用脑机接口「治愈」耳鸣,马斯克对 Neuralink 的设想真能行?

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05-06 21:44

复杂精妙的大脑,让人类能够感知喜怒哀乐各种情绪, 有了思考的能力……虽然我们每天都在用脑,但时至今日还是没能完全了解这个复杂的器官。

▲图片来自:Unsplash

虽然我们对大脑还有许多需要探索的地方,但也不妨碍人们「摸着石头过河」,一面了解一面想方设法利用它。Elon Musk(埃隆·马斯克)作为创办人之一的美国神经科技和脑机接口公司 Neuralink,打的就是「脑机接口」的主意。

▲图片来自:Neuralink

不久前,面对推特网友关于「Neuralink 有希望治疗耳鸣(tinnitus)吗?」的提问时,马斯克的回复是:这可能在不到 5 年的时间里会实现。因为当前版本的 Neuralinks 是具有约 1000 个电极的半通用神经读/写设备,而未来一代的 Neuralinks 将使电极数量会呈数量级增加。

▲ 图片来自:Twitter

耳鸣是患者在缺乏外部声源的情况下,耳内或颅内产生嗡嗡、嘶鸣等不成形的异常声幻觉。它本身并不是一种疾病,而是某些疾病的症状。目前可以通过治疗根本原因或通过其他减少或掩盖噪音的治疗来改善,让耳鸣不那么明显。

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人的大脑中有 860 亿个负责发送和接收信息的神经元,神经元又是通过电信号进行交流的。Neuralink 公司开发的神经植入物和电极阵列设备「Link」,需要直接连接至大脑,将电极放置在神经元附近检测动作电位,再通过电极传递电流进行刺激。

▲图片来自:Neuralink

当连接内耳和大脑的神经(称为前庭耳蜗神经)由于长时间的巨响、受伤或血液供应不足而受损时会引起耳鸣,Neuralink 的设备连接到大脑皮层,正好可以弥补大脑处理运动感觉输入或输出能力受损的地方。

其实用类似的方式对耳朵进行治疗早已有实践,比如植入人工耳蜗。结合理论设想和 Neuralink 的设备的后续开发方案,用脑机接口技术来治疗耳鸣似乎行得通,但这真的能行吗?

▲ 图片来自:Neuralink

Neuralink 的这些技术,最初是想帮助瘫痪患者通过控制计算机和移动设备重新获得独立,借助设备让人们能够通过文本或语音合成更轻松地进行交流,未来也有可能应用到治疗广泛的神经系统疾病,恢复感觉和运动功能中(比如减少帕金森造成的运动障碍)。

从目前的设备和技术发展情况来看,Neuralink 的诸多设想似乎还只是纸上的蓝图,缥缈无期。

▲图片来自:Neuralink

另外,说到 Neuralink 的脑机接口技术,也不能不提它的风险。FDA(美国食品药品监督管理局)将 Neuralink 归为 III 类医疗器械(即风险最高的那类)。

也就意味着,在进行人体试验之前,Neuralink 必须成功通过严格的 FDA 监管。要获得批准,这家公司还要提供来自非人类测试对象的详尽临床试验数据。用来证明进入下一阶段的合理性。

▲图片来自:Neuralink

Neuralink 之前曾进行过一个「Monkey MindPong」实验,在猴子 Page r 的脑中植入脑机接口设备并连接到运行游戏的计算机,成功实现了借助猴子的大脑玩乒乓球游戏。然而,Neuralink 进行的测试中也曾导致过猴子的死亡,引起了许多关于动物福利的批评。

▲图片来自:Neuralink

虽然马斯克对 Neuralink 的未来挺乐观,但未可知的危险让这条路看起来似乎不那么好走。更何况之前马斯克还曾经说过 2019 年底特斯拉将实现完全自动驾驶技术,如今已到 2022 年,夸下的「海口」并未实现。看来对脑机接口技术的发展希望,或许还是要谨慎些。

 

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