挣扎、推翻、重塑,苹果 AR 眼镜比你想象的还要精彩

硬件

06-01 17:09

苹果在研发混合现实设备(AR/VR),大概是科技行业里最「广为人知」的秘密,每隔一段时间,总会有相关的消息走漏风声。

外界相信,这会是苹果用来取代 iPhone 的下一代个人终端,未来人们不会再用手指搓弄玻璃,而是变成对着空气「指手画脚」。

然而这么多年过去了,iPhone 已经从 iPhone 8 演变成 iPhone 14,这个下一代终端仍 “犹抱琵琶半遮面”,始终活在传言之中。

就在人们快要对混合现实失去新鲜感时,关于这个神秘设备的消息在最近又多了起来。

越来越多消息表明,苹果的混合现实产品有可能就藏在了库比蒂诺的某个保密实验室里,并且正在做准备与公众见面。

去年根据商标注册信息猜中 macOS Monterey 命名的 Parker Ortolani 在最近发现,苹果最近疑似利用空壳公司在世界各地注册申请 RealityOS 的商标。

这是苹果发布会之前常用的保密手段,此前苹果就利用过名为「Yosemite Research LLC」的空壳公司注册了 Yosemite、BigSur、Montery(均为 macOS 的版本名称)等商标。

Parker Ortolani 发现,与「Yosemite Research LLC」同一个注册地址的公司「Realityo Systems LLC」在巴西、乌拉圭等国家申请了 RealityOS 的商标。

结合此前开发者在开发日志找到与 RealityOS 相关的信息来看,Parker Ortolani 认为有理由相信这就是即将应用在苹果混合现实设备上的操作系统,虽然它不太可能会在几天后的 WWDC 亮相,但至少说明我们距离揭开它的神秘面纱又近了一步。

仅从 RealityOS 的命名来看,该操作系统应该是把重心放在了连接虚拟与现实的交互上,人们或许能将现实世界的互动逻辑应用到虚拟世界,这意味着苹果有可能会在我们司空见惯的 VR 头盔形态上带来一些新的变化。

那么这款神秘的设备到底长什么样子呢?从 The Information 最近发布的一篇关于苹果内部研发争论的报道中,我们或许能找到一些蛛丝马迹。

泥沼中前行

根据 The Information 的报道,关于如何打破虚拟与现实的壁垒这个问题,在苹果内部一直争论不休。

早在 2016 年,苹果的 VR/AR 团队已经用沉浸式的 VR 体验征得苹果董事会成员的支持,开始展开对相关产品的研究。

这是一个从零开始的创新项目,一些内部人员评价其为「自 iPhone 以后苹果最大胆的新产品创新」,但从推进过程来看,它比 iPhone 要坎坷得多。

▲ 图片来自:Time

一些知情人士透露,虽然苹果现任 CEO 库克有在支持这个项目,但和乔布斯过去对 iPhone 项目的深度参与相比,库克对这款新产品的关注度并不太够,这让项目团队难以与 Mac 和 iPhone 团队争取开发资源。

苹果对 AR/VR 领域的投入始于 2015 年收购德国初创企业 Metaio,并在大约同一时间招聘了高管 Mike Rockwell。

Metaio 是由大众汽车内部的一个项目发展而来,苹果收购的本意在利用 Metaio 的 AR 技术开发自动驾驶系统,随后 Facebook 大举收购 Oculus VR,硅谷掀起了一股虚拟现实热潮,苹果才开始利用 Metaio 组建 AR/VR 项目团队。

▲ Mike Rockwell

领导硬件团队的便是新加入 Mike Rockwell,在此之前 Mike Rockwell 是杜比实验室的执行副总裁,他在视觉和高保真音频领域是个不折不扣的专家。

想要从零开始打造一款硬件,Mike Rockwell 需要征得其他硬件部门的支持,例如触摸传感器、摄像头、苹果芯片和显示器团队。

事实上包括 iPhone、iPad 等苹果产品的开发,都是由这些负责各个功能的部门合作完成的,而不是被划分成「iPhone 组」「Mac 组」,这也就不难理解为什么苹果不同产品之间有着超越对手的联动性。

Mike Rockwell 最大的挑战,就是要获得内部最强大的两个部门支持——苹果工业设计团队和人机界面团队,而领导这两个团队的则是后乔布斯时代在苹果最有话语权的 Jony Ive。

Mike Rockwell 团队的设想最初是打造一个虚拟现实的头盔,但很快就遭到了 Jony Ive 团队的反对。Jony Ive 团队认为头盔型的产品形态切断了人与外部环境的联系,让人与人之间变得疏远,并且从外部看起来一点也不「时髦」。

▲ 图为 Facebook 的外显技术,仅供参考

为了让工业设计师团队买账,Mike Rockwell 团队曾想过不少改进的方案,例如在外部增加摄像头,让佩戴者也能看到外面的世界,但最终 Jony Ive 团队选择另一种方案——在设备上安装一个面向外部的屏幕,使得外界的人可以通过屏幕看到佩戴者的眼睛和表情。

这也许能在某种程度上降低佩戴者与环境的疏离感,也许只会让佩戴者看起来更加诡异,但不管怎么说,Mike Rockwell 团队还是得到了工业设计团队的支持,让这款产品不至于胎死腹中。

推倒再重来

清除了开发的障碍后,Mike Rockwell 团队还需要回答下一个问题——产品的形态应该长什么样?

Mike Rockwell 认为,苹果应该要开发一台区别于 Oculus 等对手的强大头戴式产品,在续航、显示性能上都要有着卓越的水平,因此这款产品需要外接一个性能强大的「基站」设备,就像 VR 发展初期需要外接一台性能强大的 PC 那样。

根据彭博社爆料的消息来看,这款「基站」设备使用的芯片很有可能就是前段时间应用在 Mac Studio 上的 M1 Ultra,其强大的处理性能确实足以带来让各类 VR 一体机都相形见绌的高质量虚拟体验。

▲ 设计师自制概念图 图片来自:AntonioDeRosa

然而出乎 Mike Rockwell 意料的是,苹果董事会高层更倾向于 Jony Ive 的解决方案:一款无需基站的一体式产品,虽然显示内容的质量大不如前者,但胜在体积小巧且方便携带。

在项目开始之初,由 Jony Ive 领导的团队就一直推动独立的头戴产品版本,Jony Ive 认为如何让用户愿意长期佩戴这款产品是其工业设计首要解决的问题,因此他极力坚持要让这款设备摆脱基站的束缚。

▲ 画面区别大概如此

在高管的演示会上,包括库克等高管在对比过 Mike Rockwell 团队的基站套装那栩栩如生的虚拟画面,和 Jony Ive 团队那如同卡通片般的动画画面后,还是把票投给更为轻便的后者。

这让 Mike Rockwell 团队大受打击,不仅是因为花了他们大量时间制作的产品原型遭到了否定,更因为包括芯片团队在内的部门已经为他们准备好了所需的定制部件,而这一切显然不能推倒再重来。

▲ 苹果的芯片明星 Johny Srouji

根据知情人士向 The Information 透露的信息来看,由 Johny Srouji 领导的苹果芯片团队已经为这款头戴式设备准备好了代号为 Bora 的图像处理芯片和代号为 Golay 的无线芯片,用于驱动内部显示屏和设备与基站间的数据传输。

而另一块代号为 Jade 的芯片则是专门为基站设计的计算芯片,也就是如今的 M1 Ultra。

如今抛弃了基站方案后,意味着各种复杂的部件都要浓缩在头戴式设备本体上,这对设备的电池续航能力、计算性能、散热都会是一个极大的挑战。

如果产品出现过热,那么此前设计的手部跟踪、计算机视觉、3D 模型等算法的效果将大打折扣,因此无论是硬件还是软件,都要进行一次大刀阔斧的调整。

这也是苹果的头戴式产品一而再延期的一个重要原因之一。

在 Jony Ive 离职之后,他依然在以顾问的身份参与着这款产品的设计与开发,Jony Ive 对产品的一些坚持也让这款产品变得日益复杂。

▲ Magic Leap

例如 Jony Ive 并不满意产品原型在设备上安装电池的设计,更喜欢像 Magic Leap 那样的在「眼镜腿」上安装电池的结构;为了让使用者与外界有足够的接触,眼镜上配备了 14 个摄像头来追踪用户的脸部表情,芯片团队制造的 Bora 芯片正是为了处理这些复杂的图像信息。

这些设计随之带来了不少问题,由于 Bora 芯片与主处理器代号为 Staten 存在延迟,佩戴者很容易就会感到恶心不适感,最终芯片团队需要开发一块流媒体编码器才能在一定程度上缓解这个问题。

▲ 设计师自制概念图 图片来自:AntonioDeRosa

总得来说,无论是软件还是硬件上,Mike Rockwell 团队仍有许多问题需要解决,不过根据彭博社最新的消息来看,这款神秘设备已经在苹果董事会上向高层展示,产品整体已经进入加速开发的阶段。

绕过一大个圈后,苹果内部的开发脚步终于接近一致,包括彭博社、郭明錤在内的「苹果爆料专业户」认为这款产品最快将会在今年年底或是 2023 年推出,如今唯一的问题就是经历过近 7 年的等待后,大家还会对一款售价将超过 3000 美元的虚拟头显感兴趣吗?

再给一点耐心

尽管这款神秘设备久久都不能落地,但其实在近几年的苹果新品上,我们已经可以看到从这棵大树上结下来的果实。

除了前面提到的 M1 Ultra 芯片外,The Information 这款设备上的 Staten 处理器将很有可能首发于新 Macbook Air 和 iPad 等设备上,也就是此前外界猜测的 M2 处理器。

目前来看,将虚拟与现实结合仍是苹果笃信的未来,郭明錤认为苹果在发布了目前正在研发的头显设备后,将在 2025 年发布一款基于智能眼镜外形的 AR 设备,并且在 2030 年将会发布隐形眼镜形态的 AR 设备,届时智能计算将迈入「隐形时代」。

▲ 设计师自制概念图 图片来自:AntonioDeRosa

当然,这一切都需要等到人们戴上这款「脸上的 iPhone」后才有意义,不然的话,能打败 iPhone 的依然是下一代 iPhone。

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