这家曾被乔布斯和盖茨重视的公司,现在要同时委身亚马逊和 Google 了

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2017-02-23 01:47

十几天前,在一年一度的超级碗(Super Bowl)上,美国无线音频设备制造商 Sonos 投放了一条时长 90 秒的电视广告。这条广告被命名为 打破家庭中的沉默,其表达的大概内容是:

在智能手机、平板电脑等设备大行其道的时代,人们都在家里一言不发地盯着手中的屏幕,形成一种病态的沉默;然后一个开启上帝视角的女孩用一台 Sonos 音箱砸碎了玻璃,音乐充斥在房间里,人们又回到了往日家庭生活的大和谐。

(图自:sonos

有媒体评价说,Sonos 的这条广告颇得苹果 1984 年的广告神作之精髓,虽然言语之中又有几分调侃。不过,无论外界评价如何,Sonos 的确需要通过这条广告来重新定义和传扬自己的全新品牌意义。

毕竟,刚刚迎来第二任 CEO Patrick Spence Sonos,正处于一场前所未有的变革之中。

史蒂夫·乔布斯和比尔·盖茨都重视的品牌

作为一个音响设备商,Sonos 的音质虽然也很不错,但却并不能算是它的核心优势;毕竟美国另外一家音响设备商 Bose 在音响方面已经 50 年的历史,其对声音的调教是令人敬畏的。

实际上,Sonos 产品的核心,与其说是一套无线家庭音响系统,不如说一个解决方案。这一点,要从 Sonos 的创立谈起。

Sonos 创始于 2002 年,其联合创始人兼 CEO John MacFarlane。不过在创立 Sonos 之前,MacFarlane 其实已经在互联网行业浸淫很久;1993 年,他与别人合作一起创立著名的电邮服务 Software.com 并让其成功上市。

(年轻时的 John MacFarlane)

后来 MacFarlane 拿钱退出,决定下一次创业;他们把目光放在了家庭音乐之上,并打算用互联网的方式来重新打造。因此,在成立之初,Sonos 就秉承了这样一个理念:

不受传统线缆的束缚,创造基于无线网络的高品质家庭音乐体验。

这种理念在当时是超前的,它也让 Sonos 成为全球首家研制和生产家庭无线智能 HIFI 音响系统的公司。不仅如此,Sonos 在理念上的超前,也成功地引起了乔布斯和比尔·盖茨的注意。

2004 年,Sonos 的产品原型要在 AllThingsD 大会上进行初步演示,乔布斯听说之后,特别要求到现场观看整个操作演示过程。要知道,当时苹果的 iPod 正如日中天,但乔布斯已经意识到 Sonos 在推动音响无线化方面的超前性。

后来在举行于 2005 年年初的 CES 上,比尔·盖茨也在现场认真观看了 Sonos 的产品演示。

两个优势:无线音响系统和音乐服务集成

2005 2 月,Sonos 正式推出第一代产品 Digital Music System(数字音乐系统)。在音质之外,它的最大特征是可以通过无线连接扩展到 32 个房间,并通过一个带有彩色屏幕的无线遥控器(这个遥控器拥有不可拆卸电池)来控制。在 PC Mac 平台上,Sonos 也推出了软件版的 Sonos 控制器。

(第一代正式发售的 Sonos 产品)

值得注意的是,在 2005 4 月,Sonos 通过固件更新,开始集成音乐订阅服务 Rhapsody,后来又向用户了提供一个月的免费试用期。

如果站在当下去回望 Sonos 的产品发展过程,会发现:从第一代开始,Sonos 就已经初步构建了一个家庭无线音响的解决方案框架,并且在后来 10 年的发展过程中沿着这个框架不断完善。整个完善过程可以分为两个方面:一个是无线音响系统,一个是音乐服务集成。

(Sonos 与 Spotify 达成合作关系)

在无线音响系统方面,Sonos 在对音响硬件进行持续更新的同时,也对整个系统的运作模式进行了更新。

比如说,最初 Sonos 选择用无线遥控器加 PC&Mac 来控制音乐的播放,其中遥控器是可以单独售卖的产品。2008 9 月,苹果上线 App Store 之后,Sonos 迅速看到了它的未来发展空间,决定冒着与已有产品线冲突的风险,上架了 iOS Sonos Controller  应用,随后又推出 Android 版。

(Sonos 推出的 app)

Sonos 联合创始人 Tom Cullen 的说法,Sonos 当初的这个决定,极大地影响了此前遥控器的销售,公司的损失甚至抵消了新产品带来的收入。但同时,这个决定又让移动互联网大潮中的每一台智能手机都能化身 Sonos 遥控器,这对 Sonos 的发展起到了重要作用。

在音乐服务方面,Sonos 最初的合作对象方式 Rhaposody,但在后来的发展过程中,Sonos 与诸多音乐服务商建立了合作关系。比如在美国市场,Sonos 几乎支持所有的主流音乐服务,比如说 Apple MusicSpotifyGoogle Play Music、亚马逊音乐等。

(Sonos 在美国所支持的部分音乐服务)

值得一提的是,Sonos 在中国市场也与诸多本地音乐服务提供商建立了合作关系,包括 QQ 音乐、网易云音乐、豆瓣 FM、多米音乐在内的多家音乐服务都支持在 Sonos 音响系统中播放。

(Sonos 在中国市场支持的部分音乐服务)

对众多主流音乐服务的支持,构成了 Sonos 发展过程中的一个重大优势2015 年圣诞季,Sonos 销量惨淡;结果在 2016 2 月,Sonos 开始支持 Apple Music,而 Spotify 的用户数量也在不断增加。受此影响,2016 年圣诞季的销量比 2015 年同期增加了 20%

Sonos 两代 CEO 之间的交接

2017 1 10 日,Sonos 在官方博客发布消息称,其核心创始人兼 CEO John MacFarlane 不再担任 CEO 一职,继任者为 MacFarlane 以前的手下 Patrick Spence

(Patrick Spence 和 John MacFarlane)

从创立 Sonos 到离任,MacFarlane 用了 14 年多的时间带领 Sonos 在无线家庭音响领域开辟出一片天地;他之于 Sonos,就像乔布斯之于苹果。不过与乔布斯不同的是,MacFarlane 其实在一年多前就萌生退意,因为他的妻子得了乳腺癌。不过不巧的是,恰好在 MacFalne 想要退出的时候,Sonos 遭遇了一次严重的危机,导致他不得不延迟卸任。

这里所说的危机,就是亚马逊旗下的家庭智能音箱 Echo 的威胁。

2014 11 月,亚马逊 Echo 音箱正式问世;2015 7 月,Echo 放开销售,到了圣诞季,销量急剧提升;这就对 Sonos 本来就不高的市场份额造成了吞噬。

根据数据显示,2015 年,亚马逊 Echo 一举占据美国音箱市场销量的 25%,比 2014 年增加了 1200%;而 Sonos 的市场份额则出现下滑。尤其是在 2015 年圣诞季,Echo 一片火热,而 Sonos 却销量惨淡。

其实在 Echo 问世之初,MacFarlane 对它是有些不屑一顾的,但是随着 Echo 的崛起,他也逐渐意识到搭载 Alexa 人工智能语音助手的 Echo 在未来家庭中的角色。2016 3 月,MacFarlane Sonos 官方博客上宣布,整个公司将把目光投注在两个方面:

一个是付费订阅音乐服务,与 Apple MusicSpotify 等音乐提供商合作,为用户提供更好的音乐聆听体验;另一个就是在语音控制方面投入研发。

关于后者,MacFarlane 是这样说的:

我们对亚马逊的 Alexa Echo 所能做到的事情非常感兴趣。语音识别并不是新事物;随着 SiriCortana OK Google 的出现,它已经无处不在了。但唯有亚马逊的 Echo 音箱真正找到了一个家庭切入口;随着开发者越来越多地在 Alexa 上开发应用,它将会对我们聆听音乐、查询天气等方面的生活造成影响。

2016 8 30 日,Sonos 在纽约举行发布会,宣布与亚马逊达成合作关系,将在未来的产品中集成亚马逊的 Alexa,用户能够通过语音来控制音乐播放和音量调整。不仅如此,Sonos 还将进军智能家居领域。

经过 MacFarlane 2016 年的一系列战略调整,Sonos 的发展状况开始好转;2016 年圣诞季销量同比增加 20%。在此时机下,MacFarlane 决定功成身退,将 CEO 的担子交给已经在 Sonos 任职四年半的 Patrick Spence

Sonos 不想受制于亚马逊

当 Patrick Spence 第一次体验到亚马逊的 Alexa 语音助手和 Echo 音箱的时候,他就立刻意识到 Sonos 应该前进的方向。因为在通过语音来找到自己的音乐方面,Echo 和 Alexa 的确表现出色。

当然,亚马逊的野心不仅仅是只卖 Echo 音箱那么简单;实际上,亚马逊打算把 Alexa 打造成一个基于人工智能和语音交互的智能家居操作系统,一方面希望有越来越多的开发者开发 Alexa 应用,另一方面则希望越来越多的家电厂商在设备中集成 Alexa。

事实上,截止 2017 年 1 月,Alexa 平台上已经有 7000 多项应用,集成 Alexa 语音助手的设备也已经超过 7000 种。

但 Sonos 也并不甘心为亚马逊做嫁衣裳。虽然双方已经达成关于 Alexa 的合作协议,但 Sonos 在如何集成语音助手方面,有着自己的想法。

2017 年 2 月 14 日,Patrick Spence 在接受 The Verge 采访时表示,未来 Sonos 将不仅仅会支持亚马逊的 Alexa,它也将会支持 Google Assistant。换句话说,Sonos 不想仅仅支持一项语音服务,它希望用户在语音服务方面有更多的选择。

谈到这个问题时,Spence 用 Sonos 所支持的诸多音乐服务做了一个类比。在音乐服务上,Sonos 实现了对 Apple Music、Spotify、Google Play Music 等诸多主流音乐服务的支持,从而给用户更多选择,这也变成 Sonos 的一个优势;同样的道理,如果 Sonos 只支持 Alexa,那就好像它在音乐服务方面只支持 Spotify 一样。

(Google Assistant 和 Amazon Alexa)

换句话说,Sonos 不想像出现在 CES 2017 上的诸多家电设备一样,在软件服务上受制于亚马逊。Sonos 更想化身一个可以承载诸多语音助手的硬件平台,从而在智能家居时代保持自己的优势。

当 The Verge 对 Sonos 的这个计划表示质疑时,Spence 表示,想当年 Sonos 在已经与 Google Play Music 和 Spotify 达成合作关系的情况下,依然搞定了 Apple Music,这并不容易,但 Sonos 做到了;因此,他对这个计划表示乐观。

图自:nytimes

Spence 还畅想了一下 Sonos 的未来使用方式:

用户根本无需在打开 Sonos 之后选择用 Google Assistant 还是 Alexa,这两个助手同时处于可用状态,也不需要切换。在家里,我通过 Sonos 向 Google 提问,我妻子通过 Sonos 向 Alexa 提问,彼此无碍,非常和谐。

Spence 的畅想能够实现吗?

Partick Spence 的畅想似乎非常完美。如果 Sonos 在对智能语音服务的集成方面,成功地复制了过去对音乐服务的集成,那么就能够保持 Sonos 的优势。毕竟,在通过无线网络来构建家庭音响方面,Sonos 已经不再领先了。

(Sonos 设备和 Echo Dot)

但在爱范儿(微信 ID:ifanr)看来,Sonos 要想同时集成 Google 和亚马逊的语音服务,所要面临的挑战比过去大得多。因为在 Alexa 和 Google Assistant 的背后,是亚马逊和 Google 各自在人工智能领域的深厚积累,而且在语音交互方面双方也是各有千秋。

所以,Sonos 要想实现对它们的完美支持,绝不仅仅是坐下来签订一纸协议那么简单。

然而,15 岁的 Sonos 已经没有后路可退,人工智能时代已经到来;除了敞开怀抱去拥抱亚马逊和 Google,Sonos 已经没有时间再去思考下面这个问题:

To Be Or Not To Be?

题图来自:wired

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