拜访造物者

新创

2012-08-29 16:54

艾尔·林克(Al Linke)是一家半导体材料巨头的 IT 总监,每天早上按点开奔驰去公司上班,晚上回到位于湾区圣克拉拉市的双层独栋住宅陪老婆和两个还不到十岁的女儿。艾尔已经在这里工作了十七年,最近几年主要忙着在公司内部署 SAP CRM 系统,有时也做一些 SAP 相关的讲座。

不算每季度一两次的海外出差,艾尔的日常工作非常规律,但这对他来说也只是一份日常工作(Day Job)而已。每到晚上,艾尔都会花一两小时在地下室或书房里用焊枪和键盘打磨自己创造的电子设备。这是一个在硅谷也算 Geeky 的兴趣,参与者喜欢称自己为造物者(Maker)。

公主小屋

周日下午,我来到艾尔家里参观他的设计。他家的院子里有个独立的小屋子,四年前艾尔和自己的父亲一起盖了这座小屋,给当时分别只有一岁和四岁的女儿们玩。

小屋里放着艾尔四年前完成的第一个设计,DIY 魔镜

走近后,魔镜会向你打招呼、会自动朗读特定帐号发的 tweet。此外它还能播放视频、显示天气预报和股票信息。

魔镜的结构比较复杂。镜子本身只是装饰,它背面是一个连接 Arduino 微控制器的 LCD 显示屏。帮助交互的接近传感器、触控传感器、酒精探测器等传感器分布在屋子各处。那些复杂的功能需要通过外置的 X86 电脑实现。艾尔自己在屋子里放了台 Mini-ITX 的 PC,外面套着老式收音机外壳,整套魔镜需要接不少线。

作为给女儿的礼物,艾尔专门花钱请配音演员为魔镜录了多种不同人格的对白,默认的开场白是:“你好,公主”。艾尔自己拍的这个视频更直观一些:

优酷 | Youtube

除了魔镜以外,小屋里还放着艾尔的最新设计——LED 矩阵相框。相框背后是一个 32 x 32 的 LED 矩阵显示屏,显示屏连着一块 IOIO 微控制器。画面切换通过 Android 设备完成,只要有蓝牙即可。

我得说艾尔的相框和这两年流行的复古点阵风还挺搭。

工作室

离开小屋以后我们去了艾尔家的地下室,这是他工作的地方。地下室入口放着两台老式街机,启动后发现这其实是两台运行 DOS 系统和 MAME 街机模拟器的 PC,可以在数百个复古游戏里切换。

艾尔说这些二手老式街机很便宜,只要 300 美元,但运费很高。他这两台机子的卖家恰好住在同市,艾尔自己开车把它们拖了过来。

地下室内部很乱,堆满了各种零件和电路板:

墙边是密密麻麻的以太网和音视频线路:

打开黑灯(Black Light)后,工作台边上的彩色玻璃变得很显眼:

墙边是艾尔和女儿们用各种材料在胶水上粘的画,喷了黑灯下非常醒目的漆:

一个爱好

艾尔大学主修电子工程专业,不过去应用材料之后完全没用到相关技能。他说自己对电子学已经比较生疏,直到四年前开始接触 Arduino 才加入造物者的阵营。

Arduino MEGA 和 Arduino

Arduino 是一种开源微控制器,由意大利公司 Olivetti 在 2005 年开发出来。Arduino 起初是为了帮助教学,但很快就在玩家圈子里流行了起来。对于希望接触电子设备的人来说,Arduino 是非常好的入门。用艾尔的话说,你不需要成为工程师,连艺术家都能用。

虽然少不了编程,但 Arduino 对这方面要求不高,而且网上有很多现成范例。除非你想做很复杂的设备,否则编程难度不算太大。

IOIO 也是实现造物梦想的选择,它可以被视为针对 Android 设备设计的 Arduino,开发语言是 Java。艾尔说 Arduino 也可以配合 Android 设备使用,但 IOIO 会方便很多,因此他的 LED 相框就采用 IOIO 实现。

艾尔给我展示了他设计的两代 droidalyzer 酒精探测器:

大号探测器基于 Arduino 开发,需要连接电脑。小号采用 IOIO,直接通过蓝牙连接 Android 手机。如果检测到醉酒状态,应用会弹出选项让你打电话联系朋友、叫出租车或者在社交网络上宣传自己的状态。小型酒精探测器由艾尔和 Seeed Studio 共同设计完成,艾尔主要负责软件,Seeed Studio 设计了新电路板。整个开发只花了一个月时间。

艾尔说住在硅谷比较方便的一点是你可以接触到各种创造者。IOIO 的开发者就住在临近的桑尼维尔市(SunnyVale),艾尔遇到问题以后有时会直接过去找他。

目前艾尔已经开始在 Seeed StudioInstructables 少量销售自己设计的设备,目前在填补这方面开支的同时已经略有营收。但这些设备暂时还只是针对爱好者群体。接下来艾尔会试着商品化推出自己的 LED 相框。他可以自己出钱完成筹备,不过还是会试着通过 Kickstarter 集资,看看消费者的反应。

艾尔承认,开源硬件要变成事业并不容易,自己不太可能放弃应用材料的高薪酬,靠卖相框维持目前的生活水准。事实上他接触的造物者中,九五成都有一份日常工作,自己的兴趣得留到晚上。

不过这个小众爱好逐渐有所升温,戴尔·多尔蒂(Dale Dougherty)创办的造物者聚会(Maker Faire)已经开始向全球扩张。艾尔自己去过五届,向参观者展示自己的设计。爱范儿去年也在硅谷进行过现场报道

造物者们在美国本地可以去 TechShopAdaFruit 等实体店购买零件,也可以去前面提到的 Seeed Studio 和 Instructables 网购。就连以消费品为主的小型电子设备连锁店 RadioShack 最近也开始销售 Adruino。

最重要的可能是商业模式的创新。Kickstarter 的兴起带动了这一波硅谷硬件潮,开发者们绕开投资人直接向消费者集资。Ninja BlocksMaKey MaKeyPrintrbot 等开源硬件产品已经通过这个渠道各自预售了数十万美元的产品,并引来科技媒体甚至《纽约时报》等大众媒体的关注。虽然还没有非常成熟的商业模式,但开源硬件正在逐步走入大众视野。

当然,开源硬件不是唯一选择。接下来几天我还会在硅谷带来一系列不同角度的硬件报道。

 

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