高通、大唐、大疆三大巨头合作,又是为了 “这种原因”?

公司

2016-05-16 06:30

早前,资深媒体人林紫玉的微信公众号 “紫金山”,披露国际芯片业巨头高通 (Qualcomm) 将与中国大唐电信成立合资公司,而大唐旗下的联芯科技资产亦将注入这新的合资公司里;此外,无人机领军企业大疆 (DJI) 也会在这家的合资公司里占有少量股份。

高通突然 “强强联手”,还把大疆拉扯到这一潭水里,剑指何方?

又是政策因素?

高通突然与大唐联手,不少人都会第一时间想到政策因素。高通在通信和手機芯片上有巨量而重要的专利技术,故此,他们在全球各地都兴起大量的专利讼诉,也被卷入大量的反垄断诉讼:2013 年,高通就因为 3G/4G 的专利,中国正式调查高通在国内的垄断行为。

qualcomm

结果在 2015 年,中国发改委向高通作出了中国反垄断法实施以来最重的一张罚单:60.88 亿元人民币(约 9.75 亿美元,约为三星在对苹果世纪专利大战败讼后的赔款相若)。但高通在整个调查里三观正确,不但爽快付款、配合调查,也提出了一揽子整改措施;而这次与大唐合作,根据林紫玉的说法,本身亦是 “整改措施” 之一:中国大唐电信公司是中国国有中央企业,是个典型的 “又红又专” 企業。

然而,如果所有问题都又双叒叕是像爱范儿(微信公众号:ifanr)所说:“苹果投资滴滴,就是为了这种原因”,那世界未免太大简单了。平日高通在全球范围内横使惯气,拿着专利大剑劈人从来都毫不手軟。但是为什么这次高通愿意服软做小?根据凤凰网的说法

多家媒体分析指出,罚款不重要,专利授权标准的改变才是戳中了高通的 “痛点”。《华夏时报》昨日就援引多位知情人士消息称,高通反垄断案整个调查耗时如此之久的最主要原因即在于,高通并不愿意放弃原有的以整机为基础收取高额专利费等旧有商业模式。

高通现在的处境

可是實際情况更为复杂,因為最大问题是:手机业的前景並不明朗,高通这头会生金蛋的鹅开始出了问题。

继三星和苹果业绩开始停滞不前后,爱范儿先前就曾提到:高通最近在手机市场业绩不佳,手機用的 MSM 芯片銷量愈來愈差(下图)。当智能手机市场的发展明显停滞,而林紫玉在内文亦表示,高通在高端被手機業厂商自家研發打击,在中低端遭聯發科、展讯等长期围攻。故他指出:高通会不会以放弃一部分在中低端芯片的利益,来换取未来在 IoT(编注:Internet of Thing,物联网)、无人机等战略领域的政策支持和盟友?

Qualcomm MSM

爱范儿就在 CES 时指出,高通早就想从手机的泥淖中,转营至其它范畴:

目前的智能大战,已经由数年前的移动设备,转移至更多样、更复杂的场景。科技巨头目前除了要在技术上继续进行沉淀,更重要的是如何把自己的技术,适应于更多样、更复杂的用途。

不过,高通这一步可是走得太晚。林紫玉转引市场观察人士谢为友认为,虽然高通由于移动性的天然优势,产品平台的通用化占据市场主动,但成熟的大风口并未真正到来,英特尔 (Intel) 其实在生态构造上已经领先于高通。林紫玉的文章指出:

在云计算、AR、无人机,IoT 等,英特尔基本都收购了一批有特点、有技术和市场的公司作为自己产品、技术的打手,形成技术+资本+市场的整合和联合运作推广。

英特尔的威胁

事实上,爱范儿编辑王飞早前参与了英特尔在深圳举办的 IDF,其文章可以让我们了解一下英特尔在干什么:

英特尔现场介绍,“创客爆米花” 计划将在此前 “英特尔众创空间加速器” 的基础上进行巩固,通过产品技术、软硬件资源、教育计划和线上线下支持、甚至大型竞赛和电视节目,共同推动创客生力军。

相比起高通单纯的复制在手机平台化的经验,英特尔这次很深刻的从自己在手机市场的失败里吸收教训,在搭建 RealSense 和 5G 平台之外,更很主动的出钱出力,推动环绕着平台的生态系统成长,其进取程度更使同样很积极策动平台化的大疆也大感威胁。爱范儿早前指大疆以舆轮和专利,向英特尔投资的无人机公司 Yuneec 及其 Typhoon H 发动猛烈攻势,某程度上也是他们也感受到英特尔在无人机产业上所带来的威胁所致。

Yuneec-Typhoon-H

英特尔的大战略就是如此毫无瑕疵吗?最少在无人机上面没想像中的顺利。

目前加入英特尔阵营的无人机公司,就只有由英特尔投资的 Yuneec。但他们在 CES 宣布推出那台结合 RealSense 技的无人机 Typhoon H(上图),体积不但比大疆的精灵 4 巨大,而且售价就高达 12000 人民币,比大疆精灵 4 还要高出 25%。但尽管售价偏高,但爱范儿就曾报道他们目前在技术上一直被业界所质疑,也一直迟迟未来出货。爱范儿亦多次就着 Yuneec Typhoon H 是否有用 x86 芯片向 Yunecc 查询,但他们一直不愿正面回答。

关键在于 SoC

问题是英特尔可能会放缓 SoC(System-on-a-Chips,系统整合芯片/集成芯片)的产品发展。正如爱范儿编辑李赓所指

虽然近几年来英特尔投入了大量的资源进入 SoC 和基带两个方向,但是 ARM 占下的先机,以及英特尔本身架构上的差异,让最终的产品并不受欢迎,市场份额更是有目共睹。

即使英特尔能借助 RealSense 在物联网或智能家居等占了很大的先机,但在无人机这种带明显移动设备特性的产品,SoC 还是有很大的优势:无论在能耗上、体积上或是售价上,英特尔放缓 SoC 的发展,将为他们在无人机产业的发展带来不少变数。

无人机需要有大量的运算芯片来支撑精准的飞行:当中包括用来计算的主控芯片 (MCU)、内含陀螺仪的 MEMS 芯片、GPS 模块、电源管理芯片、无线传输芯片,如果是像大疆这种加入计算机视觉的新式无人机,还要加入视觉计算芯片。

ZeroTech 3

高通也好、联芯也好,他们都主力研发基于 ARM 指令集的手机芯片,他们在无人机这种新领域上的最大优势,就是能把这一大堆功能复杂、但又互相连系的芯片们打包在一起,合并成一块既简单、又细小、且省电、更省钱的系统整合芯片:SoC。

对于未来的一大波主打便携的自拍机、跟拍机(上图),SoC 技术几乎是必须的。

大唐的 “吸引力”

而高通选择大唐,也某程度上是基于高通在 SoC 上的优势而选择。

坊间早前就有消息指:大疆、零度纷纷改用联芯早前推出 SoC 芯片 LC1860,有媒体甚至指这枚芯片在无人机上可能比高通骁龙 801 更为优秀。而根据林紫玉的观点,LC1860 的优势在于:

这款芯片由于一些独特的低成本开发能力和性价比,在无人机、车联网市场大受欢迎,甚至能与高通的 Light(原文有误,应为 Flight 平台)平台一较高下。在大疆就卖了 100 万片,此外,还拿下国家级车联网项目。

dji chips

诚然,LC1860 的平台,其实在无人机上没有我们想像中的受欢迎。最少,我们从电子工程专辑分析大疆精灵 4 的拆解里(上图),见到精灵 4 用了更强大的 FPGA 芯片、圖傳用的也是 Artosyn 的射频解决方案,而非 LC1860 这个 SoC,明显大疆仍然不信任 LC1860 的能力;而零度智控虽然有搭建 LC1860 的计算机视觉平台,但他们自家首度推出的自拍无人机 Dobby,一样选用了计算能力更强的高通芯片。

在上一代无人机来说,这样的组合并不是问题,但新一代的小型自拍机,“超小型机身+机载视觉追踪” 差不多变成标配,未来更可能需要配备双目避障之类的进阶功能。当电池体积变小了、计算复杂度变大了,高效能、低高耗的 SoC 变成非掌握不可的技能。

故此,无论是 LC1860 也好、或甚至是接受英特尔注资、联发科在低端市场撕逼的紫光展讯也好,这种低端 SoC 的计算能力都不足以应付新一代无人机的需要,这除了是英特尔的软肋之外,也会是高通的优势所在。但究竟像联芯这种低端的芯片公司,为什么值得高通投资?爱范儿编辑宋延博,对刚才林紫玉的对联芯的观点,有一番很独特的见解:

  • 独特的低成本开发能力和性价比 = 有特色技术
  • 市场大受欢迎,甚至能与高通的 flight 平台一较高下 = 卖的不错
  • 拿下国家级车联网项目 = 国家看重

很明显,高通并不是看重联芯的技术,更多是联芯在技术以外的因素。

联手对抗英特尔?

但是,当高通和联芯合作,对几个合作方都有好处:

  • 联芯可以在高通的帮助下改善自己芯片的贫弱计算能力;
  • 拥有强大技术底蕴、但没有生产芯片能力的大疆,也能借助联芯和高通的技术,开发和生产属于自己的 SoC,并藉此研发微型无人机,以应付未来一大波自拍机、跟拍机的冲击;

而对于高通来说?高通芯片向来以价钱高昂恶名昭著,而联芯的低开发成本有望若干程度上有助降低采用高通的生成成本。尽管 LC1860 也许计算能力不佳,但据无人机业界消息,联芯拥有能增强实时图传距离的 SDR(软件定义无线电)技术,对不少无人机公司还是有不少的吸引力。而且,联芯背后的 “国家看重”、“又红又专” 的背景,也有助高通打开国市场,也更能确保出货的稳定性。

当然,如果能透过与联芯的联姻,把占了消费级无人机市场 70% 的大疆拉到旗下,对英特尔来说更是个连消带打的妙着了。

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