苹果往事:乔布斯的 iPod 是如何诞生的?

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06-08 09:44

iPod 并不是第一个 MP3 播放器,但它是最成功的。iPod 的发明已经是 20 年前的往事了,但如今读来依然很有启发,苹果公司到底是怎么翻身的,本文帮梳理了 iPod 的诞生历史,很值得一看。此外还提到了许多以前的数码设备,令人怀旧。作者是 Macworld 的 Benj Edwards,原标题《The iPod: How Apple’s legendary portable music player came to be》。

数十年前,苹果推出了一款看似简单的数字音乐播放器,公司的命运发生了翻天覆地的变化。

2001 年 10 月 23 日,苹果公司揭开了第一款 iPod 的序幕,将 5GB 的音乐存储空间装进了一个不超过一副纸牌大小的白色盒子里。

苹果公司选择了在位于 Cupertino 的园区内举行低调发布会,为其便携式数字音乐播放器揭开了面纱。在当时,媒体和苹果的粉丝们却以非常怀疑态度来迎接 iPod。评论者们公开质疑苹果公司的这一新业务,许多人宣称苹果日暮西山了(这不是苹果公司第一次,也不是最后一次被质疑)。

到了 2004 年,iPod 已经成为苹果公司的一款极其成功的产品,围绕它的诞生,一些传言也随之涌现。当 100 年后的历史学家们回忆起史蒂夫・乔布斯的遗产时,他们无疑都会提到 iPod。但是,虽然乔布斯在 iPod 的诞生过程中扮演了不可或缺的角色,但 iPod 不是一个人创造的。是苹果员工和承包商组成的多元化团队催生了 iPod。

乔布斯的灵光一现

苹果公司与数字音乐的关系,始于 1999 年的一件看似毫无关联的事件,那一年,史蒂夫・乔布斯发现了苹果公司发明的一项蛰伏已久的技术的潜力,FireWire(苹果公司开发的数据传输技术)。与当时的通用标准相比,FireWire 的串行总线标准使数据传输达到了惊人的速度。

▲ 图片来源:Macworld

苹果公司意识到,借助 FireWire,Mac 用户可以传输用数码摄像机(已经使用该标准)拍摄的视频,并在其计算机上进行编辑。 史蒂夫・乔布斯还决定,下一代 iMac 将包含 FireWire 端口。

苹果公司希望与创意 App 巨头 Adobe 一起创作一个简单、易于上手的电影编辑应用程序,但 Adobe 拒绝了。于是苹果决定自主开发 iMovie,并定下了 Mac 的「数码生活枢纽」的战略,希望用户把 Mac 用于处理各种不断涌现的数字媒体。

到了 90 年代末,数字音乐成了新闻上的热门话题。特别是盗版文件共享网站 Napster,把这个话题推到了大家的面前。尽管存在法律问题,但科技行业的大多数人很快就意识到,互联网下载的 MP3 是音乐分发的未来。

苹果公司在 2000 年左右意识到,在音乐方面,其定下的「数码生活枢纽」战略有很大的漏洞。为了填补这一空白,苹果购买了流行的 Mac MP3 播放器应用程序 SoundJam MP 的版权,并雇用软件的三名开发者在苹果工作。 其中一位叫 Jeff Robbin 的人将领导苹果的数字音乐应用程序的开发。

Robbin 的团队简化了 SoundJam,并增加了 CD 刻录功能,在 2001 年 1 月发布了 iTunes。就像 iMovie 通过 FireWire 连接用户的摄像机一样,iTunes 团队自然而然地希望用户将歌曲从 iTunes 中传输到当时的便携式 MP3 播放器上,但他们遇到了麻烦。

对 iPod 的需求

每一个成功的产品背后,都有等待解决的问题。在 iPod 的案例中,这个问题的来自于 20 世纪 90 年代末,年轻的 MP3 播放器市场的可怜状况。

便携式 MP3 播放器早在上世纪 90 年代中期就已经出现了,但苹果公司发现市场上都是缺乏用户体验的产品。史蒂夫・乔布斯对这类的产品直言不讳:「都是垃圾」,苹果公司的每个人都同意这一点。

▲ 2001 年 10 月 23 日发布的第一代 iPod

那个时代基于闪存的播放器只能容纳一张 CD 的歌曲。硬盘播放器的容量要大得多,但相对来说体积比较大,也比较重,而且它们的用户界面比较难操作,在滚动播放数千首歌曲时,无法很好地选歌。

此外,大多数便携式媒体播放器 (PMP) 将音乐从电脑传输到播放器,使用的是的落后的 USB 1.1 标准,这使得用户传一首歌,就需要等待长达 5 分钟。当传输上千首歌曲时,传输时间可能会长达数小时。

考虑到 PMP 市场的不景气,乔布斯决定苹果应该尝试做出自己的 MP3 播放器,该播放器能够与 iTunes 很好地兼容,并且有可能吸引更多的用户到 Mac 平台。他任命当时的苹果公司高级硬件副总裁 Jon Rubinstein 担任这项任务。

Rubinstein 开始了初步的研究,寻找思路。从一开始,他就想到了两个要素:一个是利用 FireWire 解决传输问题,另一个是东芝提供的特殊的 1.8 英寸的 5GB 硬盘,可以让苹果的音乐设备比市场上其他基于硬盘的播放器体积更小。

由于苹果公司的大部分工程师都绑在 Mac 相关的项目上,Rubinstein 向公司外部寻求帮助,进一步确定苹果音乐播放器的可行性。通过个人关系,Rubinstein 打听到有一个人有合适的经验来完成这项工作。2001 年 1 月,他打了一个电话。

探讨各种可能性

1 月的某一天,Tony Fadell 正在滑雪索道上时,他的手机响了。是 Jon Rubinstein 打来的电话。他邀请 Fadell 去参观苹果公司,讨论一个潜在的项目,但他对具体是什么项目三缄其口。

▲ Tony Fadell

Rubinstein 认为,Fadell 有丰富的手持设备行业经验,是探索苹果便携式数字播放器的理想候选人。他曾在 General Magic 工作(负责 PDA 操作系统 Magic Cap),后来在飞利浦电子公司工作,领导了基于 Windows CE 的掌上电脑 Nino 的开发工作。

在飞利浦,Fadell 与音频有声书供应商 Audible 进行了一次会面,该公司希望将其数字音频产品引入掌上电脑 Nino,Fadell 因此了解了数字音频播放器的潜力。Fadell 认为自己是一个资深的音乐迷,他喜欢在下班之后进行 DJ 表演,幻想着一天不必在表演前拖着自己大量的 CD。

他开始怀疑 Audible 的有声书是否能解决他的问题,后来他集思广益,想出了将数字音频与音乐相结合的方法。Fadell 在飞利浦公司探讨了这个想法,但发现管理层对这个想法没有什么兴趣。在 RealNetworks 公司工作了一段时间后,Fadell 离开了,成立了自己的数字音乐公司 Fuse Systems。

Fuse 开发出了一种可以将 CD 翻录到内置的硬盘的自动点唱机,但在风险投资家们崇尚软件而非硬件的时代,该公司在融资方面遇到了困难。就在 Fuse 的资金将要耗尽时,Fadell 接到了 Rubinstein 的电话。

2001 年 2 月,Fadell 与苹果公司进行了初步的交流,他以为苹果公司想做一个 PDA。很快,苹果公司给 Fadell 提供了一份为期六周的硬件顾问的合同。就在签约后,Rubinstein 透露了苹果的真实意图。

「苹果公司认为他们可以把更好的『MP3 播放器』推向市场,于是他们请我做一些设计。」Fadell 在接受 Macworld 的采访时说。「搞清楚怎么制造,需要什么样的组件,需要多少钱,并为后来的 iPod 做所有的基础研究和设计。」

▲ 飞利浦 Nino,Fadell 在做 iPod 之前开发的一款基于 Windows CE 的掌上电脑

苹果把 Fadell 与资深的苹果产品营销经理 Stan Ng 组成团队,帮助他融入公司独特的文化。在这六周的时间里,Fadell 几乎会见了所有他在手持设备行业认识的人,但他对自己的真正目标保密。他研究了竞争对手的产品,最终确定了自己需要做出一款体积小、容量大、电池寿命长的便携设备。

Fadell 为苹果的音乐播放器做了三个原型设计,每个模型都是用泡沫芯板制作的,上面贴着粗糙的界面图形。用铅垂钓的砝码让每个模型都有与实际设备大致相同的重量。

「非常粗糙。」Fadell 回忆说。「我只有六个星期的时间,几乎所有工作都是我一个人在做。」

2001 年 4 月中旬,在他的合同到期时,Fadell 在一次重要的会议上,向包括史蒂夫・乔布斯在内的苹果高管们展示了他的原型机。Fadell 故意将他最不看好的两个模型先提供给乔布斯(其中一个使用闪存,另一个是可拆卸的移动存储硬盘),并将第三个模型藏在乔布斯放在会议室桌子上的一个装饰性竹碗下。正如 Fadell 所预料的那样,乔布斯最喜欢第三个模型。

在这次会议上,苹果全球产品营销高级副总裁 Phil Schiller 展示了现在已经为人熟悉的滚动滚轮的播放器的模拟图。Schiller 认为,这个想法是解决了当时令人困扰的交互问题的答案。

其他 MP3 播放器使用的是加号和减号按钮,每次都只能在歌曲列表中移动一个项目,如果有上千首歌曲的话,那就会变得很麻烦,你必须要按上千次按钮。如果有了滚轮,只需手指轻轻一滑,就能以用户想要的任何速度浏览列表,尤其是苹果公司还让用户可以存储更多的歌曲。

史蒂夫・乔布斯看中了这些想法,并安排 Fadell 继续为苹果工作。 经过一段时间的不确定性之后,Fadell 于 2001 年 4 月全职加入苹果。iPod 项目(当时代号为「P-68」)正式开始。

组建团队

随着苹果公司的便携式音乐设备项目的正式启动,Fadell 需要确定产品发布的时间表。在与苹果公司的市场部进行协商后,Fadell 决定 iPod 将在 2001 年圣诞购物季期间发货,这只给了他 6 个月的时间组建团队、开发产品、制造产品、推出产品,并将其推向市场。

虽然苹果公司如今在财务上取得了巨大的成功,但 2001 年对该公司来说是一个充满不确定性的时期。当时科技股普遍暴跌,而苹果公司在财务上也只是勉强达到收支平衡。该公司的主要精力集中在 Mac 电脑生产线上,几乎没有什么资源可用于其他项目。

Fadell 知道,他必须尽快完成 iPod,这样苹果就不会砍掉这个项目;他必须证明这个项目的存在的价值。他还认为,如果苹果不尽快完成,竞争对手会用类似的设备率先进入市场。

为了打造 iPod 的核心开发团队,Fadell 聘请了来自他的创业公司 Fuse 的工程师,以及来自 General Magic 和飞利浦的老兵。

「我们无法从苹果公司其他部门抽调工程师,也得不到其他资源,因为他们已经捉襟见肘了。」Fadell 说。「苹果总不能为了打造 iPod 而不做 Mac 了,对吧?」

苹果公司将 Fadell 的团队(由大约 25 名普通员工和一些合同工组成)安置在可以被认为是苹果公司的西伯利亚的地方:园区内最老旧、最简陋的建筑之一。(这栋建筑非常破旧,以至于苹果不得不在几个项目之后将 iPod 团队赶走,进行了大幅度的翻新)。

iPod 团队的开放式隔间工作区让人觉得很吵闹、很好玩。Fadell 讲述了团队成员试图在大楼外的混凝土上写下自己的名字缩写(后来被发现了),还有一次,其中一名工程师不小心将螺丝刀刺穿了一块锂聚合物电池,发生了爆炸,引发了一场火灾,苹果法律部的人像 FBI 一样,对现场进行了内部调查。

打磨细节

由于发售期临近,Fadell 的团队没有时间在内部开发所有的 iPod 组件。虽然电源和显示屏的设计来自苹果团队内部,但 iPod 的核心:一个专门的 MP3 播放芯片组,却来自圣何塞一家名为 PortalPlayer 的公司。

一家名为 Fostex 的公司生产了配套的苹果设计的耳塞耳机。Fadell 说,选择耳塞,是因为更容易携带,更不易折断,而且不会像传统耳机那样弄乱你的头发。

与此同时,负责 iTunes 开发的程序员 Jeff Robbin 开始了 iPod 的软件开发工作。由于没有那么多时间来调试一个定制的操作系统来运行在 PortalPlayer 的 MP3 芯片组上,Robbin 找了 Pixo 公司来帮忙,这家公司做了 iPod 的基本操作系统。

Robbin 的团队,包括苹果的界面设计师 Tim Wasko 在内,将在 iPod 中创建高端的用户界面和音乐播放软件,以及推出与 iPod 同步的 iTunes 版本。

据 Fadell 说,两个团队都投入了长时间的时间来制作这个设备:每天工作 18 到 20 个小时,每周 7 天,这对他的个人生活造成了很大的影响,以至于他的女朋友提出了分手。

在开发 iPod 的时候,苹果公司使用了一个鞋盒大小的原型机,这样既能更容易调试,又能掩盖设备的最终尺寸。即使在苹果内部,也不是所有人都知道 iPod 的所有特性。

与所有产品一样,苹果希望 iPod 能在视觉上脱颖而出。当软件和硬件团队忙得不可开交的时候,Jonathan Ive 的工业设计小组开始着手设计 iPod 的外观。

iPod 的外在美感

淘汰了几十种原型设计后,Ive 的团队最终确定了一个设计方案:一个简单的盒子,只有一包纸牌大小,白色的聚碳酸酯,镶嵌在镜面不锈钢外壳中。

▲ 博朗 T3 口袋收音机,由 Dieter Rams 设计,给了 Jonathan Ive 设计的灵感(图片来源:现代艺术博物馆)

我打算给 iPod 用「非常中性」的白色和不锈钢外壳,让它在黑色和深灰色的便携式数码产品中脱颖而出。

iPod 没有可拆卸的电池,没有开 / 关机开关,也没有螺丝。苹果将 iPod 内部的复杂的科技精灵封住,远离用户之手,只需要传递着一个简单的信息:「它就是好用」(it just works)

最后的点缀

对于苹果公司来说,iPod 带来很多东西都是全新的。作为一家习惯于销售电脑的公司,苹果并不太清楚如何销售一款消费类小型数码产品,两者无疑针对的是不同的受众群体。

就连 iPod 的包装盒上的标签也需要苹果公司特别考虑:作为一款消费类数码产品,iPod 必须遵守与 Mac 电脑不同的商业法律。

为了完成这些任务,苹果公司请来了外部专家,协助打造 iPod 的营销活动。这些专家中,有一位名叫 Vinnie Chieco 的自由撰稿人,起了 iPod 这个名字。

为与乔布斯的数字枢纽战略结合,Chieco 进行了头脑风暴。他将飞船想象成一个终极枢纽,一个灵活的飞行器:Pod(《星际迷航》中的「Shuttlepod」)。

更棒的是,iPod 这个名字并没有局限在音乐播放器这个功能,这也让 iPod 的功能随着时间的推移而不断发展,而不需要改名。史蒂夫・乔布斯喜欢这个名字,所以就定了下来。

经过大量的工作,苹果公司的营销人员成功地策划了一场强调风格和时尚,而非科技的宣传活动,类似个人音响产品所采用的策略。事实证明,这是一个成功的策略。

9.11 带来的小插曲

经过 6 个月的努力,iPod 开始逐渐成型。苹果公司各个 iPod 团队的集中精力、有条不紊的努力,证明了他们能够按时完成产品,但有一个小插曲差点儿妨碍了他们的工作。

2001 年 9.11 事件发生在 iPod 开发的最后阶段。随着恐怖袭击事件的发生,运载 iPod 原型机的飞机降落在美国,就在美国政府宣布关闭全国范围内的航空旅行之前,及时赶到了美国。

iPod 团队赶上了 dead line,于 2001 年 11 月推出了第一款 iPod。至今为止,苹果公司已经售出了超过 3 亿部 iPod。

本文来自 36 氪旗下编译团队神译局,译者蒂克伟,爱范儿经授权发布。

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