终端,手写识别只是其中很小的功能,但它的缺陷却被媒体过度放大。Newton 原有机会创造一个全新的产业,但遗憾的是什么都没发生。

Newton 在前段时间还被收录进入瑞典的一家失败博物馆,与诺基亚 N-Gage 和 Google Glass 等一系列失败产品一同陈列。

随着 Newton 的陨落,手写笔也暂时消失在了苹果的产品列表中,乔布斯在有生之年也没有让它再出现在苹果的产品中。

Apple Pencil 不是「手写笔(Stylus)」

在乔布斯离世后 4 年,一根名为 Apple Pencil 的手写笔与 iPad Pro 一同出现在苹果发布会上,或许是乔帮主的那句名言的威力, Apple Pencil 的命名避开了乔布斯曾极力嘲讽的 Stylus。但 Apple Pencil 的出现也宣告着:

我苹果手写笔又回来啦!

尽管至今仍有不少人会搬出乔布斯当年的名言来指责这是「背叛」,不过乔布斯也曾说过「3.5 英寸是手机的黄金尺寸,更大的屏幕愚蠢至极。」,至今也没什么人再奉为圭臬了。

而恰恰在乔布斯去世后,三星和微软都在手写笔上取得了不错的成绩。三星 Galaxy Note 系列一开始就配备了手写笔 S Pen, S Pen 可以在熄屏状态下直接手写输入,也可以进行 PDF 文件编写。得益于此,Note 系列也成功打入商务大屏市场。

(Galaxy Note 5上的 S Pen 图自:Business Insider

而在平板电脑领域,微软的 Surface Pro 尽管在前两代都反响平平,但其配备的和冠(Wacom)手写笔几乎在各种测评中得到一致好评,而三星手写笔采用的也是和冠的触控技术。

( Surface Pro 3 的手写笔,图自:Microsoft Insider

也许有微软和三星的手写笔珠玉在前,加之 iPad 和 iPhone 推出后不少也出现了不少销量不错的第三方手写笔,这让库克看到了手写笔存在的巨大价值和市场需求,苹果对手写笔再次动起了心思。

Apple Pencil 由苹果首席设计师 Jony Ive 带领的团队一手设计,采取了于传统手写笔不一样的电容触控技术。Apple Pencil 拥有非常高的灵敏度,响应速度能达到仅延迟 20 毫秒,这甚至比号称「地球上最快的数字触控笔」的 Surface Pen 还要快 1 毫秒。

(用 Apple Pencil 绘制的《纽约客》封面,图自:The New Yorker

尽管 Apple Pencil 不支持多点触控让它的的生产力打了折扣,但其高精度能让书写效果可以精确到像素级,这也让 Apple Pencil 成为一支出色的绘画笔,正如爱范儿曾在 Apple Pencil 的评测中所说的:

Apple Pencil 除了因为屏幕而不能带来阻尼感之外,它的手感根本就直逼实体纸笔,完全难以挑剔。

但这并不意味着 Apple Pencil 只适合设计师们和绘画师们,在爱范儿何宗丞主编前段时间的 10.5 英寸 iPad Pro 16 小时办公实验中,他就用 Apple Pencil 在 iPad Pro 上轻松地完成了批注、记录、签名等日常工作。

而 Apple Pencil 和 iPad Pro 也面临着同样的问题,在硬件性能上已经做得足够出色,但到底好不好用,还得看与之匹配的应用够不够给力。

从 iPod、iPhone 到 ipad,苹果从来就不是这些领域的先行者,但最终都成了行业中的领先者,也许 Apple Pencil 又会上演这样的苹果套路。

不过手写笔终归只是这些搭载不同尺寸屏幕的设备的一个配件,但如果有一天出现在了 iPhone 上,估计不少果粉会激动地晒出当年乔布斯在初代 iPhone 发布会上那张讽刺手写笔的 PPT,但这还真不是凭空想象,去年 5 月库克在接受媒体采访时就曾表示:

如果史蒂夫看到用户可以用 Apple Pencil 来做些什么,我想他一定是赞同的。如果你曾经看到过 Apple Pencil 在 iPad 又或者是 iPhone 上的创作,你一定会感到难以置信。

从被宠幸、被抛弃再到回归,在苹果内部有过这样经历的,除了乔布斯,也许就是那根手写笔了。在这段宠辱不惊的岁月中,苹果手写笔看着一代代苹果产品「花开花落」,作为一个「龙套」在不知不觉中活到了现在。

没有人会纪念它的十周年,但它或许也想问问乔布斯:

我到底搞砸了什么?

题图来自: Motherboard 

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