新视野号飞掠太阳系最遥远古老的天体,还拍了照片

生活

01-02 16:28

天文爱好者们对元旦的理解是这样的:

银河系第三旋臂边缘的一颗蓝色行星上的一种碳基生物——人类,度过他们所在的行星又在该恒星系里完成了一次公转的重大时刻,并把这个时刻统称为「元旦」。

2019 年元旦,还有一个让天文爱好者激动的消息是,NASA 宣布新视野号从太阳系的「天涯海角」(Ultima Thule)这个天体掠过,并拍下了珍贵的照片

▲ 新视野号拍到的「天涯海角」天体,图片来自:NASA

这意味着由人类制造的宇宙探测器,造访了太阳系内最遥远的天体,也是太阳系内最古老的天体。

这个太阳系级别的「天涯海角」,是太阳系边缘的一个天体,距离地球 65 亿公里,位于柯伊伯带(Kuiper Belt)。柯伊伯带是太阳系中海王星轨道外侧一片天体密集的圆盘状区域,有数十亿颗天体,并保留了太阳系演化所留下的痕迹。

新视野号飞掠「天涯海角」时,距其 3500 公里,传回来的照片显示「天涯海角」是一个花生米状的天体,长约 30 公里。

NASA 的科学家已经初步确定了它的自转方向和自转轴,但具体的自转周期和角度,还需要更多数据才能确定。

▲ 绿圈中那个星体就是「天涯海角」天体,图片来自:NASA

「天涯海角」星最初由哈勃望远镜在 2014 年 6 月探测到,被人类发现才 4 年左右。原本编号为  (486958) 2014 MU69,后来由公众投票改名为「Ultima Thule」,在拉丁语中意思为「一个超越已知世界的地方」。

新视野号这次飞掠任务完成 6 小时后传回了第一条无线电信息,主要探测器状态有关,其中包括探测器已经按照指令执行观察,探测器的储存卡已满等信息。

▲ 艺术假想图:新视野号飞掠「天涯海角」

你可以理解为新视野号在完成飞掠后,向地球人喊话:

我按照预定轨道造访了编号 486958 小行星,我现在状态完全正常,拍到了照片,得到了很多数据」。

这句喊话花了 6 个小时左右才传回地球。

接下来,一些选定的图片会被首先下载传回地球,这将花费数月的时间。这些数据将帮助地球人研究「天涯海角」的形状、旋转、组成、质量等,并帮助人类继续探索 46 亿年前太阳系形成的历史。

▲ 新视野号这十多年的路线图,图片来自:BBC

新视野号在 2006 年 1 月 19 日发射升空开始宇宙探索,并在 2015 年飞掠冥王星,拍下了冥王星的近照,上面还有一个史无前例的心形图案。

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▲ 新视野号拍到的冥王星近照,图片来自:NASA

截止到北京时间 2019 年元旦,新视野号已经服役 4730 天,这次飞掠「天涯海角」之后它将在 20 个月内继续传回在柯伊伯带阶段的观察数据。

▲ 新视野号已经到达「天涯海角」,也就是 2014 MU69 图片来自:NASA 官网

NASA 的科学家表示,现阶段新视野号的状态依然良好,还剩余 11 千克的燃料,正在一边回传数据,一边以每秒 14 公里的速度继续飞行。

这次飞掠任务完全结束后,如果它还能服役,将会飞到距离太阳 100 个天文单位的地方,观察我们所在星系更外围的太阳圈。

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