让非洲人民用上互联网有多难?

公司

2014-04-14 15:11

在刚开始传出异想天开的 Google Project Loon 计划时,外媒报道说是专为撒哈拉沙漠以南的非洲国家建立无线网络。后来这个 Project Loon 开始慢慢发散,成为为贫困地区提供互联网的计划。

相比于实施方式缥缈,看起来也比较缥缈的 Project Loon,IBM、微软和 Salesforce.com 则是真正开始向非洲投资了。微软发起了 4Afika Initiative 计划,通过 TV White Space 技术,肯尼亚的一些边缘村庄连上了互联网。Salesforce.com 在非洲的投资更倾向于慈善性质,为非洲人民提供翻新设备,支付上网费用等。

这样的背景是,1/3 的非洲国家 GDP 增长率超过 6%。非洲的中产阶级也在快速成长,超过 3.5 亿的非洲人日收入在 2 美元至 20 美元之间。2012 年,非洲贫困线以下的人口比例已经从 2005 的 51% 下降到 39%。

肯尼亚首都内罗毕是大型科技企业目光聚焦之处,去年,IBM 在内罗毕的一家研究院开始投入运作。这个城市的一辆公交车里,乘客播放着嘈杂的音乐,人们低头盯着手机,是的,公交车里有免费的 WiFi。

这种公交车在斯瓦希里语里名为 matatu,等同于小巴的意思,这里有肯尼亚移动网络运行商 Safaricom 的一个实验,旨在为世界上对价格最为敏感的人群提供网络服务

一上车,Mwenda Kanyange 就打开 Facebook 进行更新,然后浏览网页,在内罗毕拥挤的交通中,Mwenda Kanyange 回家需要一个小时,这位 23 岁的大学生说:

“路程上有些无聊,好在 WiFi 是个打发时间的好东西。”

相比于互联网同样不怎么发达的亚洲和阿拉伯地区,非洲人民使用互联网的比例更低,国际电信联盟(International Telecommunication Union industry group)的数据指出,非洲仅有 16% 的人能够使用互联网,亚洲的比例则是 32%,而阿拉伯国家是 38%。

就像那个向光脚部落卖鞋的故事一样,联网的人少也意味着潜力巨大。非洲是通过手机访问互联网增长最快的地区。在这片大陆上,移动互联网的普及率由 2010 年的 2% 上升到现在的 11%。肯尼亚一家众包网站和孵化器的创始人 Erik Hersman 说:

“这个数字只能往一个方向发展(只增不减)。”

在此之前,肯尼亚的 WiFi 只存在于一些高档场所,比如机场和高级餐厅。

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与落后的无线互联网相应的,是这片土地上的许多人还没有使用互联网服务,在一辆 matatu 上,只有一半的人在线。一位 24 岁的家庭主妇表示,她没有 Facebook 账号,也没有电邮地址,她家里的所有人也是如此。这位主妇就是 Safaricom 的 Vuma Online 项目的目标人群之一。

Safaricom 主管市场的 Gideon Karimi 表示,每天在 matatu 花费两三个小时通勤的人是他们的主要潜在客户,目前覆盖  Safaricom 提供免费 WiFi 的 matatu 已经有 3000 辆,这一数字在两年前还只是 20 辆。

matatu 车主安装 WiFi 设备是免费,每月仅交付 23 美元左右的优惠使用费,而 WiFi 则是吸引乘客的利器,每次有免费 WiFi 的 matatu 一到站,就已经大批乘客在等候了。

Safaricom 并不是没有竞争对手,Airtel Kenya(印度  Bharti Airtel 旗下)吸引用户的方式则是为特定的应用提供免费流量或时限,比如 Facebook,以这点儿甜头拉用户下水,借此推广一些付费移动网络项目。

不过在肯尼亚推广移动网络并不是一件容易的事情,用户教育基本上得从零开始,Safaricom 需要在电视和广播上投放广告,告诉人们可以在互联网上获得什么,甚至还需要在街边发传单,为此还需要特别解释 Gmail 和 Facebook 是免费的服务。当然,Safaricom 还需要解释的是,为什么有些人手上的功能机不能连上 WiFi,而智能手机可以

除了 matatu 之外,Safaricom 开始扩大免费 WiFi 的范围,火车站、理发店和农贸市场都是他们的目标地,为了推广移动网络,他们甚至亲自帮助消费者建立免费的电子邮件账户。

曾经我还以为有了 Google 和 Facebook 的移动网络,有了一些厂商提供的 50 美元价格的智能机之后,非洲人民用上移动互联网的日子就顺理成章地来到了。但是 Safaricom 的实验却表明,移动互联网不仅仅是普及网络和智能终端那么简单,这其中最难办的部分,可能是向从来没穿过鞋子的人解释,为什么人需要穿鞋子。

 

题图来自:Africans Animals

配图来自:WSJ

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在命运的塑料大棚里,每棵被喷了过多农药的白菜心中,都曾经有一个成为无公害有机蔬菜的梦想。

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