苹果又买下一家 AR 公司,果牌 AR 头盔真的不远了?

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2017-11-22 11:50

虽然 AR 和 VR 到了今年已经不如之前那么热了,但苹果对 AR 有多么执着,相信很多人都已经知道了。不久前,还有消息称苹果将要在 2020 年左右推出自己的 AR 头盔。现在看来,传闻可能并非空穴来风。

11 月 22 日,TechCrunch 援引知情人士的消息称,苹果近期以 3000 万美元的价格收购了一家来自加拿大蒙特利尔的 AR 初创公司 Vrvana,而这家公司就曾研发了一款具有“拓展现实”(Extended Reality)功能的头盔。

其实,这款名为 Totem 的头盔一直还未正式发布上市,但在测试阶段曾收获很多好评。从 Vrvana 的网站产品介绍页面来看,虽然外观看起来和其他 VR 头显设备很像,但 Totem 融合了 VR 和 AR 两种技术,可以同时在一款设备中获得两种不同的体验。

跟其他厂商不同的是,Totem 中的 AR 技术实现依托于摄像头。他们在头盔内部设置了几个向前的穿透式摄像头,可以将外界的真实景象复制呈现在头盔中的 OLED 显示屏上。这一系列摄像头支持 6DoF 追踪技术(即 6 自由度追踪),简单来说就是允许设备在三维空间内 360 度自由追踪被摄物体的位置,再加上红外摄像头对用户手部的追踪,可以让用户获得更加沉浸式的体验。

这样做的好处就是,当其他头显设备只能投射出一些鬼魂般的粗糙影像,尤其是无法完美显示黑色时,它可以把不透明的真彩动画叠加在真实影像上面,真正实现虚拟影像和真实世界的“无缝对接”。

(图片来自:TechCrunch

不过它也存在一些缺陷,除了让设备更加笨重之外,当摄像头拍摄的画面显示在头显内的屏幕上时,会有一定的画面延迟。Vrvana 公司 CEO Bertrand Nepveu 曾在今年夏天的一场访谈中提到,他们已经在改善设备的设计,让延迟减少到了 3 毫秒。

对于苹果来说,Vrvana 在 AR 和 VR 领域的这些技术积累,都正中下怀。

相比很多人热捧的 VR,蒂姆·库克似乎更看重 AR,还把 AR 视为“最大的技术赌注”。在今年早些时候,他曾提到

我把 AR 看做一个伟大的创意,就像智能手机一样。

近六七年来,苹果也一直在该领域着墨颇多。除了组建专门的研究团队之外,还通过并购公司和收购专利不断增强自己在该领域的技术实力:

  • 2013 年 11 月,苹果以 3.45 亿美元收购了以色列 3D 传感器生产商 PrimeSense,后者在 3D 感应技术领域的强大实力曾吸引了微软、华硕等厂商一起合作;
  • 2015 年,苹果又收购了一家专门从事 SLAM(Simultaneous Localization and Mapping,即同步定位与地图构建)研究的德国初创企业 Metaio。据说苹果之所以能做出现在颇有口碑的 ARKit 开发包,Metaio 团队功不可没;
  • 2016 年,苹果还从 AR 明星公司 Magic Leap 和 Oculus 挖角了不少技术专家。

大手笔的投入之后,成果当然也是显著的。在今年 6 月的全球开发者大会(WWDC)上,苹果终于发布了其在 AR 领域的第一个成品——ARKit。作为一个连接硬件和操作系统算法的原生态开发工具包,它允许开发者直接在 iOS 平台中开发跟 AR 技术相关的应用。

(图片来自:CNET

如今,Vrvana 的加入,将成为苹果在 AR 领域的又一强有力的技术补充,尤其是在苹果一直还未能涉足的 AR 硬件领域。但与软件层面的应用不同的是,硬件需要考虑的技术细节更多,难度也更大。

(图片来自:Business Insider

在不久前接受英国《独立报》采访时,库克曾直言,以目前市场上现有的技术,还很难做出令人满意的 AR 硬件。

现在我可以告诉你的是,目前的技术并不能做出质量很高的 AR 硬件。AR 显示技术所需要的视野、显示屏的质量等等,现在的技术还不能提供很好的体验。现在市场上的很多产品都无法令人感到满意。……我们不想成为第一个,我们想成为最好的那个。

正因为如此,我们可能也很难在苹果身上看到比较“激进”的 AR 战略。库克曾认为 AR 领域的技术突破至少还需要 5 年,这样看来,苹果传说中将于 2020 年问世的 AR 头盔,还是得先打上一个问号。

题图来自:Getty Images

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