黑莓十年(上):非手机时代

公司

2009-12-31 13:31

By Chris Ziegler from Engadget 英文站 LogoutEchokou 译,转载请注明 ifanr.com 译文链接。

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那是 1999 年,当时的美国总统还是克林顿;油价只有 94 美分/加仑;海蓝色的 iMac 席卷大学寝室。Apple 牛顿失败的阴影下,微软正试图把桌面 Windows 的体验带进口袋,力推 Palm-size PC 概念(“Palm PC” 已被 Palm 抢先注册);3Com 的子公司 Palm 和它的重度授权公司 Handspring 在这个新生的 PDA 市场悟出了一些道道:人们喜欢简洁。如果有个电子管理器能够实现自己的承诺——与 PC 保持信息同步、永远运行、电池可以撑上一天、操作尽可能简单,人们就愿意掏钱买。这是移动市场的一个令人激动、极具挑战性且变化迅猛的领域。

网络才是关键,笨蛋

这就是加拿大新创公司 Research In Motion 在新千年到来之际所面临的情况。“在外保持连接” 很显然是下一个大方向,毕竟电子邮件正逐渐成为企业通信标准,但前方的拦路虎又多又狠。GPRS 和 CDMA2000(1xRTT)这类 “永远在线” 的移动网络技术尚未全面铺开,通过 D-AMOS 和 CDMA 网络传输的电路交换数据慢得可怕而且非常昂贵,更别提悲剧般的电力续航。

各家生产商与服务提供商选择了两条不同路来克服这些限制:1,尽可能减少数据流量;2,彻底绕过传统手机网络。ReFLEX 等双向寻呼网络没有足够的带宽满足 90 年代末大屏 PDA 的数据需求,但带宽分别为 19.2Kbps 和 8Kbps  的 DataTAC 和 Mobitex 网络已经在北美广泛铺开。这两种技术都没打算用于消费领域,但它们健壮、经过考验,最重要的是——已经可用。

Palm 碰了把运气——惨败而归

取得一系列商业成功的 Palm 也看清了这个方向,用 Palm VII 一头扎进联网市场。Palm 通过基于 Mobitex 的 Palm.net 服务为这种看起来就像是 Palm III 加个伸缩天线的 PDA 提供一些低流量数据服务,例如新闻摘要、天气信息、电子邮件、航班时刻。

尽管 Palm.net 那让人乍舌的昂贵月租费对于商业用户而言不是什么严重问题,但它太过依赖内容提供商的网页剪辑(web clip),如果你喜欢的报纸没有与 Palm 合作,你就只能用粗陋的 WAP 浏览器。

此外,尽管 Palm VII 的售价高达 599 美元,它却没能借鉴高端的 Palm V 那传奇般的工业设计。Palm 之后又陆续发布了两款兼容 Palm.net 的产品——VIIx 和 i705。后来采用 GSM 网络的 Tungsten W 和收购 Handspring 后引入的 Treo 系列夺取了 Palm.net 这个专有网络的光彩。2004 年,Palm.net 终止。

滑铁卢的黑莓尚未成熟

当然,Palm 不需要 Palm VII 来获得成功。这家公司将在自己传统的 PDA 市场和 Treo 引爆的智能手机市场获得一系列成功。与此同时,永不关机、永远在线的市场还在等待自己的赢家,RIM 的定位完全为此而生。几年来,RIM 一直在生产用于工业系统的 Mobitex 无线模块。(译注:黑莓总部在加拿大的滑铁卢)

1995 年,RIM 展示了自己的 [email protected] Pager 900,这是一个颇具革命性的产品,许诺可以在一款小到能够放进腰带皮套的产品上收发电子邮件。技术是现成的——RIM 只需要等待电子邮件成为通行的商业标准,同时把产品打造的更小、更性感、还有最重要的,便宜到人人都能用得起。

1998 年,砖头般笨重的翻盖机 [email protected] Pager 900 被更小的 [email protected] Pager 950 所替代。就像名称所暗示的,RIM 认为 900 和 950 首先是寻呼机(Pager),然后才是邮件产品。寻呼机在 90 年代中期声势还很大,当时手机短信还没有在北美普及,RIM 需要先被广大寻呼机用户认同才能找到理想的邮件用户。事实上,连 RIM 自己的新闻发布稿都把 950 称为一款 “革命性的双向寻呼机,让用户可以收发长度不减、没错误的字母/数字信息,并确保送达”。

950 售价 360 美元,搭配 BellSouth 的 25 美元套餐。BellSouth 在几年后与其它几家公司合并为 Cingular,最终演变为今天的 AT&T Mobility。任何一家需要给员工配寻呼机和邮件处理设备的公司都可以接受这个定价。据 RIM 统计,大约 80% 的寻呼信息需要用户进行回复,而当时单向寻呼机仍然霸占着用户的腰带。950 价格合适,可以夺取部分市场,更妙的是,950 的体积仅比自己需要取代的单向寻呼机略微大一点。

传奇品牌正在成形

1999 年年初,RIM 如鱼得水。手持产品的大卖加上无线调制解调器的新订单带来了破纪录的季度营收,但它没有止步。1 月 19 日,RIM 做了个大胆的宣言:电子邮件就是未来。没错,[email protected] 寻呼机是出色的双向寻呼机,但这不是市场前进的方向。RIM 很清楚这一点,并且已经在打造一个强大的移动邮件架构。它公布了名为 “黑莓” 的小巧解决方案,实质上是 950 的改版再绑上 PC 底座。新服务用于同步微软 Exchange 账户,公司也可以选择通过黑莓企业级服务器(BES)管理大量此类产品。

和 Palm VII 不同的是,黑莓没打算超凡脱俗——没有网页剪辑、没有庞大的触屏、没有手写识别、没有巨大的伸缩天线。相反,RIM 的产品基本上只专注于通过滚轮、相对舒适的全键盘、真正的推送服务提供一个杀手级的电子邮件体验(有意思的是,其它很多平台在十年后仍在努力寻找合适的推送方式)。对于被吸进 Exchange 生态圈的商务人士而言,黑莓是个勇敢的新世界,这意味着一个甩开网线的机会。于是他们成群结队地打电话订购。

而这还仅仅是年初。1999 年晚些时候,RIM 推出了 [email protected] Pager 850,该产品拓展了自己在北美的市场,将推送技术引入美加的 DataTAC 网络(850 的续航能力相比 950 严重下降,从三周降至一周,但 850 对可充电镍氢电池的支持让它更为便利)。不久之后,RIM 宣布将采用 Sun 的 J2ME 平台为自己的产品提供第三方开发支持。时至今日,黑莓开发者都用 Java 写程序(这算是有利有弊)。

今天大家更熟悉的造型

到 2000 年,黑莓已经成为了一个强大的品牌,企业地位的象征。寻呼机正在被淘汰,RIM 熟练的随着潮流走向自己早就盘算好的移动邮件。现状是 850 和 950 的屏幕不太适合邮件阅读,电子邮件正变得比以往更长更丰富。解决方案?换一块大很多很多的屏幕。

RIM 在 2000 年 4 月发布了黑莓 957 和黑莓 OS 2.0。这在后来被证明是公司的一块里程碑,不过当时没什么人这么认为。发布之初,957 就像一个大几号的 950,但和小弟弟不同的是,957 的基本造型经受得住时间的考验——把你的眼睛虚起来就会发现 957 显示的 UI(用户界面)就是今天每一部在售黑莓所用 UI 的开端。

到此时,运营商和内容提供伙伴已经开始摸清楚情况了,借用 2000 年 RIM 和 Nortel 发布的新闻稿里的一句话,RIM 已经成为 “永不关机、永远在线” 互联网时代的冠军。每家都想分一杯羹(Nortel 当初刚向 RIM 投资了 2500 万美元。讽刺的事,RIM 在九年后盘算着买下 Nortel 破产后留下的一大块)。Rogers、Bell Mobility、BT 都是伸手拥抱黑莓的重量级运营商。AOL 开发了用于黑莓平台的 AIM 聊天软件。

RIM 开始在 950 和 957 上捆绑自己的首款网络浏览器,靠它每月收取 9.95 美元——限 25KB 流量。没错,“高达”25KB!幸运的是,你只要再多花 10 美元就可以得到不限流量的服务。想想那个时候真的很有意思:无线数据产品足够初级、移动内容服务足够简单、网络足够慢,以至于一个服务可以名正言顺的每个月只分配几十 KB 的流量。

征服 PDA

今天,云计算已是生活的组成部分:只要你用 Gmail、Facebook、Flickr 或其它同时代服务,这些在某种程度上塑造了你的服务都通过网络将数据存储在你永远不会见到的服务器里——这些电脑看起来就像是巨型冰箱、听起来像是喷气式发动机,它们住在临近发电站的寒冷而无窗的设施里,享受着极速互联网连接。2001 年的时候,我们今天所熟识的云还只是白板上的一个概念,而且也没人叫它 “云”。但黑莓的用户早已开始品味云边的滋味。

那年 RIM 在维加斯的 CTIA 无线通信大会上介绍了自己的下一步联网体验——无线日程同步。当时的黑莓平台还是邮件第一位,其它统统是次要(直到今天这也还是 RIM 的准则),但 RIM 已经注意到商务人士的移动办公并不仅限于邮件——打开笔记本电脑查看日程在很多时候并不方便。此外,RIM 正把无线数据连接视作口袋级应用的主流概念,笔记本数据无线上网卡当时还很稀少。当然,普通用户此时还不能随便走进运营商的门店买个黑莓然后无线获取自己的个人 Outlook 日程。但对于拥有 Exchange 和 BES 基础设施的企业用户而言,事情正变得越来越有意思。

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