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公司 2015-6-15 17:07

在太空建卫星网络这件事,是自信还是自负?

Elon Musk 和他的好朋友、OneWeb 创始人 Greg Wyler,在追逐一个狂野的梦想:在太空上建造高速卫星网络,让数十亿人还没能上网的地球人用上互联网。

这个梦想,至少目前看来,科幻的成分要大些。

不说速度,先说说延迟

延迟是卫星网络多年来没有解决的问题。用卫星网络发个邮件可能尚可接受,打电话会比较艰难,网络游戏就更别想了。据连线报道,Musk 和 Wyler 提出的解决方案是,让卫星运行在近地轨道,大概离地 100-1250 英里,这样一来延迟可以从 500 毫秒降低至 20 毫秒,几乎与地面宽带相当。

为了降低延迟,就必须牺牲单个卫星的覆盖面。由于贴近地面,信号辐射范围将远远小于“飞的更高”的地球同步轨道卫星(22000 英里),也就意味着公司需要发射更多的卫星来弥补这个缺陷。

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OneWeb 打算地毯式铺设卫星网络,用 648 颗卫星在低空轨道实现无死角覆盖。另一方面, Musk 的计划更加疯狂,他准备扔 4000 颗卫星上天。

不但卡,而且贵

在太空疯狂,就需要天文数字的投入。

早在 1990 年,比尔盖茨联合早期通信创业者 Craig McCaw 和一位沙特王子创办了 Teledesic。当时这家野心勃勃的公司想发射 840 颗卫星,项目却在 2002 年“烂尾”。这个明星团队的失败让我们无法对卫星网络过分乐观。

虽然如今发射卫星的成本比 1990 年低了不少,但由于近地轨道方案所需的卫星数量增加了几十上百倍,平摊下来成本很可能更高。后来者、新生代的互联网创业者扎克伯格也曾提出通过 Internet.org 为全球提供上网的方案,不过由于成本太高,该项目也已被搁置

由于这种卫星网络最初的愿景就是为本来没条件上网的人提供网络资源,价格肯定不能高,也就对这场“星际争霸”的成本控制提出了更高的要求。

无法进行的可行性测试

如果说谁能真的建出这么一个卫星网络,那很可能是 Greg Wyler。他创立的电脑配件公司 Silent System,在 1999 年卖了 1 亿美元,随后又创立了网络服务公司 Tarracom,卖了 2000 万美元,时间流转到 2007,他创立了卫星互联网公司 O3b。

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O3b 通过中地球轨道卫星提供互联网,兼顾覆盖率和延迟,能将延迟控制在 150 毫秒,也不需要几百颗卫星。与 WebOne 不同,目前 O3b 的业务只面向互联网提供商,不直接面向终端用户。

Wyler 告诉 BusinessWeek,目前 OneWeb 有了个成本控制方案,无需用户各自安装碟形天线,而是通过在公共设施(如学校、医院)安装天线,让用户通过 WiFi 接入互联网。

卫星网络的前景是美好的,哪怕是偏远的山村,甚至是深山的隐士,都有望与世界互联。问题是,没做出这么一个卫星网络时,根本无法测试这个概念是否行得通,以及到底要花多少钱。

 

题图来自《星际穿越》

插图来自 Vimeo

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